viernes, octubre 31, 2008

Innovación tecnológica y cultural en Sudáfrica hace 70 mil años

Las evidencias anatómicas y genéticas sugieren que los humanos modernos (Homo sapiens) se originaron en África hace unos 200 mil años, pero recién hace entre 80 y 60 mil años se empieza a ver el comportamiento moderno.

Según un nuevo estudio para esa fecha comienza también el éxodo humano desde África hacia los demás continentes. Ese período se ha querido vincular con factores medioambientales antes, pero los autores del nuevo estudio dicen que eso no es suficiente. Ellos lo vinculan con la aparición de dos tecnologías e innovaciones de comportamiento en el sur de África, conocidos como las industrias Still Bay y Howieson's Poort.

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Imagen: Cuevas del río Klasies. Science

Estas tecnologías están asociadas a evidencia de simbolismo y adornos personales. Han aparecido en nueve diferentes yacimientos del sur de África, ubicados en diferentes contextos climáticos y biogeográficos, o sea que no se asocian a un evento medioambiental clave, sino que se dieron en diferentes medio ambientes.

Las tecnologías no sólo tenían puntas lanceoladas muy bien logradas sino que se asocian a herramientas hechas a partir de hueso.

No existe un consenso para explicar la razón de que aparezcan estas innovaciones en la tecnología y en el comportamiento. Pero desde la genética hay evidencias que asocian una expansión demográfica para la misma época en que aparecen estas tecnologías, lo que se interpreta como una consecuencia, no una causa.

Lo que realizaron en el presente estudio, publicado en Science, es realizar dataciones de todos los 9 yacimientos. No es que antes no hubiesen sido datados, sino que lo habían sido pero con diferentes métodos y en diferentes laboratorios, por lo que no había un consenso sobre sus fechas reales. Así que ahora se ha realizado una datación completa de todos los sitios, por los mismos técnicos, los mismos métodos y los mismos laboratorios.

Así llegaron a las conclusiones de que la tecnología Howieson's Poort aparece hace 64 mil años y desaparece de estos yacimientos hace unos 59 mil años, o sea con una duración de unos 5000 años.

Still Bay tiene una duración mucho más corta, ya que su fecha de aparición sería hace 71900 años y ya no se la encuentra en esos yacimientos para el 71 mil antes del presente.

El problema con esta supuesta expansión demográfica que muestra la genética es que en Medio oriente, o sea en Asia, tenemos los yacimientos humanos de Qafzeh y Skhul, con restos óseos de humanos modernos, y que tienen dataciones de entre 120 y 80 mil años. O sea que los sapiens ya se habían ido expandiendo, de a poco.

Y para las fechas de Still Bay y Howieson's Poort, en Europa estaban sólo los neandertales, y hay pruebas de tenían un tipo de comportamiento simbólico y utilizaban pigmentos hace 60 mil años, en Pech de l’Azé.

O sea, que los humanos modernos ya estaban en Medio oriente hace al menos 100 mil años, y el comportamiento moderno que se ve en Sudáfrica, se estaba viendo, diferente, también en la Europa neandertal para esa misma época. Y poco tiempo después aparece la tecnología Châtelperroniense, autóctona neandertal, y luego Auriñacience, ya plenamente moderna hace unos 45 mil años en Europa, si bien los restos óseos de humanos modernos más antiguos son de hace 35 mil años, en Pestera cu Oase.

Así que resumiendo, no hubo una revolución paleolítica, fue más bien un avance que se fue dando en diversas partes del mundo y en dos especies diferentes, tal vez con sucesivos contactos entre ambas. Pero las evidencias de los últimos años demuestran que la modernidad no aparece toda junta, de golpe, como se la podrá ver a partir de hace unos 30 mil años, sino que va a pareciendo como de a pedazos, aquí y allá, a lo largo del tiempo y en diversas partes del mundo.

Más en inglés: Opinión del paleoantropólogo John Hawks

Logran secuenciar el ADN mitocondrial de Otzi, el hombre de hielo de los Alpes

El hombre de hielo, el famoso Ötzi o Oetzi, de 5200 años de antigüedad descubierto en los Alpes está dando que hablar en la prensa. Los titulares suelen ser del estilo de: Al "hombre de los hielos" no le quedan ya descendientes, según un estudio.

otzi Lo cierto es que se ha logrado secuenciar el genoma mitocondrial, que es el ADN que sólo se transmite por vía materna, así que es difícil que se le descubran descendientes. Lo que se ha descubierto no es que no dejó hijos, sino que su linaje ya no existe.

Un grupo de científicos italianos y británicos, dirigidos por Franco Rollo y Luca Ermini, han realizado los estudios, y descubrieron que la rama genética de Otzi acabó extinguiéndose con el paso del tiempo, un fenómeno que, por otro lado, no es excepcional en caso de linajes muy minoritarios. El estudio fue publicado en Current Biology.

Después de la muerte, el ADN comienza a degradarse de forma inmediata, así que el ADN antiguo está muy fragmentado y cualquier estudio de él tiene que realizarse en cientos de secciones. Para esta investigación, los científicos evaluaron alrededor de 250 fragmentos, cada uno de ellos secuenciado muchas veces para asegurar que los resultados no estuvieran distorsionados.

Según Martin Richards, de la Universidad de Leeds, "nuestro análisis confirma que Öetzi pertenecía a un linaje no identificado antes del K1 que no se ha observado en la actualidad en las poblaciones europeas modernas. La frecuencia de linajes genéticos tiende a cambiar a lo largo del tiempo, debido a variaciones aleatorias en el número de niños que la gente tiene, un proceso conocido como "deriva genética", y como resultado, algunas variantes desaparecen.

