viernes, agosto 31, 2007

Muestras genéticas neandertales contaminadas

Según se cuenta en Science, los resultados de análisis de ADN neandertal que se realizó hace un año estaban contaminados.

El ADN había sido tomado de huesos neandertales de hace 38 mil años. Un reanálisis de ese estudio ha encontrado evidencias de conaminación por material genético humano, poniendo en duda los resultados.

En aquella época salieron publicados en Nature y otro en Science, los estudios. Uno que había secuenciado un millón de bases, a cargo de Svante Pääbo; y otro que había secuenciado 65 mil bases usando un sistema diferente, a cargo de Edward Rubin.

Este último había ubicado la fecha de separación entre Homo sapiens y Homo neanderthalensis en 700 mil años atrás, y decían que no había pruebas de mezcla entre estas dos especies. El equipo de Pääbo ubicó la fecha de separación hace 500 mil años, y decía que había pistas de mezcla entre ambas especies.

Jeff Wall y Sung Kim de la Universidad de California, San Francisco, sintieron curiosidad por la discrepancia de ambos estudios, así que reanalizaron los datos. Usaron la misma técnica para analizar la muestra de Pääbo y la de Rubin. Querían encontrar la razón de la discrepancia, ya que ambas muestras pertenecían a una única muestra de ADN neandertal.

Descubrieron que las muestras de fragmentos grandes eran demasiado similares a las de humanos modernos, mientras había fragmentos pequeños que eran totalmente diferentes. El ADN antiguo tiende a ser de fragmentos pequeños, debido a que el ADN se va descomponiendo con el tiempo. Así que Wall y Kim sospecharon que los fragmentos grandes representaban contaminación.

Pääbo admitió que no puede excluir la posibilidad de contaminación. Aunque enfatizó que su muestra de ADN, antes y después de su estudio, no presentó evidencias de ADN de humano moderno. Su grupo ahora está secuenciando el genoma entero de los neandertales.

En caso de Rubin sigue en pie, así que al parecer las posibles pruebas de que los Humanos y Neandertales habrían tenido algún tipo de cruza habrán de ser descartadas por contaminación.

miércoles, agosto 29, 2007

Hace 130 mil años existió un corredor más humedo entre África y el Levante

Los orígenes del Homo sapiens, hace entre 200 mil y 150 mil años, ahora están mejor documentados con nuevos datos arqueológicos que sugieren una migración importante desde las tierras tropicales de África del este hacia el Levante, a través del desierto del Sahara y de Arabia, que tuvo lugar entre 130 mil y 100 mil años atrás .

Al parecer en esa época esa región del Sahara y Arabia experimentó un incremento de las precipitaciones.

Anton Vaks, de la Universidad Hebrea de Jerusalén, presentaron una reconstrucción del paleoclima en el desierto Néguev, basándose en dataciones de depósitos de las cavernas (espeleotemas).

Hoy en día el clima del Néguev es muy árido y no se forman las espeleotemas, pero su presencia en diversas cuevas indica claramente, según los autores, que las condiciones climáticas en el pasado eran mucho más húmedas.

Vaks y sus colegas estudiaron y dataron 33 muestras de espeleotemas de cinco cuevas en la zona central y sur del desierto Néguev. Estos muestran que el último incremento de lluvias ocurrió hace 140 mil y 110 mil años. El clima durante este período debe haber consistido en eventos húmedos episódicos que posibilitaron que el norte del desierto del Sahara, el Sinaí, y el Néguev se convirtieran en zonas más hospitalarias para los movimientos de los primeros Homo sapiens. Esto podría haber eliminado la barrera desértica entre África central y el Levante.

Referencias

“Desert speleothems reveal climatic window for African exodus of early modern humans”, Anton Vaks, Hebrew University, Institute of Earth Sciences, Edmond Safra Givat Ram Campus, Jerusalem 91904, Israel; et al. pages 831-834.

viernes, agosto 24, 2007

Los primeros europeos habrían entrado por los Balcanes

Un equipo de 20 arqueólogos búlgaros y franceses está intentando demostrar que los primeros homínidos entraron en Europa por los Balcanes. Trabajan en esta teoría hace once años, excavando e investigando en la cueva de Kozarnika, en el noroeste de Bulgaria.

El hallazgo en este lugar montañoso de huellas de actividad humana que se remontan entre 1,4 y 1,6 millones de años en el tiempo pone en duda las teorías sobre la fecha y el lugar de la aparición del hombre en Europa.

Actualmente se cree que los primeros europeos llegaron desde Medio Oriente, pero no se sabe con certeza por donde pasaron. Algunos creen que llegaron al sur de Europa desde África, cruzando el Estrecho de Gibraltar o el Canal de Sicilia hace unos 800.000 años. Otros creen que llegaron desde Asia.

Pero según el jefe del equipo arqueológico francés, Jean-Luc Guadelli, del Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS), el territorio de la actual Bulgaria fue también 'una ruta perfectamente natural'.

