lunes, marzo 31, 2008

Recontrucción del paisaje de Gran Dolina

Nota del Informe de Fundación Atapuerca:

Los sondeos realizados en Gran Dolina tenían el objetivo de establecer una secuencia estratigráfica clara de la ocupación de la Sierra de Atapuerca en el último millón de años. En uno de estos sondeos -realizado en el año 1994-se descubrieron los restos de Homo antecessor, una nueva especie con una antigüedad de alrededor de 800.000 años.

En estos momentos se están analizando los restos de anfibios -tritones, sapos y ranas- y escamosos (anfisbénidos o culebrillas ciegas, lagartijas, luciones y serpientes) procedentes de las campañas de lavado 1993-1999 de todo el sedimento (aprox. 5.5 toneladas) de este sondeo de Gran Dolina -niveles TD5 a TD10-. El material analizado ahora corresponde aproximadamente a 40,000 restos de fósiles identificables, de entre los que se han podido clasificar 22 taxones -géneros y especies-. Con este estudio se puede reconstruir el paisaje, comparándolo con los datos de los pequeños mamíferos -roedores, musarañas, murciélagos, conejos-, de la palinología -polen y esporas- y de la geomorfología -modelado del paisaje por los procesos geológicos y climáticos-.

Según los anfibios y escamosos, el paisaje parece haber sido relativamente abierto y más o menos seco a lo largo de la secuencia de la Gran Dolina (Pleistoceno inferior-medio) con presencia de humedales y puntos de agua permanente. Los periodos húmedos corresponden a los momentos más frescos (parte superior de TD5, base de TD6 y parte superior de TD10). Por otra parte, las zonas abiertas-secas se desarrollan durante los momentos cálidos-templados (base de TD5, parte superior de TD6, TD8a y base de TD10).

El bosque representa el 30% del paisaje en la parte inferior de la secuencia (TD5-TD8a) y el 40% en TD10. Aunque no haya evidencias de especies típicamente forestales, este bosque correspondería más a zonas de riveras a lo largo del rió Arlanzón, uno de los tres ríos que bañaron la Sierra durante el Cuaternario. Comparándolos con los resultados de los otros estudios, y aunque haya algunas divergencias, el escenario para el paisaje en el cual vivieron los homínidos de la Gran Dolina, es bastante similar al actual.

Para explicar con más detalle estas investigaciones, algunos miembros del Equipo de Investigación de Atapuerca, Hugues-Alexandre Blain (IPHES, Univ. Tarragona) y Gloria Cuenca-Bescós (Univ. Zaragoza) junto con Salvador Bailon (Laboratoire de préhistoire du Lazaret, Nice, France), han escrito un artículo en la revista “Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology”, que lleva como título “The Early–Middle Pleistocene palaeoenvironmental change based on the squamate reptile and amphibian proxies at the Gran Dolina site, Atapuerca, Spain”.

Quedada de blogs de ciencia

Al parecer los divulgadores blogueros quieren reunirse, y organizar un encuentro a todo trapo, con charlas, y demás. Lástima que yo estoy del otro lado del charco y no podré ir, porque se está organizando en España, pero si quieren más info pueden ver en su grupo de google. Espero que salga todo genial, y se armen más.

Vía Psicoteca.

viernes, marzo 28, 2008

¡Feliz segundo Cumpleaños!

Bueno, no me di cuenta y pasó nuestro Cumpleaños, que fue el 17 de marzo. Allá por el 2006 cuando escribí el primer artículo sobre ¿Cómo eran los Neandertales?

En medio pasaron 339 artículos sobre paleoantropología. Cada día me gusta más este blog, y gracias a él sigo siempre al día con todos los descubrimientos en la materia. Si no fuese por el blog, y por ustedes que me leen, tal vez no leería tanto, ya que muchas veces me apuro a leer papers porque se los quiero contar cuanto antes. Estoy por dar un paso en mi vida para dedicarme a escribir únicamente, así que dentro de poco voy a escribir más seguido por aquí, algo que me da alegría porque se me acumulan los artículos en el tintero, y muchos pasan sin que me haya dado el tiempo para tratarlos.

Ya no tengo más las estadísticas de netstats, así que les debo lo que les di para el cumpleaños pasado. Pero les dejo las de Google, aquí las visitas de este año que pasó entre cumple y cumple. Les dejo también esta fotito de neandertales de juguete de regalo ;) (las estadísticas abajo)

País Visitas
1. 42.720



2. 12.763



3. 7.944



4. 6.544



5. 5.394



6. 5.078



7. 3.434



8. 3.127



9. 1.182



10. 867

miércoles, marzo 26, 2008

Mandíbula de 1,2 millones de años en Atapuerca

Hoy se dio a conocer en una carta de seis páginas a la revista Nature el descubrimiento de los restos humanos más antiguos de Europa hasta la fecha. Se trata de una mandíbula de hace 1,2 millones de años encontrada en la Sierra de Atapuerca.