En el año 2000, los investigadores descongelaron parte de los intestinos del hombre de hielo para secuenciar un fragmento de su ADN mitocondrial (mt), que determinó que pertenecía a un linaje conocido como el haplogrupo K, al que pertenecen el 8% de los originarios de Europa.

Ahora se ha averiguado que el hombre de los hielos era de una de las ramas del sublinaje K1 (también existe el K2). “La sorpresa fue descubrir que no pertenecía a ninguna de las tres variantes genéticas conocidas del K1, ha señalado el profesor italiano Franco Rollo, de la Univesidad de Camerino. Su equipo ha bautizado esta variante genética como la rama Ötzi.

Rollo deja claro que “eso no significa que este individuo, que murió asesinado por una flecha, tuviera un ADN que le hacía diferente, pero sí que en el pasado hubo un grupo de hombres y mujeres que tenían su ADN mitocondrial y que ahora ese grupo o ha desaparecido o es muy raro”.

Carles Lalueza, investigador español del Instituto de Investigación sobre Evolución Biológica (CSIC), “no resulta sorprendente que un linaje humano desaparezca porque para ello basta que una mujer no tenga hijas, así que es un asunto en el que interviene mucho el azar”.

Más en Español: El Mundo y EP

Más en Inglés: John Hawks Blog, Sciencedaly

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La cueva Gorham, en Gibraltar era similar a la Doñana actual hace 100 mil años

Vía Europasur

La cueva de Gorham, en Gibraltar, de la que hablamos hace poco tendría, hace 100 mil años, un litoral parecido al actual Parque Nacional de Doñana.

Ya la cueva de Gorham ha aportado pruebas de que los neandertales cazaban mamíferos marinos y otros de pequeño tamaño, y aparte ha sido también el yacimiento que arrojó la datación más reciente para restos neandertales.

El estudio, publicado en Quatermary Science Reviews por Geraldine y Clive Finlayson del Museo de Gibraltar, comparó el clima, la vegetación y las comunidades de aves y mamíferos de Doñana con los fósiles encontrados en Gibraltar.

Los investigadores explican que el clima entonces era más frío que hoy y que el cambio en el nivel del mar expuso una gran plataforma continental en el lado este de la Roca.

Esta plataforma estaba formada por un sistema dunar muy similar a los existentes hoy en Doñana. De hecho, casi todos los vertebrados que viven en el parque nacional -no sólo aves y mamíferos, también anfibios y reptiles- han sido identificados previamente a través de los fósiles hallados en Gorham con la excepción de los linces ibéricos y otras especies de zorro.

Un segundo estudio publicado en la misma revista, realizado por el mismo equipo con la ayuda del profesor José Carrión de la Universidad de Murcia, proporciona un detallado análisis de la vegetación existente en el entorno exterior de las cuevas y sus cambios como respuesta al clima.

Las reconstrucciones están basadas en fósiles y muestras de pólen. Por encima de todo, los autores muestran que el clima y el entorno fueron especialmente estables en la época de las glaciaciones, lo que permitió convertir al entorno en una reserva para ciertas especies.

jueves, octubre 30, 2008

Nuevo enfoque multidisciplinario para el Poblamiento de América

Un nuevo estudio multidisciplinario arroja nueva información sobre el Poblamiento de América. No hubo una única ola pobladora, sino un flujo continuo entre Asia y América, según estudios genéticos y morfológicos.

image Desde 1986 no se realiza un estudio y modelo multidisciplinario para explicar el asentamiento del ser humano en América. Se han realizado diversos estudios aislados desde la genética, desde un yacimiento en especial, sobre un cráneo, pero nada que una todos los aspectos, y por consiguiente muchos de los descubrimientos o hipótesis se anulan entre sí.

En el nuevo estudio, de Rolando González-José y colegas (autores de un interesante estudio sobre neandertales), enfoca el estudio del poblamiento americano desde diferentes disciplinas. Han realizado un estudio concienzudo de 576 cráneos de diversas épocas y lugares, desde los primitivos americanos, primitivos asiáticos, a humanos modernos.

Lo que descubrieron es que la forma del cráneo y rostros de los antiguos asiáticos y los paleoamericanos son dos extremos de una variación morfológica continua. “Nuestros resultados también sugieren un contacto entre las poblaciones asiáticos y americanos del ártico tuvo lugar durante el holoceno”, dicen los autores en el estudio. El holoceno comienza hace 10 mil años, así que tiene que haber ocurrido en ese período.

Los autores también utilizaron información genética, aparte de la antropología física. “Este modelo”, dicen los autores, “tiene en cuenta a una población fundadora, que ocupó Beringia durante la última glaciación, caracterizada por una alta diversidad craneofacial”.

Según las concluciones de los autores, no hubo una única ola pobladora, sino un flujo continuo de contacto entre las poblaciones de Asia y de América una vez ya asentadas. Eso se desprende del estudio tanto de la morfología de los cráneos como de las pruebas genéticas.

Según los autores Beringia fue “la patria de los nativos americanos, y el escenario inicial para algunos de los procesos evolutivos más importantes que llevaron a al menos una parte importante de su diversidad biológica y cultural actual”.