Procedente de África, el hombre prehistórico podría haber alcanzado esta parte del continente 'muy fácilmente, bordeando la costa mediterránea a través del Bósforo y luego subiendo por el Danubio, pasando por las gargantas de las Puertas de Hierro (entre Rumanía y Serbia)', dijo Guadelli a AFP.

La cueva de Kozarnika, situada en una zona montañosa alrededor de Belogradchik, ha sido considerada durante mucho tiempo por los arqueólogos como un lugar en el que la actividad humana se remonta al paleolítico. Sin embargo, las excavaciones no fueron posibles en el pasado por falta de fondos.

Unos restos de huesos con marcas de cortes, hallados en Kozarnika, han conducido a los arqueólogos a creer que los habitantes de la gruta tenían la capacidad de formular pensamientos abstractos, ya que probablemente utilizaban esos cortes para contar.

Los cortes practicados en los huesos animales son muy precisos como para ser el mero resultado de los golpes dados a la presa para arrancar la carne, según los arqueólogos.

Fuente: AFP-Terra (con modificaciones mías)

jueves, agosto 23, 2007

Descubren primate de 10 millones de años, posible ancestro de los gorilas

La separación evolutiva entre los gorilas y humanos fue muy anterior a los pensado, según atestiguan los fósiles de un primate que vivió hace 10 millones de años.

Un equipo de paleontólogos de la Universidad de Tokio y el Ministerio de Cultura etíope han hallado, en el último año, un canino y nueve muelas de una especie desconocida de primate que fue bautizada como Chororapithecus abyssinicus, por el nombre del yacimiento Chorora, en la región de Afar (Etiopía), donde se localizó.

Por las fechas en las que se han datado los dientes, podría ser el primate más antiguo encontrado hasta ahora que está relacionado con los grandes simios africanos. Los investigadores creen que las piezas corresponden al menos a seis ejemplares de esta desconocida especie, que es muy similar a los gorilas actuales. Es más, se cree que podría ser un antepasado de esta especie, hoy en peligro de extinción en el centro de África.

El japonés Gen Suwa, que ha dirigido la investigación, publicada en Nature, destaca en un comunicado que estos restos echan por tierra la hipótesis de que los primeros primates aparecieron en Eurasia.

La evidencia genética indica que los gorilas y los humanos se bifurcaron de un ancestro común hace ocho millones de años. La edad de los fósiles fue un dato que sugirió a los investigadores que esa separación genética debió haber ocurrido hace más de 10,5 millones de años. Si se comprueba esa teoría, será necesario rehacer los estudios moleculares y los exámenes de ADN que respaldan el pensamiento actual sobre la evolución humana. Ya que retrasan de ocho a más de 13 millones de años el momento de la separación de la rama que llevó al Homo sapiens y la de los gorilas. "De hecho, si el linaje del orangután estuvo presente en África antes de la primera migración hacia Eurasia de primates, entonces la fractura con esta otra especie se produjo hace 20 millones de años", argumenta Suwa. Posteriormente, hace seis millones de años, nos separamos del chimpancé.

"Cuando en marzo vi el primer molar, fue una gran sorpresa. Esperaba ver un antepasado de un pequeño homínido, pero fue feliz de tener delante este proto-gorila", señala el etíope Yonas Beyene.

Los dientes muestran que la dieta de estos primates se componía de alimentos fibrosos, como los de gorilas a los que tanto se parecen. El entorno en el que vivían, hoy semi-desértico, eran valles boscosos con ríos que fluían hacia un lago.

No todos comparten estas conclusiones.

"Sería estirar la evidencia basar la cronología de la evolución de los grandes primates en este nuevo fósil", señaló el profesor Peter Andrews del Museo de Historia Natural de Londres.

El experto considera que las estructuras detectadas en los dientes podrían estar relacionadas con la dieta de esos animales.

"Estas estructuras aparecen en al menos tres ramas independientes de los primates, incluidos los gorilas. Podrían estar relacionadas con un cambio de dieta en lugar de una nueva característica genética", agregó.

Sin embargo nadie duda de la importancia del hallazgo.

"Se conoce cada vez más sobre los antepasados de los humanos, pero la evidencia de fósiles de nuestros parientes más cercanos en la actualidad, los grandes primates, es prácticamente inexistente", explicó el profesor Andrews.

Fuente: El Mundo y BBC Mundo

martes, agosto 21, 2007

La preferencia femenina por el color rosa sería algo evolutivo

¿La preferencia por el rosa sería algo evolutivo? En El Mundo dicen:

Aunque no es la primera vez que se analizan las diferencias cromáticas entre los sexos (por ejemplo, se había visto que las mujeres están más dotadas para describir tonos elaborados), ningún estudio había analizado las preferencias de colores. Cuando menos, tal escasez "resulta sorprendente, teniendo en cuenta la prevalencia y antigüedad de la idea de que las niñas pequeñas se diferencian de los niños en que prefieren el rosa", comentan los autores del nuevo trabajo, publicado en la revista 'Current Biology'.

"Aunque esperábamos encontrar diferencias entre los sexos, nos sorprendió lo robustas que eran, teniendo en cuenta la simplicidad de nuestra prueba", añade una de las autoras, Anya Hurlbert, neurocientífica de la Universidad de Newcastle (Reino Unido).