Este yacimiento español sigue estando entre los más importantes del mundo, y sigue arrojando sorpresas, si bien ya desde hace años los paleoantropólogos que allí trabajan esperan encontrar restos antiguos como estos, y tal vez más.

Los restos habían sido encontrados el 30 de junio del año pasado en el nivel TE9 de la Sima de los Huesos, justo un día después de presentar a la prensa el primer diente, que se cree del mismo individuo ya que si recuerdan también datado en 1,2 millones de años. El nuvel TE9 fue datado ya con anterioridad mediante métodos de paleomagnetismo y bioestratigrafía.

También descubrieron 32 herramientas líticas de sílex asociadas al fósil (modo 1), y restos óseos de las posibles presas del individuo, ya que tienen marcas de corte. Los utensilios son lascas de entre 30 y 75 milímetros.

De forma provisional, los descubridores atribuyen los restos a la especie Homo antecessor. Eudald Carbonell, uno de los descubridores y autores del artículo, explicó que "por sus características morfológicas este homínido procede de las poblaciones de Homo georgicus encontradas en Dmanisi, con una antigüedad de 1,8 millones de años. La mandíbula confirma que ya la primera salida de África tuvo éxito y evolucionó dentro del propio continente”.

Carbonell sigue diciendo: "Parece que los homínidos que salieron de África hacia Próximo Oriente evolucionaron luego hacia el Homo erectus en Asia y el Homo antecessor en Europa".

Los autores concluyen en la carta a Nature que "Europa del oeste fue habitada durante el Pleistoceno temprano por poblaciones de hominin provenientes del este. Esta población podría estar relacionada a una temprana expansión de hominins fuera de África. Considerando que el hominin TE9 podría ser asignado a H. antecessor, las poblaciones de Sima del Elefante y Gran Dolina TD6 podrían representar una especiación que ocurrió en esta parte extrema de Eurasia durante el Pleistoceno temprano".

En El Mundo rescatan la opinión de Manuel Domínguez-Rodrigo, paleontólogo de la Universidad Complutense de Madrid, quien cree que la mandíbula puede encajar en más de una especie de humanos primitivos. "Es arriesgado atribuirla a Homo antecessor, un taxón que aún se discute. Lo que está claro es que es el resto humano más antiguo de Europa, que sus rasgos son primitivos y que abre las puertas a hallazgos que lleven esa presencia hasta 1,5 millones de años", declara el investigador.

Opiniones de Chris Stringer traducidas por Kanijo:

Chris Stringer, destacado investigador de los orígenes humanos en el Museo de Historia Natural de Londres y que no estuvo implicado en el proyecto, dijo que el equipo de Carbonell había realizado un sólido trabajo en la estimación de la fecha de la antigüedad del fósil de Atapuerca empleando tres técnicas distintas — algunos investigadores usan sólo una o dos — incluyendo una relativamente nueva que mide el decaimiento radiactivo de los sedimentos.

“Este es un lugar bien fechado, tan bien como pueda fecharse la edad de un lugar”, dijo Stringer.

Y otro tema más amplio sobre el rastreo del nuevo fósil a las especies desenterradas en Dmanisi — el gran salto de Carbonell argumentando la continuidad — dijo Stringer que es demasiado provisional debido a que se basa sólo en una pieza del frontal de una mandíbula y el lapso de tiempo es de medio millón de años. “Este es un periodo muy largo para hablar de continuidad”, dijo Stringer.

Aún así, hay similitudes entre los dos y esto junto a otras pruebas arqueológicas, sugiere que el sur de Europa, efectivamente, fue colonizado desde Asia Occidental no mucho después de que los humanos salieran de África — “algo que mucho de nosotros habíamos dudado hace sólo 5 años”, dijo Stringer.

Para saber más

- Artículo de Nature en castellano. (pdf)

- Video de EFE en El Mundo

- Nature (noticia)

lunes, marzo 24, 2008

El primer neandertal era un irlandés idiota

No, no me volví loco y digo incoherencias. Estoy enfermo así que me puse al día con mis lecturas, y mientras me recupero para escribirles los artículos que tengo en el tintero les dejo esta cita del libro The Neandertals, de Erik Trinkaus y Pat Shipman, donde se habla de las opiniones de un antropólogo francés que opinaba en 1862 sobre el cráneo del Neandertal 1, de Fedhofer. El sujeto en cuestión era Dr. I.F. Pruner-Bey:

"... también favorecía la hipótesis del "idiota". El trabajo de Pruner-Bey sugería que el cráneo no era más que uno de un celta, tal vez un irlandés idiota, incluso cuando había notado el gran tamaño de su endocráneo."

