viernes, diciembre 22, 2006

Continuidad biológica en el crecimiento dental neandertal

Los neandertales tenían un crecimiento del esmalte dental diferente al de los humanos modernos, pero muy similar al de los homínidos más antiguos, según un nuevo estudio.

Debbie Guatelli-Steinberga, Donald J. Reidc, y Thomas A. Bishop, publicaron un artículo en el último número del Journal of Human Evolution en el cual analizan el crecimiento dental de los neandertales y de humanos modernos de diversas regiones del mundo como Alaska, Norte de Inglaterra, sur de África, etc.

En estudios anteriores se había hecho notar la diferencia entre el crecimiento dental de los neandertales y de los Homo sapiens del Paleolítico superior. Esto fue comprobado por el reciente estudio. (imagen: mandíbula neandertal encontrada en Inglaterra)

Pero lo más interesante, tal vez, es que descubrieron que el crecimiento dental de los neandertales es similar al de Homo antecessor y Homo heidelbergensis, en incluso aventuran que puede serlo de los Homo erectus. Esta similitud en el crecimiento reflejarían una continuidad biológica existente entre los Homo europeos más antiguos y los neandertales.

Esto estaría emparentado con el estudio publicado hace unos meses de Erik Trinkaus donde nos hacía notar que los "raros" del vecindario homínido somos los Homo sapiens, ya que somos diferentes a todos los demás. Porque en este caso los neandertales son los que siguen con la continuidad biológica, mientras que los Homo sapiens difieren como en muchas otras cosas.

jueves, diciembre 21, 2006

Descubren nuevos restos neandertales en Valencia, España.

Un nuevo artículo (muy completo) del Journal of Human Evolution da a conocer un estudio realizado sobre nuevos restos óseos neandertales. Fueron descubiertos en el sitio Cova Negra, uno de los más ricos de la Península Ibérica en fósiles neandertales.

El yacimiento, estudiado por primera vez en 1928, está localizado a la vera del río Albaida, en la municipalidad de Xativa, región de Valencia (mapa). La cueva está unos 17 metros sobre el nivel del río, tiene una amplia entrada y unos 500 metros cuadrados de superficie. (imagen: hueso radio neandertal)

Cuatro de los siete individuos descubiertos, son niños de menos de diez años. “Esta relativa abundancia de niños en Cova Negra”, dicen los autores, “es similar a la vista en otros sitios neandertales de Europa y el sudoeste asiático”.

El yacimiento también aportó datos para conocer las costumbres de los neandertales. Dicen los paleoantropólogos que “los restos paleontológicos y arqueológicos de Cova negra sugieren un patrón de ocupación de corto término, esporádico”. Los científicos creen que el lugar era utilizado para pasar el invierno y criar a los jóvenes. “La ocupación humana de la cueva fue corto en duración, y muy espaciados entre largos períodos de abandono”.

También estos restos abundantes aportan datos sobre el patrón de crecimiento de los neandertales. Dicen los autores: “El desarrollo temprano de las características neandertales en los restos craneales y postcraneales podrían indicar un patrón diferente de crecimiento y desarrollo en estos homínidos en comparación con el Homo sapiens, una sugerencia apoyada por el estudio de las tasas de formación dental”.

Referencia

“New Neandertal remains from Cova Negra (Valencia, Spain)” J.L. Arsuaga, V. Villaverde, R. Quam, I. Martínez, J.M. Carretero, C. Lorenzo and A. Gracia. Journal of Human Evolution, Volume 52, Issue 1 , January 2007, Pages 31-58

lunes, diciembre 18, 2006

La ruta del Homo sapiens fuera de África

Los Homo sapiens salieron de África a poblar el mundo hace unos 70 mil años, pero al parecer volvieron hace 40-45 mil años, según un nuevo estudio. Publicado en la revista Science, está basado en el estudio del ADN mitocondrial de 81 individuos pertenecientes a grupos (haplogrupos) del norte de África.