El experimento consistía, sencillamente, en que hombres y mujeres viesen en una pantalla diferentes parejas de colores y fuesen optando por uno en cada dúo. En total, participaron 208 personas. Aunque la mayoría eran británicos, se estudió también a 37 personas de origen chino que habían llegado recientemente a Reino Unido. Así descartaban que en la elección influyese el tema cultural.

Todos los participantes, independientemente de su sexo, mostraban preferencia por la gama de los azules. Sin embargo, "la preferencia femenina se eleva considerablemente en la zona de los rojizos-morados y decae rápidamente en la zona de los verdes-amarillos, mientras que los hombres se inclinan hacia los azules y verdes, aunque de manera menos pronunciada", explican los investigadores. "Las mujeres 'se preocupan' más por los colores", resume Hurlbert.

Esta dicotomía se daba también entre los voluntarios chinos, lo que lleva a pensar que "las diferencias surgieron de las especializaciones funcionales en la división evolutiva de las tareas", señala el trabajo de 'Current Biology'. Es decir, que las mujeres habrían afinado mucho más los cambios en la percepción de colores que ha ido experimentando el ser humano en ciertas destrezas.

Al igual que los demás primates, los seres humanos tenemos una capacidad de percibir colores mucho más amplia que otros animales (tricromacia). La visión cromática se experimenta a través de dos canales que captan los tonos por parejas opuestas: el del rojo-verde —que diferencia los estímulos recibidos por las células de la retina (conos) L y M— y el del azul-amarillo, que distingue los conos S de una combinación de conos L y M.

"Tanto la tricromacia como el canal rojo-verde son adaptaciones 'modernas' en la evolución de los primates, una evolución para facilitar la identificación de la fruta madura o las hojas rojas comestibles en el medio del follaje verde", relatan los autores.

Luego en la nota viene una especulación de los autores del estudio en la que dicen que como la mujer era quien recolectaba “...es plausible que perfeccionase las adaptaciones tricromáticas y que estas apuntalasen la preferencia femenina por los objetos más rojos. Como recolectora, la mujer habría tenido que estar más al tanto de la información cromática que el cazador [tarea 'destinada' al hombre]", añaden. "La cultura podría haber explotado y agudizado esta preferencia natural", aventura Hurlbert.
Esto último está un tanto traído de los pelos, ya que no existe evidencia alguna de que sólo las mujeres recolectaran, y que sólo los hombres fuesen los cazadores. Lo más probable es que también los hombres fuesen recolectores, así que no es muy aceptable esta conclusión un tanto machista del estudio.

Descubren huella humana que podría tener 2 millones de años

Han descubierto en Egipto la que podría ser la huella humana más antigua. Hasta ahora la huella homínida más antigua es la de Laetoli, de 3.7 millones de años, que se cree pertenecieron a un australopitecus. Pero la encontrada en Egipto podría tener dos millones de años, según Zahi Hawass, secretario general del Consejo Supremo de Antigüedades de Egipto.

Los arqueólogos hallaron la huella, impresa en lodo y luego convertida en roca, al explorar un sitio prehistórico en Siwa, un oasis del desierto.

Científicos están usando pruebas de carbono en plantas halladas en la roca para determinar su edad exacta, dijo Hawass.

La evidencia arqueológica humana más primitiva encontrada antes en Egipto databa de alrededor de 200.000 años, dijo Saad.

domingo, agosto 19, 2007

Cita neandertal surrealista

El astrónomo Christopher Martin, dijo sobre la estrella con cola:

Si los neandertales tuviesen ojos con vista ultravioleta podrían mirar más allá de la atmósfera, y podrían haber visto el comienzo de la formación de la cola estela.
Vaya uno a saber qué libros de ciencia ficción anda leyendo, pero la idea le habrá llegado a la mente porque supuestamente esa cola de la estrella se formó en los últimos 30 mil años.

sábado, agosto 18, 2007

Yacimiento de 450 mil años con tecnología neandertal en España

Vía | Periódico de Aragón:

Un equipo de arqueólogos y geólogos excava el yacimiento Musteriense de la Cuesta de la Bajada, en las afueras de la ciudad de Teruel, un proyecto científico iniciado en 1991 donde hasta ahora no han encontrado fósiles de homínidos aunque sí de animales e instrumentos líticos.

Uno de los codirectores de la excavación, Manuel Santoja, conservador del Museo Arqueológico Regional de la Comunidad de Madrid, explicó hoy que en el Musteriense del Paleolítico Medio, con un clima con períodos parecidos a la actualidad y otros más fríos, el Homo heidelbergensis, antepasado del Neandertal, se alimentaba de animales muertos que aprovechaba completamente.

La excavación se centra en el este del yacimiento, situado en terrazas formados por el río Alfambra, en lo que fue el fondo de una charca, donde los científicos han recuperado huesos de animales, en su mayoría de équidos y ciervos, pero también de elefantes y bóvidos (bos primigenius) y de carnívoros.