Referencia

* The Peopling of America: Craniofacial Shape Variation on a Continental Scale and its Interpretation From an Interdisciplinary View. Rolando González-José, Maria Catira Bortolini, Fabrício R. Santos, and Sandro L. Bonatto. Am J Phys Anthropol. 2008 May 14; : 18481303


martes, octubre 28, 2008

Campanian Ignimbrite, super erupción hace 40 mil años en el sur de Italia

Hace 40 mil años, en el sur de Italia, un volcán entró en erupción, y dio paso al evento llamado Campanian Ignimbrite (Ignimbrita campaniana), uno de los eventos catastróficos más importantes de la prehistoria, que justo ocurrió en el momento del traspaso del Paleolítico Medio al Paleolítico Superior, el momento en que se cree que los Homo sapiens llegaron a Europa.

El momento de la transición del paleolítico medio al superior es un punto de debate arduo, porque lleva con sigo el momento del encuentro entre neandertales y sapiens. Y es un momento en el que muchas tecnologías comienzan a cambiar a lo largo de Europa.

Ese momento coincide con dos eventos catastróficos muy importantes, la erupción conocida como Campanian Ignimbrite y el Heinrich Event 4. Hoy hablaremos sobre esa erupción, y dejaremos al otro para más adelante.

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La Campanian Ignimbrite fue una erupción volcánica que se dio en el sur de Italia, muy potente, que a la luz de un nuevo estudio* podemos ver que más de lo que se venía pensando hasta ahora. Se cree que fue la erupción más importante de los últimos 200 mil años, fue lo que en geología se llama super erupción. Tuvo una magnitud 7.

Ocurrió hace casi exactamente 40 mil años, y fue el clímax del historial e erupciones de la región de los campos Phlegrean (Phlegrean fields), en el norte del Golfo de Nápoles, en el sur de Italia.

El evento Campanian Ignimbrite puede dividirse en dos etapas sucesivas de erupciones, la primera es llamada ultra-Plinian que se caracteriza por una terriblemente alta columna de humo y erupción que puede haber llegado a los 44 kilómetros de altura. Y luego el colapso de la caldera, que tuvo una extensión de 230 kilómetros cuadrados. Todo esto acompañado por explosiones piroclásticas, o sea de rocas voladoras que podrían haber llegado a más de 80 kilómetros de la fuente.

Los depósitos relacionados con esta erupción se encontraron en un área de 5 millones de kilómetros cuadrados.

Interferencia en las poblaciones humanas

Interfirió con las poblaciones humanas del área Mediterránea y de la zona de Anatolia y el Mar Negro, llegando a las planicies del este europeo. Pero su magnitud armosférica permitió que las cenizas de la Campanian Ignimbrite llegasen hasta los hielos de Groenlandia, donde se pudieron encontrar rastros.

Esta erupción no sólo afecto el clima, haciéndolo más frío porque el sol fue cubierto durante mucho tiempo, sino que también afectó al ecosistema del sureste europeo. Se creó un invierno volcánico, dentro de una era glacial, que debe haber afectado al clima de toda Europa y la zona mediterránea.

Se cree que produjo un efecto cascada de disminución de la población tanto humana como animal y vegetal desde el centro de la explosión hasta zonas distantes.

En la zona de la erupción, y aledañas, la vegetación se deterioró sobremanera, lo que también ocasionó un cambio en la población de herbívoros, y quienes se alimentaban de ellos, animales y humanos.

Y no sólo afectó la alimentación y la temperatura climática de estos grupos humanos, sino que redujo la cantidad de rocas que podían conseguir para su tecnología lítica, debido a la gran capa de ceniza volcánica que se formó.

O sea que el evento Campanian Ignimbrite influenció cambios de todo tipo en las poblaciones humanas de hace 40 mil años, tanto en sus hábitos como en las oportunidades que tenían. En la zona, para esa época, estaban tanto los neandertales como los primeros Homo sapiens.

Un evento de este tipo podría haber tenido incluso un efecto en la relación entre las dos especies, que podría ir desde una cooperación para la supervivencia, hasta una lucha por los escasos recursos. En ambos casos se puede haber dado un intercambio cultural y tecnológico.

Para esta época es muy poca la diferencia tecnológica y comportamental que había entre los dos grupos humanos: neandertales y sapiens. Ambos utilizaban una tecnología similar, tenían costumbres simbólicas similares, cazaban y consumían los mismos tipos de presas, etc. Hoy en día se sabe que casi no existían diferencias entre los dos grupos al momento del encuentro, obviamente descontando las diferencias morfológicas.

Referencias

* Francesco G. Fedele et al., "Timescales and cultural process at 40,000 BP in the light of the Campanian Ignimbrite eruption, Western Eurasia", J Hum Evol (2008), doi:10.1016/j.jhevol.2008.08.012

* John F. Hoffecker et al. “From the Bay of Naples to the River Don: the Campanian Ignimbrite eruption and the Middle to Upper Paleolithic transition in Eastern Europe”.  Journal of Human Evolution.

lunes, octubre 27, 2008

Restos de hogueras de hace 790 mil años en Israel

La habilidad de encender fogatas hace miles de años fue un factor clave para la migración de los nuestros antepasados homínidos de África a Eurasia, según investigadores de la Universidad Hebrea de Jerusalén, que han descubierto fogatas de hace 790 mil años.

Esta idea no es una novedad, pero en este caso se basan en nuevos descubrimientos del yacimiento arqueológico Gesher Benot Ya'aqov, en Israel.

fogatas de 790 años Los ocupantes del yacimiento utilizaban la tecnología lítica achelense que apareció en África hace más o menos 1,6 millones de años. En ese mismo sitio se han descubierto hogueras que han sido datadas en 790 mil años de antigüedad. Anteriormente las pruebas más antiguas de fogatas eran de unos 500 mil años.

El yacimiento Gesher Benot Ya'aqov está localizado en el valle Hula, en la falla del Mar Muerto, en el norte de Israel.

