jueves, julio 16, 2009

La Eva Neandertal vivió hace 110 mil años

Se ha recuperado el genoma completo de ADN mitocondrial de cinco neandertales. Su estudio, publicado esta semana en Science, ha permitido descubrir que la “Eva mitocondrial neandertal” vivió hace unos 110 mil años, o sea más joven que la Eva mitocondrial del Homo sapiens, que los genetistas sitúan hace unos 150 mil años.

El estudio ha sido realizado por investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), en colaboración con el instituto Max Planck alemán y la Universidad de Oviedo, y publicado en Science.

Otro dato interesante que se desprende del estudio de estos cinco genomas, es que las poblaciones neandertales debían ser de tamaño reducido, con un número total de mujeres entre 1500 y 3500. Lo que les da un estimativo de unos 7000 individuos, mucho menos de lo que se estima era la población sapiens en la época de la Eva mitocondial sapiens: 10000 mujeres.

Esta, igualmente, es la población efectiva, o sea la que estaba disponible para reproducirse, y es un estimativo genético. Por ejemplo, Anders Götherström, de la Universidad de Uppsala calcula que si bien la población total de Suecia es de 9 millones de habitantes, la población efectiva es de 100 mil. O sea que él estima que si la población efectiva neanderta era de 3500, eso significa que la población total sería de unos 70 mil neandertales.

ADN mitocondrial

El ADN mitocondrial se halla en el interior de las mitocondrias, que tiene la particularidad de transmitirse únicamente por línea materna. Gracias a esto se puede determinar cual es el antepasado común de una especie, lo que se suele llamar Eva mitocondrial.

Y la Eva mitocondrial neandertal ha sido datada mediante la genética en 110 mil años. “Esta fecha es más reciente que la obtenida con modelos previos basados en el registro fósil”, dijo Antonio Rosas investigador del CSIC, y responsable del yacimiento neandertal El Sidrón, uno de los más importantes en cuanto a neandertales.

Para poder hacer un estudio completo del genoma neandertal, completaron los genomas de cinco individuos neandertales de diferentes yacimientos. Uno de El Sidrón, Asturias, España; otro de Vindija, Croacia; Feldhofer, Alemania (el Neandertal 1); y uno de Mezmaiskaya, Rusia. Este último yacimiento también aportó la secuencia parcial de un sexto individuo.

Los seis indivíduos neandertales vivieron entre 38 mil y 70 mil años atrás. Se pudo ver en la comparación de estos genomas, que la variación genética entre los neandertales era menor que entre los sapiens.

“Se ha estimado una variabilidad incluso inferior a la que se encuentra actualmente en las poblaciones humanas de Europa”, dijo Rosas. “Por ejemplo, dos de los genomas de Feldhofer y Vindija, que están separados por casi mil kilómetros, son idénticos, algo que sólo puede ocurrir si la diversidad de la especie es muy baja”.

“Los datos genéticos sugieren que los neandertales formarían pequeños grupos muy móviles y con una baja densidad demográfica”, añade el también investigador del CSIC y coautor del trabajo Carles Lalueza.

También indica que no había una estructuración geográfica entre los neandertales, ya que hay una similitud muy grande entre individuos separados por miles de kilómetros.

Esta baja diversidad también podría reflejar, dicen los autores en el paper, que los neandertales fueron siempre muy pocos a lo largo de sus 400 mil años de historia. O, dicen, puede ser que recientemente hayan experimentado una reducción en la población debido a algún factor externo, como condiciones climáticas difíciles.

Nuevas técnicas en genética de fósiles

Es interesante destacar las nuevas técnicas que se están utilizando para el estudio de la genética de fósiles. Los investigadores han usado nuevas tecnologías de ultrasecuenciación masiva, que permiten estudiar millones de secuencias de ADN a partir de huesos antiguos.

Además, los protocolos de extracción limpia aplicados en El Sidrón permiten obtener muestras sin apenas contaminación de humanos modernos, lo que facilita su análisis: la secuenciación de la muestra de El Sidrón ha determinado un 0.27% de secuencias contaminantes, el porcentaje más pequeño jamás encontrado para una muestra neandertal.

“Con esta técnica será posible analizar específicamente miles de variantes genéticas de la muestra de El Sidrón y saber cuáles son iguales y cuáles diferentes de los humanos modernos”, avanza Lalueza.

Referencia

  • Adrian W. Briggs, Jeffrey M. Good, Richard E. Green, Johannes Krause, Tomislav Maricic, Udo Stenzel, Carles Lalueza- Fox, Pavao Rudan, Dejana Brajković, Željko Kućan, Ivan Gušić, Ralf Schmitz, Vladimir B. Doronichev, Liubov V. Golovanova, Marco de la Rasilla, Javier Fortea, Antonio Rosas and Svante Pääbo. Targeted retrieval and analysis of five Neandertal mtDNA genomes. Science, 17 de julio 2009.
  • Sequencing Neandertal Mitochondrial Genomes by the Half-Dozen. E.Pennisi. Science 325(5938):  252, 17.07.09

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