martes, marzo 28, 2006

Los neandertales podían pronunciar vocales

Un debate caliente en el mundo neandertal es el de si tenían o no la capacidad para hablar y crear un lenguaje.

Ya en 1971 el lingüista Philip Lieberman y el anatomista Edmund Crelin postularon la teoría de que los neandertales no tenían la capacidad de hablar, y desde ese entonces ha sido objeto de un duro debate. Lieberman y Crelin sostenían que una condición necesaria para realizar un número suficiente de sonidos vocales era tener la laringe en una posición baja.

Decían (y lo siguen haciendo hoy en día) que, como los recién nacidos, los neandertales no poseían esa base anatómica para el habla. Con lo cual no podían pronunciar vocales como a, i o u, e incluso algunas consonantes. Con esto ellos concluían que la falta de lenguaje podría haber sido la causa de su extinción frente a los parlanchines Homo sapiens.

El habla está controlada por el sistema nervioso central y por el área de Broca que se sitúa en el hemisferio izquierdo de la corteza cerebral. Y el encargado de llevar a la práctica el acto de hablar es el aparato fonador que está compuesto por tres grupos de órganos:

1. Órganos de respiración (Cavidades infraglóticas: pulmones, bronquios y tráquea)

2. Órganos de fonación (Cavidades glóticas: laringe, cuerdas vocales y resonadores -nasal, bucal y faríngeo)

3. Órganos de articulación (Cavidad supraglóticas: paladar, lengua, dientes, labios y glotis)

Es difícil saber si los humanos fósiles tenían la capacidad de hablar debido a que los componentes implicados no se preservan en el registro fósil. Aún así recientemente se descubrió en Medio Oriente restos de un neandertal entre los cuales había un hueso hioides (o hueso de la garganta: ver foto) que era similar al de un humano moderno.

Pero estudios recientes en los cuales se reconstruyeron estas partes por simulación de computadora prueban que el espacio laríngeo para los sonidos vocales de los neandertales no era más pequeño que el del hombre moderno. La posición de la laringe y la dimensión de la faringe eran iguales a las de los humanos modernos. Lo que hace inferir que los neandertales tenían la capacidad para el habla.

Asimismo nadie reclamó hasta la fecha que los adolescentes y las mujeres tuvieran dificultad alguna para contrastar los sonidos de las vocales, ya que tienen faringes más pequeñas que los hombres adultos.

Y más allá de la capacidad física para el habla, que según los estudios más recientes la tenían, los neandertales han dejado pruebas arqueológicas que hacen inferir que poseían un lenguaje para comunicarse. Estas son las evidencias artísticas, y de enterramientos rituales que indican un pensamiento simbólico. Sin un lenguaje que les sirviera para estar comunicados no podrían haber llegado a ese grado cultural.

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