En la genética los haplogrupos están determinados por las variaciones encontradas en el ADN mitocondrial humano (ADNmt). Estos haplogrupos trazan la ascendencia matrilineal hasta los orígenes de la especie humana en África y desde allí, a su subsiguiente dispersión por toda la superficie del planeta.

Según el estudio estos grupos habrían aparecido en el suroeste de Asia, y habrían migrado a África hace entre 40 y 45 mil años. Su arribo al continente africano coincide con la entrada de los Homo sapiens en Europa. Los autores del artículo infieren que esta migración hacia Europa y África de los humanos se debería a cambios climáticos que habrían posibilitado la entrada en el Levante y desde allí a Europa y el norte de África.

Los autores también dicen que "Las poblaciones del paleolítico superior que llevaban los haplogrupos M1 y U6 no volvieron a África por la ruta costera de más al sur que fue utilizada como salida en la migración fuera de África, si no por el area del Mediterráneo; y las industrias dabban del norte de África y el auriñacience de Europa ambas derivan de una fuente común en el Levante".

La teoría sugiere que los humanos modernos dejaron África hace 70 mil años cruzando el Mar Rojo, luego viajaron al sur, siguiendo una ruta costera por la península arábiga, y luego a la India, Malasia y Australia. Pero algunos volvieron, y entraron en el Levante, y desde allí a Europa y al norte de África hace 40 a 45 mil años.

Referencias

"The mtDNA Legacy of the Levantine Early Upper Palaeolithic in Africa". Anna Olivieri, Alessandro Achilli, Maria Pala, Vincenza Battaglia, Simona Fornarino, Nadia Al-Zahery, Rosaria Scozzari, Fulvio Cruciani, Doron M. Behar, Jean-Michel Dugoujon, Clotilde Coudray, A. Silvana Santachiara-Benerecetti, Ornella Semino, Hans-Jürgen Bandelt and Antonio Torroni. Science 314(5806): 1767-1770, 15.12.06.

viernes, diciembre 15, 2006

Niño neandertal aporta datos sobre la variación entre neandertales

Un nuevo estudio aporta datos sobre la variación entre los neandertales más recientes. Según el artículo, que saldrá en la próxima edición del Journal of Human Evolution, el cráneo de un niño neandertal podría aportar datos sobre la variación entre los neandertales del suroeste de Europa.

En el artículo, los autores de diferentes especialidades y nacionalidades, hicieron un análisis completo del cráneo del niño neandertal, que fue descubierto en 1909.

Analizaron los archivos de los arqueólogos que trabajaron anteriormente en Pech-de-l’Azé y allí pudieron saber que el niño neandertal fue descubierto en el estrato 6, atribuido a la tradición achelense del musteriense. El estrato fue datado por diferentes métodos (Barrido de resonancia electrónica y datación de carbono 14 AMS), y arrojó las fechas topes de 41 a 51 mil años antes del presente. Esto ubicarían al niño neandertal entre los más recientes del suroeste de Europa.

Los científicos encontraron, también, que hay variación entre este niño (Pech-de-l’Azé I) y otros de edad similar, de la misma región, como por ejemplo el individuo Roc de Marsal 1. Por lo que el estudio podría ayudar al entendimiento del origen de la variación entre los neandertales más recientes, en concordancia con el reciente estudio de Antonio Rosas y otros, que descubrió una variación entre los neandertales del norte y sur de Europa.

Referencia

Soressi, M., Jones, H.L., Rink, W.J., Maureille, B., Tillier, A.- m. The Pech-de-l'Azé I Neandertal child: ESR, uranium-series, and AMS 14C dating of its context, Journal Of Human Evolution (2006), doi: 10.1016/j.jhevol.2006.11.006

jueves, diciembre 14, 2006

Erik Trinkaus opina sobre el canibalismo neandertal

El paleoantropólogo Erik Trinkaus, experto en neandertales, de la Universidad de Washington en St. Louis, opinó en el KAZINFORM sobre el canibalismo neandertal de El Sidrón del que hablamos en otra entrada. El 12 de este mes fue publicado online el paper de PNAS sobre el tema.

