jueves, marzo 29, 2012

Homínido que caminaba diferente hace 3,4 millones de años

En 2009 se dio a conocer a Ardipithecus ramidus, quien mostró que hace 4,4 millones de años ya se caminaba en dos patas, pero de una forma menos eficiente que la nuestra, y con unos pies preparados para trepar a los árboles tanto como para caminar largas distancias. Al año siguiente se confirmó que Australopithecus afarensis, la especie de la famosa Lucy, tenía un andar bípedo ya bastante parecido al nuestro, sin retener costumbres arborícolas. Ahora se ha dado a conocer un nuevo fósil que indicaría que en la misma zona y época que Lucy, existía una especie con un andar muy similar al de Ardipithecus, y bastante alejado del de Lucy.

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Se trata de un fósil de pie parcial de 3,4 millones de años de antigüedad que fue descubierto en la zona central de Afar, conocida como Burtele, en Etiopía. Fue descubierto en 2009 por Stephanie Melillo, pero recién publicado en Nature, por Yohannes Haile-Selassie y colegas. Fueron descubiertos ocho huesos de un pié derecho. Descubrir los huesos de los pies de los homínidos, es algo muy raro, ya que son pequeños y delicados, así que es un gran hallazgo.

Hasta la fecha no se tenía noticias de una especie tan diferente a los Australopithecus en la región y para esa época. Y este, si bien es un fósil muy parcial para hablar de cómo habría sido ese homínido, es claramente diferente a los australopitecos, ya que tenía un dedo gordo del pie oponible, capaz de agarrarse a una rama. El pie tampoco tenía arco, lo que no le permitía caminar largas distancias de forma eficiente, como sí podía Lucy y quienes siguieron en su línea evolutiva.

Este miembro de la familia evolutiva humana tenía un pie que indicaría que existieron dos caminos evolutivos para el andar bípedo que deben haber surgido a partir de Ardipithecus hace más de 4 millones de años. Uno siguió siendo mitad arbóreo y mitad terrestre, y el otro llevó a Lucy, y a nosotros.

Según Daniel Lieberman, biólogo evolutivo de Harvard, que no fue parte del estudio, este pie es muy parecido al de Ardipithecus, pero un millón de años más joven, lo que indica que su linaje no se extinguió cuando evolucionaron los australopitecos. Al mismo tiempo que Lucy caminaba erguida, otros caminaban de forma menos eficiente, y pasaban mucho tiempo trepando a los árboles.

Si bien hay que calmar un poco a los medios, este descubrimiento no tira todo por tierra como dicen por algunos lados, ya que se sabía desde hace mucho que existían varios estadios en el caminar bípedo, si bien hasta ahora sólo por trozos de huesos, no con un pie tan completo como el descubierto.

Más en:

The New York Times

Y algunas fotos

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viernes, marzo 16, 2012

¿Nueva especie humana de hace 14.500 años?

No nos alcanzaba con haber descubierto al Hobbit de Flores, o a los Denisovanos, al parecer han descubierto una nueva especie humana que vivió apenas hace unos 14.500 años en lo que hoy es China.

image Se trata de los fósiles de dos cuevas ubicadas en el suroeste de China. Esos fósiles presentan un mosaico de características de humanos modernos y otras más arcaicas, vistas en restos de hace decenas de miles da años. Fueron datadas entre 14.500 y 11.500 mil años, por lo que si se trata de una especie diferente, habrían compartido el territorio con los Homo sapiens.  Los restos pertenecen al menos a tres individuos, descubiertos en la cueva Maludong, cerca de la ciudad de Mengzi, en 1989, pero recién empezaron a ser estudiados en 2008. Se trata de unos cráneos y dientes.

Es estudio fue realizado por Ji Xueping, del Instituto Yunnan, y por Darren Curnoe, de la Universidad del Sur de Gales, y imagepublicado en PLoS ONE. Según sus autores, o bien podría ser una nueva especie desconocida hasta la fecha, o podrían representar una migración previa fuera de África que no habría contribuido genéticamente a nuestra especie, como sí lo hicieron Neandertales y Denisovanos.

Asia Central viene aportando un descubrimiento atrás del otro el los últimos años. Antes poco y nada se sabía de cómo había evolucionado el género humano en esa región. Algunos decían que los Homo sapiens habían llegado desde Medio Oriente y habían reemplazado a quién fuese que estuviese allí. Otros, con los autores chinos y rusos a la cabeza, abogaban por una continuidad de los Homo erectus, que junto con las migraciones de neandertales y sapiens, habrían formado a los humanos actuales de la región. El descubrimiento de los denisovanos apunta para esta última visión, y este nuevo descubrimiento podría aportar más información todavía.

Según el famoso paleoantropólogo Erik Trinkaus, que suele abogar por la visión de que hubo cruce de especies, este descubrimiento no sería una nueva especie, sino sólo humanos modernos más robustos, que probablemente tienen afinidades con los melanesios.

 

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