Era le época en que todavía tenían a estos restos neandertales como pertenecientes a alguien enfermo, este francés y el inglés C. Carter Blake decían incluso que podía tratarse de un microcéfalo, como el Hobbit de nuestros días, ¿se imaginan? Con semejante cerebro. Los franceses de la sociedad antropológica enseguida lo desestimaron justamente por el tamaño del cerebro.

viernes, marzo 21, 2008

Excellent Blog Award para Mundo Neandertal

Es interesante siempre la forma en que nos relacionamos en el mundo de la Blogosfera, entre blogs de temas afines, o incluso no tan similares, pero que vamos tejiendo la red de esta world wide web. Hay miles, millones de blogs, pero realmente que valgan la pena no son tantos. Para mí los que merecen un premio son aquellos en que quien o quienes lo llevan trabajan a conciencia, con ganas de divulgar, por qué sí, lo mío es la ciencia, así que suelo leer blogs de gente que divulga la ciencia con calidad y excelencia.

Todo esto para comentarles que Carlos, el Estudiante de Historia, me ha otorgado el honor de elegirme entre sus cinco premiados con el Excelent Blog Award, premio que un blogger otorga (luego de haber sido premiado previamente) a 5 blogs, de cualquier temática, a los cuales considera excelentes. Yo voy a elegir cinco blogs que sigo y admiro por su rigurosidad y por la divulgación que hacen de la ciencia.

1. El Paleofreak: El nombre lo dice, es el blog de un fana, un freak del paleomundo, de la paleontología, en especial de dinosaurios, si son de goma mejor, pero eso no le impide tratar temas con sus conocimientos especiales, y reflejan que sabe mucho de los temas que trata, la razón por la cual es uno de los pocos blogs que sigo y leo siempre.

2. Memecio: Memecio lleva un blog en el cual sigue los pormenores de la evolución cultural, la va investigando, le sigue el rastro, y la encausa también, al él formar parte de esa divulgación de memes. Un blog que sigo siempre por su rigurosidad.

3. John Hawks Weblog: Este es el blog de l paleoantropólogo John Hawks, donde vuelca sus opiniones sobre estos temas que tanto nos gustan en Mundo Neandertal, muchas veces lo he citado ya que sin duda sabe muchísimo sobre el tema, y siempre nos está informando a nosotros sobre ellos, o sea divulgando.

4. Evolucionarios.com: Aquí es una idea y un grupo de blogs lo que premio. No porque Mundo Neandertal sea parte, sino por los buenos blogs que lo integran. Evolutionibus fue quien nos une allí todos los días, y quien junta el trabajo de bloggers que tratan temas de evolución de forma que los lectores tengan mucho y muy buen material científico.

5. A Very Remote Period Indeed: Otro blog de un paleoantropólogo, en este caso de Julien Riel-Salvatore, quien también se preocupa de traernos temas que a quienes no estamos dentro del mundillo científico se nos escapan, detalles, o investigaciones en curso, y desde el punto de vista de un experto.

Allí están mis 5 elegidos, que como verán se acercan a mi temática favorita, la de este blog. Ahora les toca a ustedes 5 elegir sus 5 excelentes, (Carlos y Mario, les encargo a ustedes que me ayuden con la historia de este premio, ya que para mí lo creó el Sr. Burns ;))

Opcional: Pueden lucir el logo del galardón donde quieran, solo recuerden alojar la imagen en sus propios hospedajes, o bien, en un alojamiento de imágenes

Nuestros atepasados comenzaron a caminar erguidos hace 6 millones de años

Nuestros antepasados ya caminaban erguidos hace seis millones de años, según un nuevo estudio que analizó los restos de un homínido descubierto en Kenia.

Se trata del Orrorin tugenensis, homínido descubierto en el 2000, y que ha desatado una polémica importante en el mundo de la paleoantropología.

Ya desde su descubrimiento, Martin Pickford y Brigitte Senut propusieron que se trataba de un bípedo tras un análisis preliminar del fémur. Pero muchos de sus colegas cuestionaron estas observaciones, y desde entonces el fósil se ha encontrado perdido en una especie de «limbo científico», como afirma hoy un editorial de la revista Science, que publica el nuevo estudio.