Trinkaus rescata la parte menos mediática del artículo, que los neandertales son más diversos de lo que se creía previamente. “Los neandertales pueden variar, y algo de esa variación es pautada geográficamente”, dijo. Y esta variación tiene que ver con la separación de los neandertales del norte y del sur de Europa. “El tipo de separación de la que estamos hablando”, dijo Trinkaus, “es lo que llamamos aislamiento por distancia. Esto no quiere decir que necesariamente exista algún tipo de barrera geográfica. Pero donde hay barreras, como las grandes montañas, eso lo acentúa”.

Trincaus está de acuerdo con que habría un contraste en las condiciones de vida de ambos grupos, lo suficientes como para alterar las características de ambos. Por ejemplo, dice, los neandertales del norte podrían haber tenido narices más amplias para así calentar el frío aire que respiraban. “No tenemos los fósiles para demostrar eso al presente”.

En cuanto al canibalismo, Trinkaus dice que hay poco misterio en cuanto a las razones por las cuales los neandertales habrían tenido estallidos. “Yo creo que sólo es que esta gente tenía hambre”, dijo. “Tuvieron períodos de hambrunas estacionales, durante las cuales ellos realmente pasaban hambre y miembros de su grupo social ya estaban muertos, ellos se limitaban a consumir sus restos. Eso es llamado canibalismo de supervivencia”. Y lo comparó a episodios recientes de la historia humana, como el resultado de “accidentes aéreos en las cimas más altas”. Se estará refiriendo al episodio de los Andes. “Yo creo que estamos mirando ese tipo de episodios”, dijo Trinkaus.

martes, diciembre 12, 2006

Homínido que se creía nuestro ancestro resulta más joven

El famoso australopiteco apodado Little Foot (StW 573) tendrá que retirarse del árbol familiar humano, al ser 1 millón de años más joven de lo pensado.

Recientemente se publicó un artículo en la revista Sciece en el cual se da a conocer una nueva datación para los restos de Little Foot, del cual ya hablamos en este blog, a propósito de que había sido liberado de su enterramiento.

Los restos fuero descubiertos en la cueva Sterkfontein, de Sudáfrica, en 1997. Sus huesos fueron preservados en muy buen estado, y es el esqueleto homínido fósil más completo encontrado hasta la fecha.

Little Foot (pequeño pie) pertenece al género Australopithecus, y se creía que formaba parte del la línea directa al hombre actual. Pero los investigadores Jo Walker y Bob Cliff de la University of Leeds School of Earth and Environment, con Alf Latham de Liverpool University's School of Archaeology, Classics and Egyptology, descubrieron que los restos son más de un millón de años más recientes de lo que se creía.

Los científicos utilizaron otro método de datación, por uranio. Trabajando en extractos de estalagmitas de los depósitos inmediatamente arriba y abajo del cuerpo, llegaron a la fecha de 2.2 millones de años. Este descubrimiento es bastante controversial, ya que anteriormente a Little Foot se le había dado una antigüedad de entre 3.3 y 4 millones de años.

Al ser “tan” joven estaría conviviendo temporalmente con el Homo habilis, razón por la cual lo descartan como ancestro del género Homo.

Más en inglés

- Eurekalert

- National Geographic

domingo, diciembre 10, 2006

El ritual más antiguo - Entrevista

En una reciente entrada de este blog hablamos sobre el descubrimiento de las evidencias arqueológicas más antiguas de un ritual humano. El descubrimiento, en Botswana, África, fue liderado por la arqueóloga canadiense Sheila Coulson, de la Universidad de Oslo. La doctora Coulson accedió gentilmente a darle una entrevista a Mundo Neandertal:


MN: ¿Los 13 mil artefactos encontrados por su grupo son todos puntas de lanza como las que podemos apreciar en las imágenes distribuidas por los medios? Tan coloridas y de bella forma.

