jueves, marzo 08, 2007

Un escáner de muy alta resolución para estudiar los ancestros del hombre

Vía Terra nos enteramos de la utilización de un nuevo sistema para estudiar los fósiles humanos sin dañarlos. Pero gracias a nuestro lector Txema M., podemos leer la noticia sin los terribles fallos de traducción de Terra. Acá pueden ver un video demostración del asunto. A continuación la traducción de Txema de la noticia publicada en el periódico Le Monde:

LE MONDE | 09.03.07
Un escáner de muy alta resolución para estudiar los ancestros del hombre

Un escáner de muy alta resolución –de nombre XtremeCT-, inicialmente concebido para estudiar la osteoporosis de los astronautas, acaba de ser utilizado para estudiar los dientes y los maxilares de dos australopitecos descubiertos en Sudáfrica: Australopitecus africanus (2’5 millones de años) y Paranthropus robustus (2 millones de años.) La idea de utilizar este aparato, construido por la sociedad SCANCO y financiado por el Centro Nacional de Estudios Espaciales, la Agencia Espacial Europea y la Unión Europea, fue propuesta por José Braga, profesor de antropología en la universidad Paul-Sabatier de Toulouse.

Este ingenio permite estudiar la microestructura de los dientes de modo no invasivo, gracias a los cortes virtuales que realiza, con una distancia de 40 micrones. Las primeras imágenes han sido presentadas el jueves 8 de marzo en la facultad de medicina de Purpan. Cuatro mil setecientos cortes han sido realizados en Australopithecus africanus (un joven adulto de 18 años) mientras que las de Paranthropus robustus no habrían sido todavía acabadas.

Estudiando las crestas (cúspides) presentes en la parte superior de la dentina, sustancia rodeada por el esmalte, José Braga espera distinguir lo específico del patrimonio genético de lo ambiental, debido sobre todo a la alimentación. Pues, tal como explica, “ la interfaz entre la dentina y el esmalte es una de las primeras estructuras anatómicas que se desarrollan en el feto. Esta estructura, de la que se conoce su origen genético, no se desarrolla posteriormente.”

Queda todavía por efectuar un gran trabajo de análisis e interpretación de los datos. Extendiendo el estudio a otros especímenes de homínidos y de grandes simios, el investigador espera precisar lus lugares respectivos en la filogenia humana.

“Los escáneres y los haces de rayos X producidos por los sincrotones son instrumentos utilizados en paleoantropología desde hace 10 años”, precisa Patrick Vignaud, director adjunto del laboratorio de palentología de Poitiers. “El estudio de las cúspides, en pleno desarrollo, es interesante para hacer interpretaciones en biología del desarrollo. Pero hay que tomar muchas precauciones para no hacer paleo-poesía.”1

Para Amélie Vialet, paleoantropóloga del instituto de paleontología humana de París, los escáneres ofrecen también la posibilidad de “reconstruir virtualmente los cráneos deformados por su larga estancia bajo el suelo.” Este trabajo ha sido efectuado sobre un cráneo fósil de Homo erectus de 936.000 años de antigüedad hallado en Yunxian (China.)

Estos útiles permiten igualmente acceder a todas las estructuras internas del fósil, a veces ocultas tras la ganga de piedra: el endocráneo, los senos faciales y el oído interno. El instituto, que está elaborando una “escanoteca”, dispone ya de escáneres de una quincena de fósiles europeos y asiáticos.

Original
Christiane Galus
Un scanner à très haute résolution pour étudier les ancêtres de l'homme

Un scanner à très haute résolution - du nom de XtremeCT -, initialement conçu pour étudier l'ostéoporose chez les astronautes, vient d'être utilisé pour étudier les dents et les mâchoires de deux australopithèques découverts en Afrique du Sud : Australopithecus africanus (vieux de 2,5 millions d'années) et Paranthropus robustus (2 millions d'années). L'idée d'employer cet appareil, financé par le Centre national d'études spatiales, l'Agence spatiale européenne et l'Union européenne, et réalisé par la société SCANCO, est venue de José Braga, professeur de paléoanthropologie à l'université Paul-Sabatier, à Toulouse.

Cet engin permet d'étudier la microstructure des dents de manière non invasive, grâce aux coupes virtuelles qu'il délivre, avec un écart de 40 microns. Les premières images ont été présentées, jeudi 8 mars, à la faculté de médecine de Purpan. Quatre mille sept cents coupes ont été réalisées sur Australopithecus africanus (un jeune adulte de 18 ans), celles concernant Paranthropus robustus (6 ans) n'étant pas encore achevées.

En étudiant les crêtes (les cuspides) présentes sur la partie supérieure de la dentine, cette substance enrobée par l'émail, José Braga espère distinguer ce qui relève du patrimoine génétique de ce qui est dû à l'environnement, et notamment à la mastication. Car, explique-t-il, "l'interface entre la dentine et l'émail est une des premières structures anatomiques qui se mettent en place chez le foetus. Cette structure, dont on connaît l'origine génétique, ne bouge plus ensuite."

Reste à effectuer un très gros travail d'analyse des données et d'interprétation. En élargissant l'étude à d'autres spécimens d'hominidés et de grands singes, le chercheur espère préciser leurs places respectives dans la lignée humaine.

"Les scanners performants et les faisceaux de rayons X produits par les synchrotrons sont des outils utilisés en paléoanthropologie depuis dix ans, précise Patrick Vignaud, directeur adjoint du laboratoire de paléontologie de Poitiers. L'étude des cuspides, en plein développement, est intéressante pour des interprétations en biologie du développement. Mais il faut prendre beaucoup de précautions pour ne pas faire de la paléo-poésie."

Pour Amélie Vialet, paléoanthropologue à l'Institut de paléontologie humaine à Paris, les scanners offrent aussi la possibilité de "reconstituer virtuellement des crânes déformés par leur long séjour dans le sol". Ce travail a été effectué sur le crâne d'un fossile d'Homo erectus vieux de 936 000 ans trouvé au Yunxian (Chine).

Ces outils permettent également d'accéder à toutes les structures internes du fossile, parfois cachées par la gangue de pierre : l'endocrâne, les sinus de la face et l'oreille interne. L'institut, qui est en train de constituer une "scannothèque", dispose déjà des scanners d'une quinzaine de fossiles européens et asiatiques.
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