Asimismo han recogido numerosas lascas de sílex utilizadas para raspar y cortar, cantos rodados con los que se golpeaban los huesos para romperlos y extraer el tuétano, y otras herramientas en cuarcita.

Santonja explicó que el sílex se encuentra en la zona y únicamente tenían que sacar las lascas mediante percusión y después eran melladas para obtener un corte de sierra.

En cambio, sostiene, en la zona no había cuarcita y presumiblemente se trajo desde la zona del Guadalaviar para poder fabricar las herramientas que luego utilizaban los homínidos, aunque no se han encontrado elementos que indiquen la práctica de la caza. La presencia humana está constatada desde el primer momento en que se inició este proyecto de investigación, coincidiendo con la apertura de una gravera, lo que generó una gran expectativa ante la posibilidad de que aparecieran restos fósiles.

La datación absoluta se remonta a una antigüedad de 450.000 años de media, aunque con un amplio margen de error, lo que, según señaló Santonja, hacen coetáneo a la industria lítica Musteriense con la Achelense que se desarrolló en Africa y que anteriormente se pensaba que ésta última era anterior.

Industria lítica Musteriense aparece también en el mismo período en otros yacimientos españoles como Atapuerca, en Burgos, Ambrona, en Soria, o en la Cueva de Bolomor, en Tavernes de la Valldigna (Valencia).

Las investigaciones de los últimos años han retrotraído en el tiempo la cultura Museteriense y han modificado hipótesis planteadas en los años 60 del siglo pasado, por ejemplo, que los yacimientos sorianos de Torralba y Ambrona eran lugares de caza y actualmente se piensa que también en ese lugar los homínidos carroñeaban animales ya muertos.

Las excavaciones en este yacimiento se iniciaron en 1991 en una zona de arrastres fluviales del río Alfambra por lo que los materiales, tanto los fósiles de huesos de animales como de la industria lítica aparecían arrastrados por la acción del agua, mientras que en los últimos años se trabaja en una zona aterrazada que no ha sufrido esos arrastres.

La excavación está codirigida por el catedrático de Geología de la Universidad Complutense de Madrid, Alfredo Pérez-González, y está financiada por el Gobierno de Aragón a través de la Dirección General de Patrimonio y la Diputación de Teruel a través del Museo Provincial.

En los trabajos participan desde el 7 de agosto 35 estudiantes, que realizarán sus trabajos hasta el 6 de septiembre. Manuel Santonja recordó que la importancia del yacimiento la descubrió el paleontólogo francés Etienne Moissenet, ya fallecido.

jueves, agosto 16, 2007

El hombro del Hobbit de Flores no se parece al del H. sapiens sino al de H. erectus

Un nuevo estudio de los restos del Homo floresiensis, el homínido diminuto descubierto en la Isla de Flores, descubre que su hombro está más emparentado con el del Homo erectus que con los de los Homo sapiens.

Este descubrimiento abogaría en favor de la teoría de sus descubridores, que dicen que el Hobbit deriva de los H. erectus y no como sus contrarios que opinan que se trata de un H. sapiens con microcefalia (ver resumen de polémica).

Un equipo liderado por la antropóloga Susan G. Larson, publicó un artículo en el Journal of Human Evolution en el que dicen que el hombro del LB1, único espécimen de hobbit casi completo, no habría funcionado como el de un humano moderno. Nosotros podemos mover los hombros lateralmente, pero un estudio detallado del hombro del LB1 indica que estaba más adaptado a movimientos frontales que laterales.

“Creemos”, dicen los autores, “que Homo floresiensis probablemente no tenía una configuración del hombro de humano moderno: la clavícula era relativamente corta, y la escápula más prolongada”. Esto, dicen, hace que los movimientos permitidos sean más anteriores que laterales.

Según los científicos esta configuración del hombro sería más parecida a la del Homo erectus, una configuración que luego fue cambiando hasta convertirse en la del Homo sapiens, pero al parecer en el Homo floresiensis no había cambiado del todo. Los autores compara el hombro del hobbit con el del niño de Nariokotome (KNM-WT 15000), un H. erectus, para demostrar que la del H. floresiensis es un hombro en estadio transicional.

“Sea la que sea la ubicación taxonómica que se le de al los homininos de Liang Bua, su morfología única sugiere una diversidad nunca vista en la familia humana”, concluyen los autores. “En lo que respecta a este estudio, si bien LB1 y el esqueleto de Nariokotome difieren en muchas formas y son de un lugar y tiempo muy diferentes, son similarmente distintivos al mostrar una clavícula relativamente corta y una torsión humeral baja. Creemos que estas no son similitudes casuales, sino parte de un complejo funcional previamente no reconocido que caracterizó a los más recientes H. erectus y fue mantenido por el H. folresiensis”.

miércoles, agosto 15, 2007

Paleontólogs españoles opinan sobre la convivencia del H. erectus con el H. habilis

El paleontólogo José María Bermúdez de Castro, uno de los codirectores del yacimiento de Atapuerca en Burgos, dijo ayer que está "indignado" con la revista Nature por haber divulgado como datos fehacientes lo que son "opiniones e interpretaciones" de expertos, con el único argumento de "ser quienes son".