SC: Hay 13 mil artefactos hechos por humanos, hasta la fecha, provenientes de nuestro hoyo de prueba de 1x1 y 2 metros de fondo. De esos miles, 115 están bien formados y son muy coloridos, del estilo del paleolítico medio. Como se puede ver en este sitio: ENLACE

MN: ¿Los artefactos vistos en las fotos no lucen como típicos del paleolítico medio, como los de Blombos? ¿Por qué es eso?

SC: Este es el paleolítico medio que es típico del norte del Kalahari, desierto del que se dijo que fue una barrera efectiva entre estas regiones del sur de África y el este africano. Alison Brooks argumenta (de forma muy convincente) que este aspecto del paleolítico medio (africano) es diferente es diferente del encontrado en las regiones del sur. Aunque, las puntas son idénticas a las encontradas por Brooks y Kuman, del paleolítico medio, del yacimiento #Gi, el cual está al suroeste, cerca de las colinas Aha, en Botswana. El yacimiento está datado en 77 mil años.

MN: ¿Usted cree que las puntas encontradas fueron realizadas sólo con propósitos rituales?

SC: Bueno, es bastante difícil explicar por qué a lo largo de un amplio período de tiempo (y recuerda que todavía estamos hablando sólo del un pequeño poso de prueba) tenemos 115 puntas que fueron semi preparadas en otros lugares, terminadas en la cueva, y luego una de tres cosas pasó con ellas: son abandonadas en perfectas condiciones, son pulverizadas en el medio o sino (22 casos) son quemadas junto con los restos de su preparación. Y esas son las únicas cosas que encontramos quemadas en el pozo. No hay puntas con fracturas típicas de impacto por uso, como se podría esperar de puntas usadas para la caza.

MN: ¿Las fechas (70 mil años) están sustentadas por los estrados en los cuales encontraron los artefactos? ¿O por la tipología de los mismos?

SC: Aquí tuve que depender de fechas relativas, el paleolítico medio es horrible para fechar. Bien lejos del carbono 14, a no ser que uno sea muy suertudo, los depósitos tampoco son, a veces, aptos para fecharlos por termoluminiscencia.

Como mencioné, las puntas son muy de diagnóstico y son idénticas a las encontradas en #Gi que están bien datadas en 77 mil años. También, el area de las colinas Tsodilo tienen otras dos dataciones del paleolítico medio, y estas son de 64 y 96 mil años. Así que, de hecho estoy siendo conservadora cuando digo 70 mil años. Por el momento, hasta que podamos volver al yacimiento con especialistas del Instituso Max Planck y conseguir dataciones propiamente dichas, sigo contenta con sentarme en la conservadora de 70 mil años.

MN: ¿Los artefactos líticos fueron encontrados todos en el mismo estrato?

SC: El depósito es un depósito de cueva con los 65 cm más altos provenientes de polvo acarreado por el viento, y que contienen material del paleolítico superior africano. No fueron encontrados artefactos del PSA en los estratos del paleolítico medio. Luego de los 65 cm el depósito cambia drásticamente. Desde allí hasta el fondo hemos encontrado (son dos metros y el depósito sigue con más paleolítico medio) que está compacto: sería más fácil picar la tierra de la roca cortada. Nunca he visto un yacimiento tan rico. Pero el resto de lo que descubrimos son todos del paleolítico medio y tan interesantes como las puntas. Con la excepción de los cuarzos y cristal de toca, todos los materiales debieron haber sido traídos de otro lado, los sitios más cercanos para material lítico están en Nambia. Tenemos corazones levallois pero no puntas levallois, etc. El resto de lo encontrado está gritando por nuestra atención, la cual planeo darle tan rápido como me tome medio año sabático.

Lo que tenemos es una larga historia del uso de la cueva que va desde el paleolítico medio (y sólo el cielo sabe lo que encontraremos en los niveles inferiores) hasta, comparativamente, los tiempos modernos.

MN: ¿Cómo hicieron para datar los estratos de la cueva? He leído que planean hacerlo por termoluiminicencia.