Tres años después del hallazgo original, en 2003, el paleoantropólogo Brian Richmond, de la Universidad de George Wahington, y su colega William Junkers, recibieron permiso del Gobierno de Kenia para volver a examinar el controvertido fósil de Orrorin.

Tras medir cada detalle del fémur, los investigadores compararon su morfología con una base de datos de más de 300 ejemplares del mismo hueso de grandes simios, homínidos y Homo sapiens modernos. El concienzudo análisis no dejó lugar a dudas: la estructura ósea de 'Orrorin' le permitía caminar erguido, según los autores de la investigación.

“Nuestro análisis confirma de forma contundente que era una especie bípeda hace seis millones de años”, asegura el doctor Richmond en Science. Además, la investigación ha comprobado que 'Orrorin' era muy similar a la rama de los australopithecus, que surgieron hace cuatro millones de años, y que durante la mayor parte de la evolución humana el mecanismo fisiológico del bipedalismo ha variado muy poco.

“Nosotros demostramos que el fémur de O. Tugenensis difiere del de simos y Homo y que es más parecido a los de Australopithecus y Paranthropus, indicando que O. Tugenensis era un bípedo pero no más parecido a los Homo que a los Australopithecus”, concluyen los autores en el estudio. Y siguen “La morfología del fémur indica que O. Tugenensis compartía características biomecánicas de la cadera con los australopitecos, lo que sugiere que este complejo evolucionó más temprano en la evolución humana y que persistió por al menos 4 millones de años hasta que aparecieron las primeras modificaciones con los primeros Homo”.

Vía El Mundo

Fuentes: NYT, LiveScience

El hobbit de flores era una especie aparte, según nuevo estudio

Hace unos días les informamos sobre unos descubrimientos que podrían desbancar al Hobbit de flores de su estatus de especie separada, Homo floresiensis, pero un nuevo estudio llega para ubicarlo nuevamente en su lugar.

El debate principal en torno al Hobbit es si era una especie diferente a la nuestra, o si era un Homo sapiens con alguna patología, se habló de microcefalia y de cretinismo, aunque hasta ahora ninguna de las dos se ha probado fehacientemente. Pero un nuevo factor se unió al debate: se trata de los homínidos enanos de Palau, que son muy similares al Hobbit de Flores, pero son Homo sapiens pigmeos, sano.

Pero un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, aboga en favor de que el Homo floresiensis sea una especie diferente de la nuestra.

El debate se centra en el cráneo del homínido de Liang Bua. El único ejemplar completo de Homo floresiensis es el LB 1 que tiene el cráneo completo. Para debatir si era o no un homínido enfermo se centraron en el endocráneo, en su forma y tamaño, sin prestarle mucha atención al resto de la evidencia morfológica que aporta el resto del cráneo del LB1 y el resto del cuerpo, casi completo.

Aquí vimos estudios sobre los fémures del Hobbit, y sobre su muñeca, que lo ubicaban en la posición de una especie característica, diferente de la nuestra.

Adam Gordon, Lisa Nevell, y Bernard Wood de la Universidad George Washington dicen en su estudio que no se han realizado estudios para analizar cómo afectaría comparar el diminuto cráneo Hobbit con el de un Homo sapiens sano, pero llevando al pequeño a escala, para que los dos estuviesen con el mismo tamaño. Lo compararon con 2524 humanos modernos y con 30 homínidos antiguos de diversas especies.

“Nosotros demostramos”, dicen los autores, “que a pesar de las razones que haya para el tamaño del cráneo, la morfología externa del cráneo del LB1 no se puede acomodar dentro de una gran muestra global de cráneos de humanos modernos normales. En cambio, la forma del LB1, que muestra a través de análisis multivariados que difiere significativamente de la de un humano moderno, es similar a la de un Homo erectus sensu lato, y, en menor cantidad, a un Homo habilis”.

Los resultados del estudio llevó a los autores a concluir con que son “consistentes con la hipótesis que sugiere que los especimenes de Liang Bua representan una población diminuta muy emparentada con los H. erectus recientes del este de África y/o Dmanisi o con H. habilis”.

“Esto es particularmente excitante”, dice Gordon en ScienceNow, “porque sugiere que realmente tenemos un linaje hominino que se separó del nuestro hace unos 1.7 millones de años, que persistió hasta el tiempo en que los humanos modernos comenzaron a poblar América”.

martes, marzo 18, 2008

Neandertales y sapiens se separaron hace 400 mil años según nuevo estudio

Cambios graduales en la forma y tamaño del cráneo sugieren una separación entre Homo sapiens y neandertales hace entre 300 mil y 400 mil años, según un reciente estudio.