La Dr. Nira Alperson-Afil, directora de la excavación, dijo que habrá que realizar más estudios, pero que hay ocho niveles en los que han descubierto rocas calcinadas, “concentraciones de pedernal quemado fueron descubiertos en distintas áreas, interpretados como representaciones de los restos de antiguos hogares o fogones”.

Las hogueras se han visto en los 8 niveles, lo que indica que no fueron un caso único, sino algo que se mantuvo a lo largo de mucho tiempo y diferentes generaciones.

“Los nuevos datos de Gesher Benot Ya'aqov son excepcionales ya que preservan la evidencia del uso del fuego a través de una secuencia muy larga de ocupación. Este continuo, habitual, uso del fuego sugiere que estos homínidos no se veían obligados a recolectar el fuego de algún evento natural, sino que ellos mismos podían crearlo a voluntad”, dice Alperson-Afil.

La domesticación del fuego le dio protección a los antiguos humanos, y la posibilidad de calor, comida cocida, etc. Y según Alperson-Afil también les habría dado la confianza como para buscar nuevos territorios.

Los descubrimientos fueron publicados en Quaternary Science Reviews.

Más en inglés: Eurekalert.

Referencia

- “Continual fire-making by Hominins at Gesher Benot Ya‘aqov, Israel”. Nira Alperson-Afil. Quaternary Science Reviews. Volume 27, Issues 17-18, September 2008, Pages 1733-1739

viernes, octubre 17, 2008

Descubren perro domesticado de hace 31,700 años

Nuestros inseparables amigos están con nosotros desde al menos 31,700 años, y es que un equipo internacional de científicos ha identificado al perro compañero más antiguo en una cueva de Bélgica. Hasta ahora el más antiguo era un perro encontrado en Rusia, hace 14 mil años (Eliseevich).

perro de hace 31700 años

Los restos fósiles del perro fueron descubiertos en la cueva Goyet, y al parecer estarían asociados con la cultura Auriñaciense.

“Las diferencias más marcadas entre estos perros y los actuales es el tamaño de los dientes”, dijo a Discovery, Mietje Germonpré, autor principal del artículo, que ha sido publicado en Journal of Archaeological Science (abstract).

En forma, los perros paleolíticos eran más parecidos a un actual Siberian husky, pero en tamaño eran más grandes, tal vez parecidos con los perros pastores”, agregó Germonpré, paleontólogo del Instituto Real belga de Ciencias Naturales.

En el artículo los científicos comparan a este perro antiguo con otros 117 cráneos de perros fósiles y actuales, e incluso con lobos y zorros.

En esa comparación pudieron descubrir que “el perro paleolítico tenía un hocico más corto y ancho y un casquete cerebral relativamente más grande que otros perros fósiles y lobos”, dijo Germonpré.

Al fósil se le realizó un análisis de isotopos con el cual se pudo saber de qué se alimentaban, y eso arrojó presas como caballos, renos y bueyes almizcleros, pero nada de pescado.

perro fósil 31,700 años

Germonpré tiene una teoría de cómo podría haberse iniciado la domesticación de los perros, y es que tal vez los cazadores prehistóricos mataron a una loba y se llevaron sus cachorros a casa, para cuidarlos. Es sabido que todas las crías suelen generar ternura en el ser humano, y tal vez los primitivos cazadores de Europa no fuesen la excepción.

Según Germonpré, se iban quedando con los más dóciles y se deshacían de los salvajes, con lo que en unas 10 generaciones ya se podrían ver cambios morfológicos.

Según los autores es posible que los perros fuesen usados para rastrear, cazar y para transportar las presas.

Según Susan Crockford, antropóloga y bióloga evolutiva de la Universidad de Victoria, Canadá, no cree que los ariñaciences hubiesen domesticado al lobo para convertirlo en un perro, sino que los lobos tuvieron una “auto domesticación” cada tanto en la historia evolutiva, lo que podría explicar por qué aparecen y desaparecen del registro fósil. O sea por qué no hay más perros en el registro arqueológico.

Vía Discovery Channel <--- Blog de John Hawks

jueves, octubre 16, 2008

William King, quien nombró a los neandertales en 1863

En otro artículo contamos la historia de los primeros descubrimientos de fósiles neandertales, hoy les contaré la historia de quién y cómo le dio nombre a la especie Homo neanderthalensis.

 Thomas Huxley, gran defensor de Darwin y la teoría de la evolución, también defendió a los neandertales como humanos, salvajes y más cercanos nuestros ancestro primates, pero un humano al fin. Así no sólo unió a los neandertales con los primates, sino a nosotros mismos como primates. Eso fue en 1864, y lo hizo frente a un número de expertos, entre ellos William King.

William King (neanderthal) King era un profesor de mineralogía y geología del Queen’s College  en Galway, Irlanda. Había sido discípulo del famoso Charles Lyell, uno de los principales defensores del gradualismo geológico. Fu curador del museo Hancock en Newcastle-upon-Tyne, y era dueño de una librería.

Fue King quien dató los sedimentos de la cueva Fedhofer, (cuna del “primer” fósil neandertal) y los fechó en 30 mil años de antigüedad.

En 1863, durante una reunión de la British Association, King argumentó que los restos fósiles neandertales representaban una nueva especie humana, diferente de la nuestra por ende, y la llamó Homo neanderthalensis.

Este hecho hoy en día puede resultar extraño para los biólogos, ya que hace falta mucho más para nombrar una nueva especie, no sólo un paper leído en una reunión. Pero en aquellos tiempos alcanzó.