SC: Como dije antes, estamos en contacto con los mejores, el Instituto Max Planck, y y comenzaremos a tomar lecturas iniciales para determinar el contenido de agua en el depósito muy pronto. Pero temo al pequeño tamaño de la cueva, y la proximidad de roca sólida todo alrededor podría hacer imposibles esas lecturas. Tendremos que esperar y ver qué dice el experto.

MN: ¿Qué esperan de la próxima campaña? ¿Qué planean estudiar primero, y qué esperan del yacimiento en el futuro?

SC: Esperamos poder volver en el 2008 a continuar. Pero no volveríamos hasta que yo pueda conseguir los fondos necesarios para asegurar la seguridad total de mi equipo. Los depósitos de cuevas son muy peligrosos. Yo estaba preocupada este año aunque teníamos bordes de madera. Ningún resultado arqueológico vale arriesgar la vide de alguien.

Así que apenas encuentre alguna empresa que pueda suplirnos de la protección necesaria, planeo abrir un área más amplia, y espero conseguir dataciones adecuadas de los depósitos. También cavar hasta el fondo de la cueva (pruebas indican que al menos hay otro metro más abajo de depósito) y llevar un geólogo, algún experto en suelos, al tiempo que un buen equipo de arqueólogos. Parte de ese equipo será seguramente del Museo nacional de Botswana. Ya hemos trabajado juntos y tienen un equipo fabuloso de excavación y supervisión, y un grupo de ellos estaba muy de acuerdo en volver a la excavación.


EDITADO 12/12/06

Pueden leer la opinión del paleoantropólogo Julien Riel-Salvatore sobre lo dicho por Coulson en esta entrevista. (en inglés).

jueves, diciembre 07, 2006

División del trabajo entre neandertales y sapiens arcaicos

Un nuevo estudio trata de explicar la desaparición de los neandertales por una deficiencia de estos para adoptar una conducta social, que habría llevado a los Homo sapiens a expandirse por el mundo.

La revista Current Athtropology publicó en el número de diciembre de 2006 un estudio de los arqueólogos Steven L. Kuhn y Mary C. Stiner, de la Universidad de Arizona, Estados Unidos. En él los científicos dicen que la diversidad de roles sociales para los hombres, mujeres y niños, o sea la división del trabajo, le habría dado a los Homo sapiens una ventaja sobre los neandertales, que según ellos no eran capaces de tal división.

La hipótesis trajo mucho revuelo. En el mismo artículo hay más páginas de comentarios de otros arqueólogos que del artículo en sí. El problema proviene de que la hipótesis asume mucho, sin tanta prueba para sostener lo que dicen, e incluso con pruebas que contradicen la hipótesis.

Según Kuhn y Stiner la división del trabajo por sexo y edad se habría dado muy recientemente en la historia evolutiva del Homo sapiens, y habría facilitado su dispersión por Eurasia.

Dicen los autores: “Este desarrollo podría haber sido un producto del hábitat en el cual el Homo sapiens evolucionó”. Y siguen: “Las latitudes tropicales y subtropicales probablemente siempre deben haber soportado las poblaciones de homínidos más densas, al mismo tiempo que presentaban un gran potencial para la diversidad en la dieta, debido a su intrínsecamente alta biodiversidad de todo tipo”.

Dicen ellos que el registro arqueológico de la dieta neandertal provee poca evidencia directa de una dependencia de comida de subsistencia, como por ejemplo piedras para moler nueces o semillas. En cambio, dicen ellos, los neandertales dependían de la caza de animales grandes, presas con muchas calorías para poder impulsar sus grandes cuerpos. Los autores dicen que esa falta de diversidad en su alimentación y la presencia de fracturas de huesos curadas en los esqueletos neandertales, sugieren que sus mujeres y jóvenes participaban activamente en la cacería. Hacían de conductores de los animales de caza, asustaban a los animales, y les cortaban las rutas de escape.

El problema viene cuando se pone un poco a prueba esto que dicen Kuhn y Stiner. El paleoantropólogo John Hawks, experto en neandertales, puso a prueba y refutó cada uno de los puntos de la hipótesis de Kuhn y Stiner. Publicó un detallado comentario en su blog.