Ya antes se había calculado el tiempo de separación de estos dos representantes de nuestro género humano, pero había sido realizado mediante pruebas de ADN, que estima la divergencia hace uno 370 mil años.

En este nuevo estudio, los autores han utilizado la morfología de los cráneos para llegar a una estimación independiente de cuando divergieron estas dos especies. Tim Weaver y sus colegas compararon 2524 cráneos de humanos modernos y 20 de neandertales, luego contrastaron esos resultados con la información genética de una muestra de 1056 humanos modernos.

Los sapiens tienen cráneos diferentes ya que se expandieron desde África, y los neandertales desde Europa. Lo que hicieron los autores fue buscar las diferencias.

Parte de este estudio ya había sido dada a conocer en agosto del año pasado por Mundo Neandertal, la parte en que los autores dicen que las diferencias entre ambas especies no se deben a la selección natural, sino que son cambios al azar que se fueron acumulando con el tiempo, se debieron a la deriva génica.

El nuevo estudio será publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Vía Dienekes

lunes, marzo 17, 2008

Descubren restos líticos del paleolítico inferior en Cádiz

Un cable de EP un tanto confuso da a conocer una noticia interesante, un nuevo yacimiento del paleolítico inferior (de hace unos 450 a 200 mil años) en Algeciras, Cádiz. Más exactamente entre las calles Minerva y Ninfa de la localidad, justo donde se ubicará el colegio público de San García.

El fechado, al parecer, se dio a partir de dos terrazas marinas del contexto cercano. Los restos descubiertos son herramientas líticas que han sido catalogadas como del complejo tecnológico Achelense. Todos han sido recogidos y enviados a la Universidad de Cádiz, donde serán estudiados por arqueólogos dirigidos por el profesor Vicente Castañeda, del Área de Prehistoria, en coordinación con el Departamento de Arqueología del Museo Municipal de Algeciras.

Ponen un tope de hace 30 mil años para el Poblamiento de América

Salieron todos juntos los artículos sobre el Poblamiento de América, ya en una semana vimos tres. Aquí los dejo con esta nota de La Nación sobre el último que publicaron en Science:

Los primeros americanos eran originarios del sur de Siberia, se aventuraron a través del puente de tierra de Bering, que conectaba Asia y América del Norte hace no más de 30.000 años y más probablemente 22.000, y no deben de haber migrado al Sur hacia el continente americano hasta hace 16.000 años, cuando se abrió un corredor sin hielo en Canadá.

Esta es la nueva versión de la historia de los primeros pobladores de América que respaldan las evidencias genéticas, el descubrimiento de nuevos sitios arqueológicos y una datación más precisa de los sitios antiguos, de acuerdo con una revisión que hoy publica la revista Science .

Según el autor principal de este trabajo, Ted Goebel, los primeros habitantes de América deben de haber sido menos de 5000 individuos que iniciaron su migración hacia el Sur hace alrededor de 16.000 años.

Por otra parte, las evidencias arqueológicas sugieren que la cultura Clovis, caracterizada por sus herramientas de piedra y su asociación con sitios de matanza de mamuts, puede haber llegado bastante más tarde o haber sido descendiente de poblaciones paleoindias más tempranas, como las de Monte Verde, en Chile, ocupada hace 14.600 años.

Los últimos descubrimientos muestran que el poblamiento de América puede haber sido mucho más complejo de lo que se pensaba.

Descubren evidencias humanas de hace 2 millones de años en España

Descubren actividad humana de hace 2 millones de años en España. Se trata de huesos animales con marcas de corte localizados en el yacimiento de Fonelas P-1, en Guadix, Granada.

Según Alfonso Arribas, director de la excavación, se trataba de un cubil de hienas, que recogían los restos del banquete de los humanos y los transportaban a su cubil para sus cachorros.

De confirmarse de que estos cortes fueron realizados por herramientas líticas de algún humano, serían las evidencias humanas más antiguas de Europa.

Arribas explica que el antiguo ecosistema de Guadix “no tiene nada que ver” con el de Atapuerca. Se trataba de un entorno parecido al de Dmanisi, en el Cáucaso, donde se encontró el que hasta ahora se considera el primer homínido europeo, que vivió hace 1.800.000 años.

La zona de Guadix era “rarísima, similar a la sabana del Serengeti africano multiplicada por cuatro en superficie”, y donde habitaban animales de origen europeo –ciervo y mamut–, asiático –lobo y buey almizclero– y africano –hiena y jabalí–, precisa Arribas. Según el experto, los homínidos vivían cerca de las montañas, donde encontraban cobijo.