En resumen, King sostenía que representaba una nueva especie porque los restos del Neandertal 1, tenían una anatomía que sugería que ese ser fósil tenía una experiencia moral oscura.

Ese paper luego fue publicado en enero de 1864, y es muy interesante la forma en que King lo cierra:

“Las facultades distintivas del Hombre son visiblemente expresadas en su elevado domo craneal, una característica que, aunque muy degradada en ciertas razas salvajes, esencialmente caracteriza a las especies humanas. Pero, considerando que el cráneo Neanderthal es eminentemente simiesco, tanto en sus características generales y particulares, yo mismo me siento obligado a creer que los pensamientos y deseos que algunas vez moraron dentro de él, nunca se elevaron más que los de un bruto. Los Andamaneses, es indisputable, poseen la más vaga concepción de la existencia del Creador del Universo: sus ideas sobre este tema, y sobre nuestras propias obligaciones morales, lo ubican muy poco arriba de los animales de marcada sagacidad*; pero visto en conexión con  la conformación estrictamente humana de su cráneo, son suficientes para identificarlo específicamente con Homo sapiens. Donaciones físicas de un grado menor que esas que aquellas que caracterizan a los Andamaneses no se puede concebir que existan: se mantienen junto a los brutos ignorantes.”

Y no puedo dejar de citar el apartado que King hizo en ese asterisco del texto:

“Un paper defendiendo las posturas contenidas en este artículo fue leído en la última reunión de la British Asociation, celebrada en Newcastle-upon-Tyne. En ese paper yo he llamado al fósil con el nombre Homo Neanderthalensis [sic]; pero ahora me siento fuertemente inclinado a creer que no sólo es específicamente sino genéricamente distinto del Hombre”.

Lo gracioso es que el nombre elegido por King quedó, pero su explicación de por qué era una especie diferente no tenía ni asidero, y el mismo King no volvió a hablar más del tema. Pero su nombre quedó allí vinculado con la historia del Hombre de Neandertal.

Fuente: The Neandertals, de Erik Trinkaus y Pat Shipman

miércoles, octubre 15, 2008

La paradoja de la amplia nariz neandertal

La nariz grande de los neandertales es un tema un tanto misterioso y que provocó mucho debate en la historia de la paleoantropología. Aquí ya habíamos armado un artículo sobre el tema resumiendo las posturas, pero ahora ha salido un nuevo artículos que explica la paradoja de la nariz grande neandertal.

image Quienes no estén al tanto del tema se estarán preguntando ¿qué tanto misterio y qué paradoja es esta? Y es que los neandertales se caracterizan por tener una nariz grande y ancha, su orificio nasal en el cráneo es amplio. Una nariz semejante, en los humanos modernos, sólo se ve entre poblaciones adaptadas a climas ecuatoriales, o sea climas cálidos. Mientras que las poblaciones adaptadas al frío suelen tener narices pequeñas y finas. Pero los neandertales vivieron casi toda su existencia en climas fríos, así que… ¿por qué una nariz tan grande?

Hubo muchas explicaciones como hemos visto aquí, pero ahora hay una nueva, publicada por Nathan E. Holto y Robert G. Franciscus en Journal of Human Evolution.

Los paleoantropólogos en cuestión explican semejante nariz como una respuesta a sus grandes bocas. Veámoslo en detalle.

Izq: neandertal, der: cromagnon

Los neandertales tienen una distancia grande entre sus caninos delanteros que funcionan como empuje hacia los lados de la región media del rostro. Los autores especulan que necesitaban una boca así de grande para ayudarles a masticar. Aunque estudios anteriores muestran que era una respuesta a la forma del cráneo, que no es nuevo de los neandertales, sino que es algo heredado de sus antepasados homínidos.

Pero Franciscus y Holto creen que un arco dental amplio está asociado con el prognatismo facial, o sea cuando el rostro está como tirado hacia adelante. Un rasgo común de los neandertales que los diferencia de nosotros. Y un rasgo también que viene de los homínidos más antiguos y que se fue atenuando hasta llegar el rostro más chato del género Homo que es el nuestro.

Y al parecer, según los autores del estudio, este prognatismo, que se mide desde la base del cráneo hasta los dientes incisivos, es el responsable de la amplitud de la abertura nasal neandertal. ¿Y entonces cómo hicieron los neandertales para ir contra una explicación ecológica? O sea… ¿como se las arreglaron con una nariz más preparada para un clima cálido en una región tan fría?

La respuesta es que su nariz no sólo era ancha sino muy alta, o sea la proporción entre anchura y altura era baja, por lo que su nariz era muy buena para lidiar con el clima seco y frío.

Por lo que los neandertales tenían una característica que no era adaptativa, ya que era heredada (el prognatismo y su nariz) pero la hicieron adaptativa a su medio.

Referencia

-“The paradox of a wide nasal aperture in cold-adapted Neandertals: a causal assessment”.  Journal of Human Evolution doi: 10.1016/j.jhevol.2008.07.001. Nathan E. Holto, Robert G. Franciscus

martes, octubre 14, 2008

Huellas humanas en Italia tendrían 345 mil años de antigüedad

En octubre del año pasado dimos a conocer unas huellas humanas desubiertas en Italia que tenían 385 mil años de antigüedad, pero ahora se han vuelto a datar y al parecer cuentan con una antigüedad de 345 mil años.

image Las huellas en cuestión, han quedado conservadas en cenizas volcánicas en la cima del volcán Roccamonfina en Italia. Habían sido descritas por primera vez por Paolo Mietto y sus colegas de la Universidad de Padua en Italia en 2003 después de que unos arqueólogos aficionados se los enseñaran.