Opina de la nota que publicamos recientemente
sobre la convivencia del Homo erectus con el Homo habilis, en la que se cuestiona la sucesión H. habilis a H. erectus.
Bermúdez de Castro, autor de varios trabajos en Nature, dijo en
El Heraldo: "No me gusta que se publique cualquier cosa solo porque esté Meave Leakey", añadió.

"No me convence absolutamente nada lo que esos investigadores sostienen indirectamente respecto a que el Homo erectus se comportaba igual que un gorila, porque esto no tiene nada que ver con la realidad", añadió Bermúdez de Castro, quien, pese a sus críticas, valoró el trabajo de los paleontólogos británicos, porque aporta a la comunidad científica nuevos fósiles "muy interesantes".

Para el científico español, aparte de lo interesante que resulta descubrir nuevos fósiles, lo hallado "no aporta grandes cambios a las teorías actuales" sobre la evolución de los homínidos, porque "no me parece acertada la interpretación que se ha hecho de los fósiles del cráneo y un maxilar encontrados en Kenia".

De acuerdo a las fotografías publicadas, Bermúdez de Castro opina que el cráneo atribuido al Homo erectus por los británicos correspondería por el contrario a otra especie, a un Homo ergaster, de quien ya se intuía que habría coincidido con el Homo habilis.

El ergaster es la forma en que se llama hoy en día a los erectus de África, y ya habíamos visto que Erik Trinkaus decía esto mismo que Bermúdez.

Tampoco le convence a José María Bermúdez de Castro la hipótesis de los científicos británicos por la que los restos de maxilar descubiertos junto al citado cráneo permitirían asegurar que el Homo erectus y el habilis habrían convivido durante 500.000 años y por tanto aquél no habría podido descender de éste.

En su opinión, los restos de maxilar encontrados aportan "muy poca información como para mantener esa aseveración"; "la designación de una especie requiere de muchos más rasgos anatómicos y más caracteres, porque una argumentación u otra conllevan muy distintas implicaciones", añadió.

martes, agosto 14, 2007

Los neandertales son como son por casualidad según un estudio

Los neandertales no desarrollaron sus características típicas como una adaptación al clima del pleistoceno o a las demandas del uso de los dientes como herramientas, dice un grupo de científicos. Y también dicen que los rasgos de los humanos modernos no son tampoco una adaptación para el uso del lenguaje, como decían algunos antropólogos.

La casualidad y no la selección natural explica por qué los humanos modernos y los neandertales son tan diferentes, según un reciente estudio dirigido por Tim Weaver profesor de antropología de la Universidad Davis.

“Nosotros mostramos en nuestro estudio que cambios al azar en los últimos 500 mil años (desde que los neandertales y los humanos modernos quedaron aislados) son la mejor explicación para estas diferencias", dijo Weaver. El estudio fue publicado en el Journal of Human Evolution.

Weaver y sus colegas compararon 2524 cráneos de humanos modernos y 20 de neandertales, luego contrastaron esos resultados con la información genética de una muestra de 1056 humanos modernos.

Y la conclusión a la que llegaron es que los neandertales no desarrollaron sus rostros sobresalidos como una adaptación al frío o al uso de la dentadura como herramienta. Sino que la deriva genética al azar es la razón más palpable para las diferencias craneales entre Homo sapiens y Homo neandertalensis.

Erik Trinkaus había dado una explicación un tanto diferente, que cubrimos en este blog aquí. Que decía que en realidad los rasgos neandertales son la secuencia más lógica, o sea que viendo a los homínidos más antiguos los rasgos neandertales estaban emparentados con sus ancestros, eran la secuencia lógica. Los que eran raros son los nuestros, los de los humanos modernos. Nosotros somos los raros y no los neandertales.

Fuente: Science Daly

Descubren sitio de hace 8 mil años bajo el canal de la mancha

La erosión en el fondo del Canal de la Mancha está revelando los restos de un establecimiento de la edad de piedra, una época cuando Europa y Gran Bretaña todavía estaban ligadas por tierra, dice un equipo de arqueólogos.

El sitio, en la isla de Wight, data de hace 8.000 años, no mucho antes de que se derritiesen los glaciares y el canal se llenara de agua, lo que condujo probablemente a los inquilinos del establecimiento hacia el norte, a una tierra más alta.

“Éste es el único sitio de su clase en el Reino Unido,” dijo a Garry Momber, director del Hampshire y Wight para el Archaeology Marítima, que condujo las excavaciones recientes. “Es importante porque éste es el período cuando la gente moderna, apenas salían de la edad de hielo, viviendo como nosotros hacemos hoy en los valles y las tierras bajas.”

“Ahora tenemos evidencia inequívoca de la actividad humana en el sitio,” LiveScience dicho Momber. “Había gente aquí activamente que hacía la materia y que era absolutamente industriosa.”

En 8.000 años, el establecimiento es el único sitio subacuático del mesolítico en Gran Bretaña, aunque es probablemente parte de un área mucho más grande de la ocupación, dijo Momber.

