miércoles, marzo 26, 2008

Mandíbula de 1,2 millones de años en Atapuerca

Hoy se dio a conocer en una carta de seis páginas a la revista Nature el descubrimiento de los restos humanos más antiguos de Europa hasta la fecha. Se trata de una mandíbula de hace 1,2 millones de años encontrada en la Sierra de Atapuerca.

Este yacimiento español sigue estando entre los más importantes del mundo, y sigue arrojando sorpresas, si bien ya desde hace años los paleoantropólogos que allí trabajan esperan encontrar restos antiguos como estos, y tal vez más.

Los restos habían sido encontrados el 30 de junio del año pasado en el nivel TE9 de la Sima de los Huesos, justo un día después de presentar a la prensa el primer diente, que se cree del mismo individuo ya que si recuerdan también datado en 1,2 millones de años. El nuvel TE9 fue datado ya con anterioridad mediante métodos de paleomagnetismo y bioestratigrafía.

También descubrieron 32 herramientas líticas de sílex asociadas al fósil (modo 1), y restos óseos de las posibles presas del individuo, ya que tienen marcas de corte. Los utensilios son lascas de entre 30 y 75 milímetros.

De forma provisional, los descubridores atribuyen los restos a la especie Homo antecessor. Eudald Carbonell, uno de los descubridores y autores del artículo, explicó que "por sus características morfológicas este homínido procede de las poblaciones de Homo georgicus encontradas en Dmanisi, con una antigüedad de 1,8 millones de años. La mandíbula confirma que ya la primera salida de África tuvo éxito y evolucionó dentro del propio continente”.

Carbonell sigue diciendo: "Parece que los homínidos que salieron de África hacia Próximo Oriente evolucionaron luego hacia el Homo erectus en Asia y el Homo antecessor en Europa".

Los autores concluyen en la carta a Nature que "Europa del oeste fue habitada durante el Pleistoceno temprano por poblaciones de hominin provenientes del este. Esta población podría estar relacionada a una temprana expansión de hominins fuera de África. Considerando que el hominin TE9 podría ser asignado a H. antecessor, las poblaciones de Sima del Elefante y Gran Dolina TD6 podrían representar una especiación que ocurrió en esta parte extrema de Eurasia durante el Pleistoceno temprano".

En El Mundo rescatan la opinión de Manuel Domínguez-Rodrigo, paleontólogo de la Universidad Complutense de Madrid, quien cree que la mandíbula puede encajar en más de una especie de humanos primitivos. "Es arriesgado atribuirla a Homo antecessor, un taxón que aún se discute. Lo que está claro es que es el resto humano más antiguo de Europa, que sus rasgos son primitivos y que abre las puertas a hallazgos que lleven esa presencia hasta 1,5 millones de años", declara el investigador.

Opiniones de Chris Stringer traducidas por Kanijo:

Chris Stringer, destacado investigador de los orígenes humanos en el Museo de Historia Natural de Londres y que no estuvo implicado en el proyecto, dijo que el equipo de Carbonell había realizado un sólido trabajo en la estimación de la fecha de la antigüedad del fósil de Atapuerca empleando tres técnicas distintas — algunos investigadores usan sólo una o dos — incluyendo una relativamente nueva que mide el decaimiento radiactivo de los sedimentos.

“Este es un lugar bien fechado, tan bien como pueda fecharse la edad de un lugar”, dijo Stringer.

Y otro tema más amplio sobre el rastreo del nuevo fósil a las especies desenterradas en Dmanisi — el gran salto de Carbonell argumentando la continuidad — dijo Stringer que es demasiado provisional debido a que se basa sólo en una pieza del frontal de una mandíbula y el lapso de tiempo es de medio millón de años. “Este es un periodo muy largo para hablar de continuidad”, dijo Stringer.

Aún así, hay similitudes entre los dos y esto junto a otras pruebas arqueológicas, sugiere que el sur de Europa, efectivamente, fue colonizado desde Asia Occidental no mucho después de que los humanos salieran de África — “algo que mucho de nosotros habíamos dudado hace sólo 5 años”, dijo Stringer.

Para saber más

- Artículo de Nature en castellano. (pdf)

- Video de EFE en El Mundo

- Nature (noticia)

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