En aquel momento, el equipo estimó que las huellas tenían entre 385 mil y 325 mil años, basándose en el momento en que se pensaba que estalló el volcán por última vez.

Ahora, Stéphane Scaillet y sus colegas del Laboratorio de Ciencias Climáticas y Ambientales en Francia, han usado técnicas de datación por argón para verificar la edad de las huellas.

“Sus métodos más rigurosos confirman que estas son las huellas humanas más antiguas jamás halladas”, dice Mietto. El nuevo hallazgo también confirma que los propietarios de las huellas fueron los Homo heidelbergensis.

Mietto tiene preparado un segundo sitio de excavación para la próxima semana, a unos 3 kilómetros de distancia. Anteriores visitas le han convencido de que hay más huellas humanas, y dice que es altamente probable que tengan la misma edad.

Las excavaciones ayudarían a revelar un sendero usado por los primeros humanos.

Mietto dice que basándose en la zancada, la gente andaba, no corría. Es más, las huellas van en ambos sentidos: yendo hacia el volcán y volviendo del mismo. Sus propietarios, por tanto, no huían de una erupción volcánica y las huellas deben haber sido dejadas algún tiempo antes del evento.

Vía Ciencia Kanija

Nueva ruta para éxodo africano hace 120 mil años

Vía El Mundo

Parecía indudable que nuestros antepasados migraron desde África a través del Valle del Nilo hace 120.000 años. Pero el hallazgo de rastros de antiguos ríos discurriendo desde el centro del Sáhara hasta el Mediterráneo lo pone en cuestión.

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Un equipo de Bristol, Southampton, Oxford y Hull en el Reino Unido y de Trípoli en Libia, ha abierto la posibilidad de que los primeros humanos salieran de África por otras rutas hasta ahora desconocidas.

Según la investigación, publicada en PNAS, las imágenes por radar y los análisis geoquímicos de sedimentos han permitido concluir que el Sáhara era por aquel entonces mucho más húmedo de lo que se creía.

El Homo sapiens surgió en el África subsahariana hace al menos unos 200 mil años y se dispersó hacia los demás continentes, pero se había descartado que lo hiciera por el Sáhara por ser casi imposible atravesar el desierto a pie.

Pero el estudio sugiere que hubo un "corredor húmedo" que pasaba por Libia y que pudo ser una ruta viable para el éxodo africano. Los resultados también ayudan a explicar incongruencias entre hallazgos arqueológicos.

Según los datos recogidos, las lluvias fueron abundantes en el sur del Sáhara en el último periodo interglacial (hace 130.000-170.000 años).

"Las imágenes de radar han mostrado canales fósiles de ríos que atravesaban el Sáhara en Libia y discurriendo por el norte del Sáhara central hasta el Mediterráneo", explica Anne Osborne, autora principal del estudio. "Utilizando análisis geoquímicos hemos demostrado que esos canales estaban activos durante el último periodo interglacial. Eso ofrece un importante cauce en esta región que de otro modo sería árida".

Para Derek Vance, otro de los autores del estudio, "el estudio muestra, por primera vez, que las lluvias monzónicas alimentaron los ríos que se extienden desde el Sáhara hasta el Mediterráneo".

"Estos corredores rivalizaron con el Valle del Nilo como rutas potenciales para las migraciones humanas hacia el Mediterráneo", añade.

Más en BBC

Restos de Homo erectus datados en 1,7 millones de años en el sudoeste de China

En un nuevo estudio han realizado una nueva datación por medio de la magnetoestratigrafía de alta resolución de los yacimientos más antiguos de China.

Uno de los problemas con el poblamiento de Asia por el género Homo, es que no hay fechas precisas. Pero en este nuevo estudio, publicado en el Journal of Human Evolution por el paleoantropólogo Ru Xiang Zuh y colegas, ha fechado los estratos donde fueron descubiertos dientes de homínidos y herramientas líticas de Yuanmou, al sudoeste de China.

Este estrato que contiene restos homínidos, en China, está justo sobre la cronología de Olduvai, en África, con una datación estimativa de 1,7 millones de años. Lo que representa la fecha más antigua para la presencia del género Homo en Asia continental.

Estos restos presentan afinidades con los demás Homo erectus de Asia continental y también con los de el sudeste Asiático, e incluso tiene fechas similares.

“Restos de mamíferos y polen obtenido directamente del yacimiento homínido indican que los homínidos de Yuanmou vivían en un hábitat variado y de vegetación abierta con parches de arbustos y bosques cerca de un lago o pantano”, dicen los autores en el artículo.

Referencia

J Hum Evol. 2008 Oct 6. “Early evidence of the genus Homo in East Asia”.Zhu RX, Potts R, Pan YX, Yao HT, Lü LQ, Zhao X, Gao X, Chen LW,
Gao F, Deng CL. Paleomagnetism and Geochronology Laboratory (SKL-LE), Institute of Geology and Geophysics, Chinese Academy of Sciences, Beijing 100029, China.

domingo, octubre 12, 2008

El rostro de Zuttiyeh, ¿fósil que vincula a neandertales y sapiens hace 150 mil años?

Siguiendo con la sección Conoce a tus fósiles, hoy vamos a presentarles a un fósil clave en el rompecabezas que es la relación entre los neandertales y los primeros Homo sapiens, se trata del llamado rostro de Zuttiyeh, el fósil más antiguo de la región del Levante.

zettiyeh

El único fósil que puede arrojar información sobre la ocupación humana del Levante para le época que ronda los 150-250 mil años es el enigmático rostro de un cráneo descubierto en 1927 por Flinders Turville-Petre, un oficial del ejército, en la cueva de Zuttiyeh, en el Wadi Amud (el valle del Pilar), cerca del lago de Galilea, en Israel.

image Los restos de este individuo son fragmentarios, apenas la parte frotofacial del cráneo, pero es suficiente para crear polémica, ya que no tiene rasgos claros para adjudicarlo ni a Homo sapiens, ni a Homo neanderthalensis.