Fuente: Yahoo en inglés

viernes, agosto 10, 2007

Descubren un esqueleto neandertal en Murcia, España

Han descubierto el un esqueleto casi completo de un Neandertal, según reveló Michael Walker, director de la excavación de la Sima de las Palomas (Murcia). Incluiría huesos de pie, mano, codo, vértebras, omoplato, brazo y fémur. No se pueden dar muchos detalles porque se encuentran en un bloque de conglomerado.

Para el director de la excavación, este hallazgo sitúa a la Sima de las Palomas, entre los principales yacimientos del mundo. A lo largo de las quince campañas anuales durante las que se ha excavado, se han encontrado 150 huesos humanos que pertenecen al menos a nueve individuos. Estos hallazgos conforman, a juicio de Walker, el conjunto más importante de neandertales en todo el arco Mediterráneo español.

Hay dos factores que, en opinión del director de la excavación, refuerzan su valor. En primer lugar, el hecho de que todos los restos de los homínidos se encuentran agrupados, ya que fueron sepultados por un sismo. Esto explica la presencia de esqueletos bastante completos.

Por otro lado, los restos humanos aparecen junto a los de animales y plantas de su entorno. Entre los primeros hay elefántidos, rinocerótidos, cérvidos, caballo silvestre, jabalí, cabra hispánica, pantera, tejón, liebre, conejo, tortuga, roedores pequeños, aves y uros. Los restos de polen fósil apuntan a la existencia de pinos, carrasca, quejigos, coscojas, avellanos, abedules, hayas, olmos y sauces, entre otras especies. Además, también se han encontrado utensilios empleados por los homínidos.

Por su parte, el Instituto Max Planck para la Antropología Evolutiva en Leipzig (Alemania) está en negociaciones con la Comunidad Autónoma de Murcia para la investigación del ADN del genoma nuclear de los restos hallados en la Sima de las Palomas, para lo que empleará una metodología innovadora.

En un futuro está prevista la construcción de un museo que tendrá una extensión de 5.000 metros cuadrados. Contará con un departamento de investigación y conservación, un laboratorio y un almacén para los materiales hallados. "Se trata de un espacio vivo porque mostrará paulatinamente los restos que se vayan encontrando en la sima", indicó el alcalde de Torre Pacheco, Daniel Madrid, localidad en cuyo término municipal se encuentra la Sima de las Palomas.

Fuente EFE

miércoles, agosto 08, 2007

Homo habilis y Homo erectus habrían convivido

Descubren dos restos fósiles que indicarían una coexistencia entre Homo habilis y Homo erectus. Se encontró una mandíbula de habilis datada en 1.44 millones de años y un cráneo erectus de 1.55 millones de años.

El hallazgo, publicado en el último número de Nature, le daría una nueva dimensión a la visión que tenemos hoy en día sobre el nacimiento del género Homo. Hasta ahora se creía que el erectus habría evolucionado a partir de la especie habilis, pero esta convivencia de las dos especies podría evidenciar que ambas evolucionaron de un ancestro común, según los autores del estudio. (Imagen: Nature. Mine's bigger than yours: the size of H. erectus skulls differs widely National Museums of Kenya/F. Spoor and J. Reader.

El fósil de Homo habilis es el más reciente descubierto hasta la fecha, así que la coexistencia entre estas dos especies es una sorpresa total, según comentó Fred Spoor, uno de los antropólogos que descubrió los fósiles hace siete años y que recién ahora son descritos en la revista Nature.

Al parecer las dos especies tenían diferentes tipos de dieta así que no competían, según los autores del estudio. “Para vivir en la misma zona por medio millón de años deben haber encontrado sus propios nichos, diferentes dietas, tal vez diferentes rutas migratorias, para minimizar la cometencia”, dijo Spoor.

Erik Trinkaus, paleoantropólogo de la Universidad de Washington, al parecer no se sorprende mucho (en Forbes.com), y no está de acuerdo en que la coexitencia implique que erectus no puede descender de habilis:

"La idea general de que el Homo habilis y el Homo erectus convivieron es conocida en el registro fósil desde hace 15 o 20 años", dijo Trinkaus. "Hace 20 años teníamos documentado con claridad al Homo erectus en el este de África para hace 1.8 millones de años. Y la mayoría de la gente estaría de acuerdo con que el Homo habilis tenían un rango de tiempo de entre 2.5 y 1.6 millones de años. Así que ya teníamos unos cientos de miles de años, documentados, de convivencia en los 1980s".

Trinkaus cree incluso que este descubrimiento no implica que el habilis sea desbancado como ancestro de los erectus. "Si tienes una especie que origina a otra especie, la especie ancestra no necesariamente tiene que extinguirse", dijo. "Tal vez en parte de su rango geográfico se desenvuelve como siempre, y en otra parte de ese rango evoluciona en una nueva especie".