Fuente EFE

sábado, marzo 15, 2008

Descubren restos de sapiens arcaico en Mongolia

El famoso paleoantropólogo Yves Coppens y colegas, descubrieron restos óseos de Homo sapiens arcaico en el norte de Mongolia. Al parecer tiene similitudes con neandertales, Homo erectus chino y Homo sapiens arcaicos.

Estos restos no tienen parangón en la región, ya que nunca se habían descubierto humanos fósiles en esa zona.

Los restos fueron descubiertos en 2006, en el noreste de Mongolia cuando una empresa estaba buscando oro en la cueva de Salkhit. Los trabajadores los encontraron a 6 metros bajo tierra, en un pozo. Son restos craneales muy fragmentados pero bien preservados: un hueso frontal completo y dos parietales incompletos.

No se ha podido fechar con certeza todavía, pero se estima que era del Pleistoceno tardío, o sea entre 126 mil y 10 mil años. La datación indirecta se hizo en base a unos rinocerontes lanudos asociados a los restos humanos.

A pesar de tener muchas características neandertales, los restos no fueron asociados a esa especie, si bien recientemente se descubrieron neandertales en Siberia. Pero los autores sí creen que podría haber algún parentesco.

“La comunidad científica”, dicen los autores en el estudio, “considera a los neandertales como un grupo europeo más que asiático, con asentamientos en Asia relativamente recientes. Aunque basándonos en las dataciones de los fósiles, esta asunción debería moderarse y debería tomarse más en cuenta los descubrimientos en Teshik Tash, Uzbekistan, y en Okladnikov y Denisova, sudeste de Siberia”.

Y es que los restos muestran un mosaico de rasgos. Los rasgos neandertales que se ven en los restos “están localizados en la parte inferior del hueso frontal, en la región nasal y en la orbital”.

“Análisis multidimensionales diferencian claramente al cráneo de Salkhit de los fósiles de Homo sapiens del lejano este”, concluyen los autores. Por lo contrario, las comparaciones muestran similitudes con grupos arcaicos compuestos por neandertales, erectus chinos y Homo sapiens arcaicos tanto del oeste como del lejano este. Desafortunadamente, lo incompleto del fósil no nos permite una comparación más feaciente. Por esta razón, atribuimos cautamente los restos de Salkhit a un Homo sapiens arcaico”.

Reerencias

Coppens Y, Tseveendorj D, Demeter F, Turbat T, Giscard P-H. 2008. Discovery of an archaic Homo sapiens skullcap in Northeast Mongolia. Compte Rendus Palévol (in press) doi:10.1016/j.crpv.2007.12.004

viernes, marzo 14, 2008

Los primeros americanos descienden de seis mujeres de hace 20.000 años

Según un nuevo estudio genético todos los nativos del continente americano pueden rastrear parte de su herencia a seis mujeres cuyos descendientes inmigraron hace unos 20.000 años.

Según los autores del estudio estas seis mujeres dejaron un legado particular en sus trazos genéticos que persiste actualmente en un 95% de los nativos americanos. Las mujeres vivieron entre 18.000 y 21.000 años atrás, aunque no necesariamente en la misma época.

El estudio sobre ADN mitocondrial fue publicada esta semana por PLoS One. Este tipo de ADN es transmitido solamente de madre a hijo, por lo que refleja un linaje que conecta a una persona con su madre y ésta a la suya para seguir la cadena de asociaciones hacia atrás.

Los investigadores crearon un "árbol genealógico" que rastrea los diferentes linajes de ADN hallados en los nativos americanos actuales. Teniendo en cuenta las mutaciones en cada rama y aplicando una fórmula de frecuencia de dichas mutaciones, calcularon la antigüedad de cada rama. Eso indica cuándo cada rama deriva de una sola mujer.

Según parece las seis "madres fundacionales" no vivían en Asia porque los rastros de ADN que dejaron no han sido hallados allí, según los autores. Aventuran que pueden haber vivido en Beringia, como vimos también en el otro estudio sobre Poblamiento de América que publicamos hace unos días. En el que se decía que los primerso pobladores americanos permanecieron 20 mil años en Beringia, la parte continental, hoy sumergida, que une Asia y América.

jueves, marzo 13, 2008

Más sobre el Hobbit de Flores y sus parientes de Palau

El paleoantropólogo John Hawks hace un estupendo análisis, como siempre, de los restos de Palau (que relatamos aquí), y es que justamente él fue quien editó y revisó el paper de PLoS ONE.

Lo interesante a rescatar es que los hombres de baja estatura descubiertos en Palau, no son tan extraordinarios como parece, sino que caen en el rango de los pigmeos. O sea que son Homo sapiens, de baja estatura. Sí, son muy bajos, pero no extremadamente pequeños como parece. Es por eso que no se los considera de una especie diferente.