Lo que está claro es que tiene un hueso supra orbital (cejas) marcado y un hueso frontal estrecho, ambos caracteres “primitivos”, (neandertales), pero este hueso también es abovedado, un rasgo “moderno” (spiens). La parte superior del rostro es chato y los huesos de las mejillas son angulados, ambos rasgos característicos de los humanos modernos.

Pero no alcanza para adscribir el rostro de Zuttiyeh como moderno, ya que estos últimos rasgos el Homo sapiens los retuvo de sus ancestros, por lo que se hace imposible decir si es moderno o primitivo.

El asunto también es la antigüedad de este fósil. No hay un fechado definitivo, ya que al ser tan fragmentario, el rostro de Zuttiyeh ha sido datado de forma indirecta. La industria lítica asociada al fósil es característica del Paleolítico Medio temprano. Diferentes estudios arrojaron una datación de entre 148 mil (1) y 250 mil años (2) ates del presente. La industria asociada es la llamada Acheulo-Yabrudian, típica del Levante y del Mediterráneo oriental.

Teorías

Algunos sostienen que Zuttiyeh ya es un humano moderno(Zeitoun, 2001), pero la mayoría lo identifica como un Homo arcaico. Algunos dicen que es un ancestro de los sapiens del Levante (Vandermeersch, 1989). Otros piensan que no se puede vincular con nunguna de las dos poblaciones que ocupó el Levante más tarde, o sea los sapiens y los neandertales Stringer and Gamble, 1993: 96).

Pero para otros el rostro de Zuttiyeh es una prueba de que neandertales y humanos modernos nunca estuvieron separados en la región del Levante. Según este punto de vista, los neandertales de la región no son neandertales “verdaderos” o sea no tienen la morfología típica de los neandertales europeos. El rostro de Zuttiyeh sería, entonces, un miembro temprano de una única y diversa población que incluye tanto a los tildados de humanos modernos como a los adscritos al grupo neandertal en la región del Levante (Arensburg and Belfer-Cohen, 1998: 318-319).

También están quienes (Wolpoff, 1993) dicen que Zuttiyeh podría ser descendiente de poblaciones de Homo erectus asiáticos, ya que presenta mucha similitudes con los restos de Zhoukoudian. Y desaprueban, por ende, que Zuttiyeh tenga ancestros en África o en Europa.

zettiyeh

lunes, octubre 06, 2008

Arqueólogos hurgan en los secretos del arte de una cueva de la Edad del Hielo

Ciencia Kanija » Arqueólogos hurgan en los secretos del arte de una cueva de la Edad del Hielo: "Unas notables pinturas prehistóricas ocultas en las cuevas del norte de España podrían ser datadas con precisión por primera vez por expertos de la Universidad de Bristol.

Un equipo del departamento de Arqueología y Antropología acaba de volver de una expedición a las regiones de Cantabria y Asturias de España donde han tomado muestras de más de 20 cuevas pintadas prehistóricas.

El proyecto, patrocinado por NERC (el Consejo de Investigación del Entorno Natural) usará un nuevo método de datado, basado en el decaimiento del uranio, para descubrir cómo de antiguas son las pinturas de las cuevas.

El Dr. Alistair Pike, líder del proyecto, dijo: “Las pinturas de estas cuevas son una de las ventanas más íntimas a la mente de la gente que vivió hace más de 15 000 años, pero se ha demostrado que datarlas es extremadamente difícil. Ni siquiera sabemos si la tradición de pintar cuevas llegó con los primeros humanos modernos a Europa hace 40 000 años, o fue un desarrollo mucho más tardío.

“Los métodos tradicionales para datar tales pigmentos, tales como el radiocarbono, son destructivos para las pinturas, y las muestras"

viernes, octubre 03, 2008

Hace 13 mil años ya había humanos en Sudamérica

Generalmente cuando se habla del Poblamiento de América se habla de la cultura clovis y los yacimiento de América del Norte, pero en el sur de Sudamérica hay yacimientos antiguos, y ahora se ha redatado uno bien al sur de Sudamérica, y se descubrió que allí ya había gente viviendo hace 13 mil años.

Se han realizado nuevas dataciones por AMS, que es un metodo de ascelerador de espectrometría de masas por radiocarbono, la técnica más moderna, de restos de carbón descubiertos en fogones y en huesos de los yacimientos de Arroyo Seco 2 (Buenos Aires), Paso Otero 5 (Buenos Aires), Piedra Museo (Santa Cruz), y Cueva Tres Tetas (Santa Cruz) todos en Argentina.

Todas las dataciones arrojaron un resultado que confirma que hace entre 11 y 13 mil años, ya había humanos poblando el sur del continente americano.

Los autores, James Steele y Gustavo Politis, también dicen que “estos resultados implican la aparición de una ocupación consistente y con abundantes restos arqueológicos en locaciones simultáneas”.