Partes de la nota de EFE:

"Parecen demostrar que el Homo habilis y el Homo erectus convivieron al menos durante medio millón de años en la cuenca de Koobi Fora (Kenia)", explicó a Efe la antropóloga Susan Antón, que ha participado en la investigación. "Esto significaría que el Homo habilis no evolucionó lentamente hacia el Homo erectus formando una línea individual hacia el Homo sapiens", añadió.
Los fósiles fueron hallados durante unas excavaciones llevadas a cabo en el 2000 en la región de Ileret, en el este del lago Turkana, por el Proyecto de Investigación Koobi Fora, un grupo internacional de científicos dirigido por Meave y Louise Leakey, madre e hija, y vinculado con el Museo Nacional de Kenia (NMK).
Se trata de unos fragmentos de la parte superior de la mandíbula del Homo habilis datados hace 1,44 millones de años, los fósiles de menor antigüedad encontrados de esa especie, y un cráneo fantásticamente conservado de Homo erectus una antigüedad de 1,55 millones de años.
Pese al reducido tamaño del cráneo, más similar al de un Homo habilis que al de un Homo erectus, los científicos tuvieron claro que pertenecía a esta segunda especie por una serie de características, como la fina articulación de la mandíbula y la forma del área del cuello.
"Su coexistencia hace poco probable que el Homo erectus evolucionara a partir del Homo habilis", explica Meave Leakey, una de las directoras de la investigación en una nota de prensa divulgada por el Proyecto Koobi Fora.
En cambio, ambos homínidos habrían surgido entre dos y tres millones de años atrás, una época de la que se tienen pocos fósiles, y habrían tenido su propia relación funcional con el medio ambiente, "evitando así la competición directa", añadió.
"La conclusión más importante es que hubo más de una especie de homínidos durante un periodo extendido de tiempo en África oriental", consideró, por su parte, Frank Brown, profesor de Geología de la Universidad estadounidense de Utah, que ha colaborado en la datación de los fósiles.
El cráneo hallado de Homo erectus, que pertenecería a un adulto joven o un adolescente y cuyo buen estado de conservación se debe a que estaba prácticamente encajonado en arenisca, es "llamativo" también por otro motivo, ya que se trata "del más pequeño encontrado hasta la fecha en todo el mundo", según otro de los autores, Fred Spoor.
La variación en el tamaño de los fósiles de ejemplares de Homo erectus del este de África, desde el pequeño cráneo hallado ahora hasta un gran especimen descubierto previamente en Tanzania, prácticamente rivaliza con la mostrada por los gorilas modernos.
Dado que se cree que ese gran dimorfismo sexual es una característica primitiva o ancestral durante la evolución humana, el nuevo fósil diminuto implica que el Homo erectus no era una especie tan similar a los humanos como se pensaba.

Yacimiento neandertal excavado de apuro

Un yacimiento neandertal en peligro obliga a excavarlo de apuro, esperemos que no se pierdan datos cruciales... El Periódico:

Las obras de conexión del AVE con el Corredor del Mediterráneo afectarán Vinyes Grans, un extenso yacimiento del paleolítico situado en Perafort, a menos de ocho kilómetros de Tarragona. Por este motivo, la empresa Arqueoline, vinculada al departamento de Prehistoria de la Universitat Rovira i Virgili (URV), realiza una excavación de urgencia para recuperar los restos del campamento fluvial de neandertales que habitaron en la zona y que fueron los primeros pobladores del valle del río Francolí. Los trabajos se iniciaron el pasado día 1 y durarán tres meses.
Un equipo de 20 arqueólogos, codirigidos por Jaume Vilalta y Amèlia Bargalló, trabajan a contrarreloj en la excavación, ya que cuando finalice "se convertirá en un terraplén con las vías del tren por encima", según explicó ayer el propio Vilalta. "La desaparición solo se evitaría con un hallazgo excepcional en estratos más inferiores", añadió.

HERRAMIENTAS DE CAZA
Desde que se iniciaron los trabajos, los arqueólogos han localizado un centenar de restos de industria del sílex, que corroboran la existencia de neandertales entre 40.000 y 70.000 años atrás. Las herramientas están relacionadas con la caza y su posterior consumo, así como con la manipulación de la madera. "Prácticamente descartamos hallar restos humanos o de animales por culpa de la acidez del suelo", explicó Vilalta.
"En solo tres meses --añadió-- es imposible estudiar a fondo el yacimiento. A pesar de ello, nos permitirá datarlo y conocer más detalles de la vida de un campamento neandertal al aire libre, con caza abundante y al lado del río".
Las excavaciones forman parte de un proyecto de investigación más amplio que realiza el Institut Català de Paleocologia Humana i Evolució Social (IPHES), que ya ha intervenido en los yacimientos del Molí del Salt, en Vimbodí (Conca de Barberà); la Cansaladeta, en La Riba (Alt Camp), y la Boella, en la Canonja (Tarragonès), donde se hallaron restos de dos mamuts.

martes, agosto 07, 2007

Los homínidos europeos provendrían de Asia

Un nuevo estudio del grupo de paleoantropólogos de Atapuerca, dice que el genero Homo evolución de forma independiente en cada continente. Tras analizar 5 mil piezas dentales con la más antigua de hace 2.5 millones de años, concluyeron que hay marcadas diferencias entre los homínidos africanos y asiáticos. Y según ellos los primeros homínidos europeos no provendrían de África sino de Asia, más exactamente el Medio Oriente, de donde se habrían expandido hacia China y Java y hacia Europa.