Otro tema interesante es que según parece en la isla también había humanos de estatura normal para la época, lo que tiraría por tierra lo que asumían los autores del estudio: que eran humanos que evolucionaron hacia un tamaño enano por vivir en un territorio acotado como lo es la isla de Palau.

El Arqueólogo Scott Fitzpatrick, quien trabaja en otros sitios de la isla hace diez años, lo dijo en Science. Hawks no es tan extremista como Fitzpatrick en sus conclusiones, ya que este último tilda a los pigmeos de Palau como “con una anormalidad genética que los volvió pequeños y fueron enterrados en algún tipo de complot familiar”.

También cuenta Hawks que los especimenes de Palau tienen muchas características similares a las del Hobbit de Flores, apodado Homo floresiensis. Aunque según él tiene suficientes diferencias con los humanos modernos como para ser una especie diferente.

martes, marzo 11, 2008

Nuevos humanos enanos en una isla del Pacífico

Descubrieron en unas cuevas de la isla de Palau, en el Océano Pacífico, esqueletos de entre 900 y 3000 años atrás que eran diminutos, tanto como el famoso Hobbit de la isla de Flores, el Homo floresiensis.

Los autores del hallazgo, que lo dieron a conocer en Public Library of Science, dijeron que eran humanos que crecían menos como consecuencia de vivir en una isla, caso que podría ser análogo con el Hobbit de la isla Indonesia de Flores.

Este último representado por una serie de individuos de dimensiones muy pequeñas, pero con una antigüedad de entre 15 y 18 mil años. Como ya dimos a conocer aquí en diversas ocasiones, hay un gran debate sobre si los restos de Flores eran una especie diferente, o si eran Homo sapiens con alguna enfermedad. Pero este nuevo descubrimiento podría aportar pruebas que dejen de lado la búsqueda infructuosa por achacarle alguna enfermedad al Hobbit, lo que sí, es que en este caso pone en entredicho que se traten de una especie diferente, ya que los restos de Palau son Homo sapiens.

Estos restos de Palau serían enanos insulares, según los autores, humanos que crecían menos como consecuencia de vivir en una isla.

Lee Berger, de la Universidad de Witwatersrand en Johannesburgo, y su equipo afirman que no pueden explicar los esqueletos de Flores, pero que han encontrado algunos restos similares en Palau, una de las islas de Micronesia. "Estas islas rocosas contienen numerosas cuevas y refugios, y muchos sitios contienen abundantes restos humanos fosilizados", indican los autores del estudio.

"Al menos hemos descubierto diez lugares de enterramiento en las islas rocosas, y en una de ellas han aparecido los esqueletos de al menos 25 individuos", añaden.

Como los esqueletos de Flores, los de Palau eran también muy pequeños, con diminutas cabezas sobre cuerpos que podrían considerarse primitivos, más parecidos al Homo erectus que al sapiens. Incluso eran más pequeños que los pigmeos, según los científicos. Un hombre adulto pesaba alrededor de 43 kilogramos y una mujer, 29 kilogramos. Sus cerebros eran pequeños, más que el mínimo observado con anterioridad en humanos enanos, pero más grande que el del Hobbit de Flores.

"Nuestros descubrimientos", concluyen los autores, "sugieren que una cantidad de características morfológicas consideradas primitivas para el género Homo (cerebros pequeños, amplio arco superciliar, y ausencia de mentón) o únicos en el Homo floresiensis pueden llegar a emerger como un desarrollo correlacionado con cuerpos pequeños en poblaciones pigmeas".

Vía El Mundo (Imagen). Fuentes en inglés: Eurekalert

Descubren campamento neandertal bajo el Mar del Norte

Arqueólogos ingleses descubrieron un campamento de caza neandertal bajo el Mar del Norte. 28 hachas de mano fueron encontradas en el suelo marino cerca de la costa de Anglia Oriental, a unos 12 kilómetros de Great Yarmouth.

El descubrimiento fue realizado por un arqueólogo amateur cuando recibió un envío de grava del Mar del Norte.

El yacimiento tiene entre 50 y 60 mil años de antigüedad. En aquellos tiempos la línea de costa estaba mucho más baja que en la actualidad, por lo que esa región era costera, no lecho marino. Los arqueólogos creen que el sitio habría sido un campamento neandertal de desguace o temporal, ya que aparte de las hachas de mano se encontraron otras herramientas líticas, y huesos de mamut, dientes, y piezas de ciervos.