Allí dice “Kuhn y Stiner proponen que los humanos tenían una ventaja idónea porque movilizaban el labor femenino hacia la busca y procesado de vegetales y pequeños animales”. Y dice que según los autores: “Los neandertales estaban tan dedicados a la caza de grandes animales que requerían la asistencia de sus mujeres, comprometiendo su habilidad para recolectar vegetales y conseguir pequeños animales”.

Opina: “Yo creo que la asunción de la adaptación al paisaje es la mayor falla en esta hipótesis. Esta depende de la asunción de que la división laboral sexual es rígida, por lo que los neandertales no la adoptaron una estrategia organizativa moderna incluso aunque tal estrategia era rentable para los humanos modernos en el mismo hábitat. De hecho, si uno muestra que los neandertales sí recolectaban vegetales y comían animales pequeños, parecería para mí que el argumento completo sobre la organización social se volvería dudoso”.

Tanto en los comentarios del artículo, como en el que hace Hawks se hace notar que hay muchas evidencias de que los neandertales sí recolectaban vegetales, cazaban pequeños animales, e incluso recursos marinos (como pudimos ver en este mismo blog). Los neandertales “sí usaban piedras de moler ocasionalmente en Europa del este”, sigue Hawks. “Ellos sí recolectaban semillas en el Levante, y nueces en España. En otras palabras, los neandertales sí tenían una dieta substancialmente flexible. Esta evidencia de flexibilidad es mejor, actualmente, fuera de la Europa del norte-centro, y noroeste, al menos para restos de fauna y vegetales”.

Resumiendo, como dice Hawks “No hay soporte para la idea de que los neandertales se extinguieron porque sus mujeres pasaban mucho tiempo cazando. Hay razones de peso que refutan esa idea, la más importante es la demostrada flexibilidad en la dieta neandertal y otros humanos arcaicos, lo que habría dejado a las mujeres neandertales con la posibilidad de explotar una recolección sistemática de vegetales y pequeños animales. Si no lo hicieron fue por un reflejo de su ecología, no de su organización social”.

Referencias

Kuhn SL, Stiner MC. 2006. What's a mother to do? The division of labor among Neandertals and modern humans in Eurasia. Curr Anthropol 47:953-980.

Más lecturas en inglés:

- Entrada en el blog de John Hawks

- Eurekalert


lunes, diciembre 04, 2006

Los Neandertales de El Sidrón serían caníbales

El periódico español La Vanguardia digital publica una interesante noticia sobre canibalismo neandertal (con algunos agregados y correciones mías). Podemos estar ante un caso de canibalismo por hambruna, como ocurrió en pleno siglo 20, en el desastre de los Andes, por ejemplo como dice Raimon en los comentarios. No se pierdan la entrevista a Antonio Rosas al final, que da más detalles sobre varios temas de los neandertales de El Sidrón:

Madrid.(EFE).- Una investigación sobre restos neandertales hallados en el yacimiento asturiano de El Sidrón, que datan de hace 43.000 años, desvelan signos de canibalismo que pueden atribuirse a escasez de alimento de aquellos individuos o a posibles prácticas "simbólicas", explicó a Efe el director del estudio, Antonio Rosas (ver entrevista abajo de todo). El equipo de científicos dirigido por este madrileño del Departamento de Paleontología del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) en Madrid, cuya investigación se publica en el último número de la revista PNAS , analizó los restos óseos y dentales que se han ido extrayendo de la Cueva de El Sidrón desde el año 2000 correspondientes a ocho ejemplares de Neandertal. (Imagen: New Scientist)

En este trabajo participaron 18 investigadores de distintos centros españoles y concluyeron que los ocho individuos representados en este yacimiento (un niño, un joven, dos adolescentes y cuatro adultos) presentan líneas de hipoplasia, relacionadas con malnutrición o enfermedad.

