jueves, noviembre 30, 2006

El ritual más antiguo descubierto

Un nuevo descubrimiento en Botswana muestra que los Homo sapiens arcaicos realizaban rituales en África hace 70 mil años, sería el ritual más antiguo conocido. Esto sería 30 mil años antes de los más antiguos descubiertos en Europa.


El descubrimiento llega a través del la revista noruega Apollon, de la Universidad de Oslo. El reporte técnico saldrá en algún momento del año que viene. La descubridora es la profesora y arqueóloga canadiense Sheila Coulson, investigadora de la Universidad de Oslo.

Coulson realizó el descubrimiento cuando estaba estudiando el origen del pueblo San (bosquimanos del Kalahari) en cooperación con la Universidad de Tromso, Noruega, y la Universidad de Botswana. Un grupo de este pueblo vive actualmente en la región del noroeste de Botswana conocida como Ngamiland.

La arqueóloga estaba buscando artefactos líticos del Paleolítico Medio en las únicas colinas que se pueden encontrar en la zona en cientos de kilómetros a la redonda. Este grupo de pequeños picos cercanos al desierto del Kalahari son conocidos como Tsodilo Hills. Son consideradas sagradas hoy en día por los San, las llaman "Montañas de los dioses" y "la roca que susurra".

La serpiente pitón es uno de los animales más importantes entre los San, y según su mitología la humanidad desciende de ella. Coulson descubrió que esta gente tenía un ritual en un área específica relacionado con la pitón. Era llevado a cabo en una pequeña cueva de las Tsodilo Hills. La cueva, escondida y difícil de acceder, fue descubierta por los arqueólogos recién en los 90. En ella hay dos pinturas en un lado de la cueva, y del otro lado se ve una roca con gran cantidad de hendiduras.

Coulson estuvo este año en la cueva y descubrió que la roca parecía la cabeza de una pitón gigante. Tenía seis metros de largo y dos de alto, con unas cuatrocientas hendiduras que, según la arqueóloga, sólo podrían haber sido hechas por el hombre. "Se puede ver la boca y los ojos de la serpiente, lucía como una pitón de verdad", dijo Coulson en LiveScience. "El juego de la luz solar sobre las perforaciones le dan una apariencia de piel de serpiente. Por la noche, la luz del fuego le da a uno la sencación de que la serpiente realmente se mueve".

Los arqueólogos realizaron una zanja de prueba justo frente a la roca en cuestión, y al fondo de la misma encontraron 13 mil artefactos líticos, algunos con más de 70 mil años de antigüedad, dicen. Casi todas eran puntas de lanza, y "más coloridas y mejor hechas que las que podrían encontrarse en esa zona para la misma época".

También descubrieron una cámara secreta detrás de la roca que semeja una pitón. Coulson cree que podría haber sido un lugar donde el chamán se escondía.

"La gente de la edad de piedra tomó estas puntas de lanza coloridas", dice Sheila Coulson, "las llevaban a la cueva, y terminaban enterrándolas allí. Sólo una punta de lanza roja estaba quemada. Era un ritual de destrucción de los artefactos. No hay evidencias de que hubiesen habitado allí de forma normal. No fueron encontradas herramientas ordinarias en el yacimiento. Nuestros descubrimientos indica que los humanos estaban más organizados y tenían la capacidad de pensar en abstracto mucho antes en la historia de lo que previamente se creía.

"Todo indica que Tsodilo fue conocido por los humanos, por al menos 100 mil años, como un lugar muy especial en el paisaje prehistórico".

"No quemaron las cabezas de lanza por casualidad. Las llevaron desde cientos de kilómetros de distancia y las quemaron de forma intencional. Tiene que representar un ritual", concluye Coulson. "Y esto indicaría que muchas de las prácticas culturales de los humanos modernos estaban presentes en África mucho antes de que ellos llegaran a Europa". (Imagen: excabación realizada frente a la pitón)

"Las excavaciones no están terminadas, hay mucho trabajo por hacer todavía", dijo Torfinn Ørmen, zoólogo noruego del Museo de Oslo. "Los 13 mil artefactos que han encontrado son del metro cuadrado que excavaron y todavía ni siquiera han llegado al fondo de los depósitos". Ørmen también dijo en comunicación con Mundo Neandertal: "70 mil años es una fecha estimativa del estrato en el cual se detuvieron las excavaciones este año. Se sospecha que los estratos podrían llegar a más de 100 mil años. Pero hasta ahora las dataciones se basan en tipología". O sea en la forma de los artefactos líticos encontrados. Al parecer el año próximo irá al yacimiento un equipo de especialistas para realizar dataciones absolutas.


Más en inglés

- Comentario crítico del paleoantropólogo Julien Riel-Salvatore
- Scienceblog
- ScienceDaly
- Eurekalert
- LiveScience
- Yubanet.com
- Reuters

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