Referencia

“AMS 14C dating of early human occupation of southern South America”, James Steele and Gustavo Politis. Journal of Archaeological Science doi:10.1016/j.jas.2008.09.024

Los neandertales no practicaron canibalismo en Krapina, hace 30 mil años

El canibalismo de los neandertales ha sido un tema de debate durante muchos años, los casos emblemáticos son los de Moula-Guercy, en Francia y Krapina, en Croacia; también están El Sidrón, España y con el caso más antiguo de Atapuerca, también en España. Pero un nuevo estudio sobre Krapina, arroja por tierra la posibilidad de que los restos hayan sido canibalizados.

cráneo C, de Krapina

Últimamente sólo se habla de canibalismo cultural, o sea un ritual mortuorio. Pero un nuevo estudio publicado en Quartär por Jörg Orschiedt (2008), trae un poco más de luz sobre el caso de Krapina (gracias Julien por el abstract en inglés).

Ya en otro artículo hablamos sobre el yacimiento de Krapina, allí hay hay 884 fragmentos fósiles que se cree pertenecen a 75 individuos. El estado fragmentario, dice Orschiedt, ha sido considerado prueba del canibalismo neandertal.

Muchos papers se han escrito sobre este tema, y que han hablado de canibalismo por hambre, simples enterramientos, o canibalismo ritual.

Orschiedt ha reexaminado el material en busca de un orden, y de una mirada más precisa a los patrones de quiebre de los huesos y de las marcas de corte de los huesos.

“La revisión del inventario humano”, dice Orschiedt, “muestra que ciertos elementos óseos como los faciales, la base del cráneo, manos y pies, no existen o los hay en muy poca cantidad”.

La investigación también probó que el patrón de quiebre de los huesos no fue causado por actividad humana, o sea los neandertales no tuvieron nada que ver. Orschiedt pudo descubrir que la rotura de los huesos se debe más a una presión de los sedimentos, y particularmente a la caída de rocas en la cueva, o a la actividad de animales carnívoros.

En este último caso es bastante clara la actividad y son visibles las marcas de los dientes en fragmentos largos, e incluso en uno de los cráneos.

Cualquier detalle sobre las marcas de corte de supuestas herramientas líticas son un problema, dice Orschiedt, ya que los restos han sido cubiertos con goma laca. “Así que análisis por micrsoscopio de barrido electrónico no arrojó resultados significativos”, dice en el artículo.

Pero así y todo el estudio de las marcas revela serias dudas sobre su naturaleza. “La investigación macroscópica, sin embargo, muestra que las marcas no son consistentes con respecto a la orientación y localización común de marcas relacionadas con la desarticulación o desmebramiento. Las marcas de corte relacionadas con ese tipo de actividad generalmente se ven en áreas donde se acopla el músculo o en las articulaciones. Muchas marcas muestran evidencia de un origen reciente”.

Y sigue Orschiedt “la evidencia más llamativa para este descubrimiento es una larga astilla de un hueso largo de la diáfisis. Las marcas de corte de ese fragmento hasta cortan la F escrita sobre el hueso (que se refiere a que es un femur)”. O sea… fueron hechas por arqueólogos sin querer o a propósito, recordemos que el yacimiento fue descubierto en el siglo XIX.

“Sólo en dos casos” sigue Orschiedt, “se puede admitir la posibilidad de que haya marcas de corte sobre dos escápulas que estén relacionadas con actividades de desmembramiento. El bien conocido cráneo 3 exhibe posibles marcas de corte en el hueso frontal, que puede indicar la remoción de la piel. Sin embargo la posición y el pequeño tamaño de las marcas no son suficiente para probar la actividad. Un comportamiento ritual puede ser la explicación”.

O sea, que de los 884 huesos, tan sólo unos pocos tienen marcas que tal vez podrían ser interpretadas como un desollado ritual.

Referencia

Orschiedt, J. 2008. Der Fall Krapina – Neue Ergebnisse zur Frage von Kannibalismus beim Neandertaler. Quartär 55:63-81. (with English abstract).

Vía Blog de Julien Riel-Salvatore.

fragmentos huesos neandertales, Krapina

miércoles, octubre 01, 2008

Arsuaga descarta hallar fósiles de homínidos con más de 1,4 millones de años en Atapuerca

José Luis Arsuaga, uno de los codirectores del equipo de investigaciones de Atapuerca, dijo ayer en rueda de prensa que descarta hallar fósiles de homínidos con más de 1,4 millones de años de antigüedad, datación establecida a partir de los últimos descubrimientos hechos en la zona, pero prevé obtener datos de gran valor sobre la cultura y forma de vida primitivas.

Lo dijo con motivo de la presentación en el Museo de Huesca de una exposición que muestra los descubrimientos hechos en este yacimiento y recrea con recursos multimedia cómo eran las familias de homínidos.

Arsuaga explicó que los últimos hallazgos hechos establecen que los primeros homínidos que penetraron desde Africa al continente europeo llegaron hace 1,4 millones de años, y rechazó la posibilidad de nuevos descubrimientos 'sensacionales' que aumenten aún más esta datación.

Señaló a este respecto que los 'descubrimientos' que se prevén llevar a cabo a lo largo de los próximos meses carecen del referido carácter 'sensacionalista' que suscita en los medios de comunicación el hallazgo de restos más antiguos, y se orientan más a estudios de carácter antropológico y de divulgación científica.

En este sentido, explicó que los investigadores de Atapuerca trabajan actualmente en la realización de un estudio sobre las patologías que sufrían los homínidos que poblaban la zona, así como en otros referidos a formas de locomoción o de alimentación.

Según dijo, “la antigüedad de los restos fósiles conforman titulares informativos fáciles y evidentes, pero esto ya está agotado, y ahora estamos en una fase de divulgación de conocimientos científicos que también son noticia".

Se lo nota un tanto enojado con la prensa a Arsuaga, y con razón. Pero de más está decir que para nosotros cualquier titular proveniente de Atapuerca, es sensacional.

Vía EFE