Los dientes crecen "como a capas", lo que es perceptible en el estado de su esmalte, hasta que se detiene su desarrollo, explicó el responsable de esta investigación, quien es además autor de 130 artículos científicos y de divulgación. También se han detectado signos en "algunos huesos, no en todos" que desvelan prácticas de canibalismo entre aquellos individuos, con marcas de cortes con cuchillos de sílex. Sorprende que "no todos los individuos hayan sido descarnados o tratados de la misma manera", ya que "en otros yacimientos hay una pauta, es como un proceso, y siempre se hace de la misma manera, con marcas en los mismos sitios", explicó.

Los científicos barajan dos hipótesis para explicar los episodios de canibalismo que se habrían dado entre esos Neandertales y que confirmarían que "esta práctica estaría mucho más extendida entre estos individuos de lo que se pensaba".

El estado de los dientes hace pensar en una carencia de alimentos generalizada en el momento del destete (justo en el tránsito de la alimentación con leche de la madre a la no materna) pero la adolescencia sería también un período crítico, como revelan los restos.

Otra hipótesis para explicar los episodios de canibalismo a partir de este estudio, en el que se usaron técnicas de morfometría geométrica 2D y 3D, se vincula a posibles prácticas "simbólicas", algo "todavía por descubrir en el mundo Neandertal", añadió Rosas.

Hasta ahora, explicó, en España sólo se habían detectado signos de canibalismo en Neandertales en Zafarralla (Málaga), Atapuerca, y en Europa en zonas como Francia o Croacia. Rosas destacó tres mandíbulas "muy bien conservadas" en la cueva de El Sidrón, aparte de más de cien dientes aislados, huesos largos de extremidades y otros en conexión anatómica, como es el caso de "varias vértebras junto a sus costillas o todos los huesos de un pie juntos".

La investigación desvela además una diferenciación entre las poblaciones del sur, que habitaban en la Península Ibérica, Italia y la región balcánica, y las del norte, que poblaban los Alpes, Centroeuropa y la Europa del Este. "Los del sur tenían la cara algo más ancha y menos alargada que los del norte, más próximos estos a la imagen clásica de los Neandertales", según el científico. Aún es prematuro asegurar si las diferencias detectadas se deben a cuestiones climáticas o de adaptación, o también si las divergencias surgieron por deriva genética o por azar.

Este conjunto arqueológico está compuesto casi en exclusiva de fósiles humanos, sin apenas restos de otros mamíferos, lo que le confiere una gran singularidad. Las condiciones de conservación en esta cueva son tan óptimas que permitieron la primera extracción de ADN mitocondrial de Neandertal en España y el establecimiento de un marco de trabajo sobre la filogeografía de esta especie humana fósil.

Desde 2000, Javier Fortea, investigador principal, y Marco de la Rasilla, ambos de la Universidad de Oviedo, dirigen los trabajos en este yacimiento, subvencionados por la Consejería de Cultura del Principado de Asturias con 305.786 euros, hasta 2006.
Entrevista a Antonio Rosas publicada en La Voz de Asturias:
LUIS ORDONEZ
El paleobiólogo Antonio Rosas en una comparececia en Oviedo. Foto:ARCHIVO / P. LORENZANA

Con la publicación en la prestigiosa revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias estadounidense (PNAS) de un artículo sobre Sidrón, el yacimiento asturiano se ha convertido en hito ineludible para los estudios sobre neandertales a nivel mundial. Así lo explica Antonio Rosas, paleobiólogo del CSIC que ha dirigido esta investigación y cuya pasión por lo que ha encontrado en Sidrón sólo es superada por lo que aún espera encontrar. Rosas no olvida, además, la labor en la excavación de Javier Fortea y Marco de la Rasilla en un proyecto financiado por el Principado de Asturias.

--La cuestión del canibalismo en Sidrón ya se había mencionado antes, ¿qué es lo que ha demostrado esta investigación?