Los dejo con la nota de EFE-El Mundo (ver también Comercio digital):

En un reciente artículo de 'Proceedings of the National Academy of Sciences' (PNAS) se sostiene que Asia tuvo un papel más relevante del que se creía en la formación de las distintas líneas evolutivas del ser humano. La primera firma corresponde a María Martinón-Torres, investigadora del yacimiento de Atapuerca. Otros tres firmantes son los codirectores de esa excavación.

Hasta ahora se ha venido suponiendo que todos los homínidos que habitaron el continente euroasiático procedían de África. En distintos períodos los hominidos de ese continente habrían emigrado hacia el Norte y Este, desplazando a las poblaciones previamente asentadas. África sería, y siempre habría sido, la "cuna del Hombre".

Sin embargo, los últimos descubrimientos paleontológicos -entre otros, los de Atapuerca- sugieren que esta interpretación quizás sólo sea válida para un tipo de primate: el Homo sapiens. Los demás habrían tenido una evolución más compleja, en la que Asia habría sido algo más que una 'colonia' africana.

La principal evidencia que respalda esta hipótesis es la existencia de marcadas diferencias en la dentición de los homínidos africanos y asiáticos; especialmente durante el Pleistoceno. Esto sugiere que la evolución del género "Homo" en cada continente tuvo que ser independiente.

Según explicó Martinón-Torres a Efe, el estudio comparado de la anatomía dental es "el más exhaustivo" de cuantos se han hecho hasta ahora, y obliga a cambiar "los esquemas previos". La muestra empleada consta de más de 5.000 piezas; las más antiguas son de hace 2,5 millones de años.

En opinión de la investigadora, "la mayoría de las especies de homínidos halladas en el continente euroasiático (Homo georgicus, erectus, antecessor, heidelbergensis, y neanderthalensis) no son resultado de oleadas migratorias desde África, sino que podrían haberse originado en Eurasia". En concreto, Martinón-Torres señala a Oriente Próximo "verdadero cruce de caminos entre continentes". Esta región habría sido el epicentro de las dispersiones de homínidos hacia el este (China y Java) y el oeste (Europa).

De acuerdo con esta teoría, Homo antecessor (el de Atapuerca) se aproximaría filogenéticamente al asiático Homo erectus antes que a Homo ergaster, de África. Posiblemente Antecessor y Erectus compartieran un antepasado común. A su vez, Antecessor sería el predecesor tanto de los neandertales europeos como de los sapiens africanos. Sólo mucho más tarde estos últimos colonizarían Europa y Asia desde África. Esta última oleada sería la única que se ajusta a lo que hasta ahora se ha venido suponiend

o.

Lucy inicia su gira por Estados Unidos

Como habíamos comentado en octubre del año pasado Lucy ha dejado su hogar para emprender una gira por Estados Unidos.

En BBC nos cuentan:

Uno de los más importantes esqueletos de humanoides descubiertos por antropólogos dejó Etiopía para una controversial gira por varios museos de Estados Unidos que se espera que dure unos seis meses.

Los restos del esqueleto, conocido como Lucy, tienen más de tres millones de años de antigüedad y es considerado una joya antropológica porque su descubrimiento en 1974 obligó a los científicos a replantearse muchas teorías sobre la evolución de la especie humana.

Los famosos restos óseos son exhibidos muy pocas veces en Etiopía y algunos antropólogos indican que los huesos de Lucy son muy frágiles para ser movidos de un lugar a otro.

Sin embargo, el curador del Museo de Ciencias Naturales de Houston, donde se iniciará el recorrido a finales del mes de agosto, afirmó que el esqueleto está en buenas condiciones y que podía soportar la gira.

Las autoridades etíopes afirmaron que los fondos recolectados por el préstamo de la pieza humanoide servirán para mejorar las instalaciones del Museo de Historia Natural en Adis Abeba, donde es mantenida Lucy. También alcanzará para construir otros museos en Etiopía, uno de los países más pobres de África.

Sin embargo, algunos científicos afirman que el dinero que será recibido por concepto de la gira no justifica la exportación de especimenes originales.

Lucy ha sido clasificada como un Australopithecus afarensis, que vivió en África hace unos cuatro millones de años y su importancia radica en que es uno de los homínidos más antiguos.

La mayoría de los científicos coincide en afirmar que esta especie caminaba erguida, aunque no existe consenso en torno a si tenía las habilidades de los simios, como trepar árboles.

La pérdida de esa habilidad sugiere que Lucy podría ser el punto en que los homínidos comenzaron a tener una apariencia más humana que simia.

El nombre de Lucy fue tomado de la canción de los Beatles, Lucy in the sky with diamonds, debido a que la pieza musical sonaba durante la noche en que el esqueleto fue descubierto.