Es el yacimiento neandertal más al norte descubierto en territorio británico. Se creía que era imposible encontrar restos tan al norte, ya que las grandes masas de hielo que cubrieron toda la zona en la última glaciación podrían haber destruido todo. Pero puede ser que ahora puedan descubrirse más yacimientos bajo el mar.

Y es que el Mar del Norte es uno de los paisajes inundados más grandes de Europa. Es que en otros tiempos no era un mar, sino una planicie.

En la región sur del Mar del Norte, los arqueólogos holandeses , trabajando con los pescadores, han descubierto cerca de 100 hachas de mano neandertales, y otras tantas herramientas líticas de esa época y más recientes, así como restos de mamuts, rinocerontes lanudos y otros mamíferos de la edad de hielo.

Los especialistas ingleses creen ahora que una investigación detallada del Mar del Norte podría servir para resolver muchos misterios prehistóricos. Podría ayudar también a conocer cuándo fue recolonizada Gran Bretaña por los seres humanos.

Fuente: The Independent y Wessex Archaeology (más imágenes)

domingo, marzo 02, 2008

El canibalismo habría contribuido a la extinción neandertal

Cada tanto, los médicos deciden aventurar hipótesis locas sobre la extinción de los neandertales. Hace un tiempito les contamos sobre una que culpaba al humo de las fogatas encendidas en las cavernas, ahora el culpable de la extinción puede haber sido el canibalismo.

En un estudio publicado en Medical Hypotheses, Simon Underdown investigó la hipótesis de que la encefalopatía espogiforme transmisible haya acabado con los neandertales. El paper fue titulado “A potential role for Transmissible Spongiform Encephalopathies in Neanderthal extinction”. O sea según el autor esta enfermedad podría haber jugado un rol importante en la extinción de los neandertales.

La EST o también conocida como kuru o prión, es una enfermedad transmisible donde un agente infeccioso, un prión, en forma de una proteína se replica uniéndose y transformando otras proteínas. Parecida a la de la vaca loca. Por lo general se manifiesta en el tejido neurológico, ya que el enfermo comió tejido nervioso infectado. Así el tejido del enfermo degenera, lo que lleva a problemas serios que suelen causar la muerte. El nombre de la enfermedad kuru, significa “muerte de la risa”, entre los fore de Papua Nueva Guinea, que practicaban el canibalismo ritual, comiendo a sus muertos, y así esparcieron la enfermedad por su pueblo al grado de una epidemia.

Los neandertales eran caníbales, y está probado que su canibalismo era ritual. Por lo que están emparentados con el caso de los fore. En ambos casos se cree que comían el cerebro de sus muertos como una forma de mantener el alma de los ancestros en la familia. Pero los neandertales eran cazadores bastante móviles, los fore son horticultores. El caso de los fore, fue una epidemia que los aniquiló a lo largo de decenios, mientras que Simon plantea que esto habría ocurrido a lo largo de miles de años entre los neandertales.

Desde la teoría es factible hacer un paralelismo entre los dos casos, y pensar que la EST podría haber causado estragos entre los neandertales. Pero el tema es que, como todas las hipótesis publicadas en Medical Hypotheses relacionadas con la paleoantropología... suelen tener pocas o nulas pruebas en las cuales basarse.

Al parecer Simon no hizo una revisión del registro fósil neandertal en búsqueda de pruebas de la encefalopatía espongiforme.

En el artículo dice: “Esta hipótesis sugiere que el impacto de la encefalopatía espogiforme transmisible en los neandertales podría haber sido dramático y pudo haber jugado un papel importante en el proceso de extinción neandertal”.

El canibalismo neandertal está probado, tanto en los yacimientos de Moula-Guercy en Ardèche, Francia, como en El Sidrón, Asturias, España. Pero no hay pruebas, al menos publicadas, de que los neandertales hayan sufrido encefalopatía espogiforme transmisible, y Simon no parece haber buscado mucho. Pero así y todo es una interesante hipótesis que alguien podría buscar de probar o refutar con los restos neandertales en frente, preferentemente algún paleoantropólogo.

Sin contar que los casos de canibalismo neandertal se dieron en un período de entre hace 100 mil y 80 mil años, no hay casos más recientes. Y como saben, los neandertales se extinguieron hace unos 40-30 mil años. Así que si esto ocurrió, no fue tan aniquilador como para extinguirlos, sino que podría haber ayudado a abandonar la práctica, tal vez...

Les recomiendo el artículo en inglés de Julien Riel-Salvatore sobre este tema.

Referencias

UNDERDOWN, S. (2008). A potential role for Transmissible Spongiform Encephalopathies in Neanderthal extinction. Medical Hypotheses DOI: 10.1016/j.mehy.2007.12.014