--La publicación es muy amplia e incluye muchos aspectos, además del canibalismo está la constatación de rasgos diferentes entre neandertales del norte y del sur que sí es una novedad, aunque quizá más para especialistas. Efectivamente se habían visto indicios de canibalismo pero ahora se ha ratificado de manera sólida. Se habían visto marcas de cuchillos de piedra en los huesos pero ahora vemos que están machacados y es para obtener el tuétano. Esa extracción nos demuestra que era para consumo.

-- ¿Comidos por hambre o en un ritual, pueden saber eso?

--No se podrá demostrar como un teorema matemático, pero si acumulamos información por diferentes vías, cómo se ha formado el yacimiento, asociar los huesos a cada individuo... cuando completemos el puzzle se podrá ver. O quizá es una mezcla de las dos cosas.

--Sí saben que en el destete y en la adolescencia pasaban hambre.

--Ese es un aspecto que no tiene que ver con el canibalismo. En los dientes hay marcas de hipoplasia (crecimiento reducido) que se por falta de alimentación o enfermedad, y se ve en los 3 y 4 años de vida, además de en la adolescencia. Si jugamos a unir ese dato con el canibalismo podríamos reforzar esa hipótesis.

--O no. Ya ha dicho que Sidrón explicará la vida espiritual de los neandertales.

--Es que su singularidad es que allí sólo aparecen restos humanos, en otros yacimientos hay trazas de comida, o son trampas naturales en las que también hay animales. Pero no en Sidrón y eso sí es singular y además exige que la explicación la dé el comportamiento.

--Porque además saben que los neandertales de Sidrón no vivían en la cueva.

--No, no vivían allí; primero porque es físicamente imposible y, además, porque debería haber otras evidencias de habitación, restos de animales comidos... pero sólo hay restos humanos. Es un círculo, una pescadilla que se muerde la cola, pero tendrá que aparecer un escenario que lo explique.

-- ¿Es el canibalismo un rasgo común en los yacimientos neandertales?

--Sí se ha encontrado en otros yacimientos, no en todos. Lo que no es, como ya se ha dicho, es que éste sea el primer lugar donde se dió canibalismo. Hoy es algo aceptado que se practicaba en esos grupos.

-- ¿Cuál es la relevancia de Sidrón en los estudios del neandertal?

--Son muchas relevancias. Primero que es la mejor colección de huesos de la península ibérica con una información relevante sobre el comportamiento que empezamos a entrever; también que conserva ADN de forma exquisita y que Sidrón nos abre muchas vías, muchas líneas de estudio sobre los neandertales. Y, aunque esté mal decirlo, que hay un equipo de investigación con Fortea y De la Rasilla, que es el que se está haciendo cargo de todo esto.

-- ¿Qué esperan del yacimiento de Sidrón, queda mucho por extraer?

--Lo que sabemos es que en cada campaña de excavaciones se han dado unos rendimientos. Se trata de un espacio muy pequeño así que sabemos que están ahí. Además, también están las exploraciones del exterior de la cueva.

--Ha destacado dentro del estudio el descubrimiento de diferentes tipos de neandertales según vivieran en el sur o el norte de Europa.

--Llegamos a la conclusión de que existen varios linajes de neandertales con una morfología distinta. Por un lado, la que se da en todas las penínsulas del sur y en el próximo oriente, y otra al norte del Pirineo y de los Alpes. Esto nos hace pensar que los factores climáticos pudieron afectar a su evolución. Hay que pensar lo que fueron las glaciaciones en el norte, con casquetes de hielo como los de Groenlandia a la altura de Londres, mientras que en el sur no hubo esos extremos. Juntando evidencias, que se dan también en las distintas maneras de evolucionar de animales y ecosistemas..., todo eso nos encaja.

-- ¿Eran diferencias como las que hay hoy en nuestra especie?

--Similares pero distintas a nosotros. Hemos identificado caras más anchas y cortas en el sur y caras más alargadas y estrechas hacia el norte. Pero tenemos diferentes maneras de desparecernos .

Covertura de la noticia en español:
- Memecio
- ABC.es
- El Mundo
- El Comercio
- La Nueva España
- La Voz de Asturias
- El País