viernes, julio 31, 2009

¿Una edad de hielo potenció el crecimiento de nuestro cerebro?

A pesar de que estoy casi sin tiempo, razón de que los tenga un poco abandonados, tengo mucho para contarles, pero elijo una noticia que salió hace poco, que realmente… me ha dejado pasmado. Espero que ustedes puedan reírse también como yo de lo mal que hacen ciencia algunas personas. Es que… si no nos reímos, tenemos que pensar que hay científicos exprimiendo cada centavo para su investigación cuando a gente como esta les dan recursos…

Veamos cómo se puede teorizar que nuestro cerebro evolucionó gracias al frío y cómo podría freírse por culpa del Calentamiento Global.

¿Por qué tenemos estos grandes cerebros? ¿Cómo evolucionaron? Esa misma pregunta se hicieron David Schwartzman y George Middendorf de la Universidad Howard, Washington, Estados Unidos.

Ellos se centran en la expanción que hubo hace 2,5 millones de años en el tamaño del cerebro de nuestros ancestros, que pasó de 600 cc a 1000cc. Esa época era justa un período frío, y según los investigadores de Howard no es casualidad. Tener las cabezas más frescas habría permitido que creciera más el cerebro.

Claro, el cerebro es uno de los órganos más glotones de nuestro cuerpo, hablando de consumo de energía, casi la mitad del total se lleva. Según los autores del estudio, antes de ese período frío hace 2,5 millones de años no habría podido evolucionar nuestro cerebro grande, ya que sino no hubiese podido disipar el calor generado por nuestra cabeza con suficiente velocidad.

A estos dos autores de un estudio de hace diez años, se le ha unido ahora Axel Kleidon, del Max Planck Institute de Bioquímica, Alemania. Quien gracias a un modelo computarizado de los sistemas climáticos de la Tierra, estudió la máxima temperatura en la que el cerebro humano puede perder calor eficientemente en diferentes regiones del globo.

Descubrió que en las zonas tropicales, es más difícil, y eso restringe algunas actividades de la gente. Hace 3 millones de años, dice Kleidon, habría sido más difícil, ya que la temperatura global era unos cuantos grados más alta que en la actualidad, y no teníamos aire acondicionado.

Ahora, Schwartzman y Middendorf volvieron al ataque con un nuevo artículo luego de leer a Kleidon. Y sugieren que una pequeña bajada en la temperatura global puede haber ayudado a que evolucionase el cerebro grande que tenemos hoy en día.

Usaron algunas ecuaciones, parece, que predicen cuan rápido podía refrigerarse el cerebro de los Homo habilis, primer integrante del género humano. Ellos asumen que sólo el sobrecalentamiento del cerebro limitaba el crecimiento del cerebro, así que calcularon también que una baja en la temperatura del aire habría ayudado para que el Homo erectus pudiese tener, algunos millones de años después, un cerebro mayor que el de su antepasado.

Y según Schwartzman y Middendorf esa bajada es de 1,5 º C. Que según ellos es justamente lo que debe haber bajado la temperatura en esos tiempos.

Lo peor llega con el cierre de la nota, cuando se le pregunta a los autores ¿qué pasará hoy en día con el Calentamiento Global? ¿Nos vamos a volver más tontos porque nuestro cerebro se irá reduciendo? Y Middendorf responde: “Odio pensar que una diferencia de 1,5º C signifique el final de los humanos porque nuestros cerebros se cocinan, pero creo que es un escenario que podría darse”. Sí, les juro que es lo que dijo, al menos eso sale en la nota original.

Pero no se asusten, que gracias a la cultura, dicen, podremos paliar el asunto, ya que hoy tenemos aireacondicionados, ventiladores, etc… cri cri.

Por si hace falta. Vale aclarar que hay una gran diferencia de temperatura en todo el mundo desde los polos hasta el Ecuador, y eso no significa que la gente tenga diferentes tamaños de cerebros, o que se cocinen, o se congelen. Aparte que si sólo con el descenso de temperatura alcanza para que crezca el cerebro, ¿por qué no ocurrió con otros primates o demás animales?

Todas estas barbaridades salieron publicadas en la revista Climatic Change, vol 95.

Fuente: NewScientist

Para reírse más en inglés: Blog de John Hawks

sábado, julio 25, 2009

Nuevo cráneo de 500 mil años en Atapuerca

Han descubierto un nuevo cráneo de Homo heidelbergensis en los yacimientos de Atapuerca. Se trata de fragmentos fósiles de un parietal izquierdo y un frontal completo. Es el número 17 de la Sima de los Huesos.

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Un estudio preliminar indica que podría tratarse de un varón adulto joven. Tendría unos 500 mil años de antigüedad. Los descubridores no descartan encontrar más partes del cráneo en esta misma campaña.

El de la Sima de los Huesos es uno de los tres yacimientos de diferente cronología que se han abordado en la campaña paleontológica de este año, junto con la Galería de las Estatuas de Cueva Mayor y con el yacimiento del Portalón.

Fuente: El mundo

martes, julio 21, 2009

¿Quién asesinó al neandertal Shanidar 3? Una lanza.

En el año 1960 se descubieron en Shanidar, Irak, los fósiles de nueve individuos neandertales. Uno de ellos, conocido como Shanidar 3, de entre 40 y 50 años, hombre, tenía signos de artritis, pero lo más llamativo es un largo corte en la novena costilla izquierda. Se ha especulado durante 50 años sobre qué podría haber sido esa herida. Ahora un investigador de la Universidad Duke, Estados Unidos, dice tener la respuesta.

costilla del neandertal Shanidar 3, de arriba y de costado El crimen, si se lo puede llamar así, ocurrió entre 50 y 75 mil años atrás. Según Steven Churchill, profesor de antropología evolutiva, ese neandertal fue asesinado, y por medio de un proyectil, ya sea una lanza arrojadiza o una flecha.

Según los análisis que le realizó a la marca de la costilla, publicados en Journal of Human Evolution, indican que debe haber sido causada por una lanza arrojada.

“Pensamos que la mejor explicación para esta herida es un arma arrojadiza”, dicen los autores. Y aclaran que según el registro arqueológico los sapiens tenían armas arrojadizas en esos tiempos y los neandertales no.

“Lo que tenemos es una herida de costilla, con muchos escenarios posibles que lo pueden explicar”, aclara Churchill. “No estamos sugiriendo que hubo una batalla, con los humanos modernos marchando por el terreno y ejecutando neandertales. Quiero decir eso alto y claro”.

Interesante aclaración, pero no creo que reprima a la prensa de tomar la parte de la lucha entre especies como lo más interesante de la noticia.

Para llegar a las conclusiones a las que arribaron, Churchill y colegas, utilizaron una ballesta especialmente calibrada, copias de herramientas líticas de la época y muchos huesos de animales.

Los neandertales desaparecieron de la faz de la tierra hace unos 35 mil años, pero antes convivieron con los Homo sapiens durante varios miles de años en Medio Oriente, y tal vez algún tiempo en Europa. Cómo fue esa convivencia, no lo sabemos. Como uno desapareció, y del otro hay un ejemplar tipeando estas palabras, la mayoría asume que este último erradicó al primero.

Hay diferentes formas en que esto pudo ocurrir, competencia por el terreno, guerra abierta o absorción, o sea que desaparecieron por ir mezclándose con una población superior.

Como contamos hace poco, se cree que los neandertales eran muy pocos para la época del encuentro con los sapiens.

Según Churchill y colegas, la herida de Shanidar 3 apunta al escenario del encuentro violento. La herida en el hueso habría comenzado a curarse antes de que el individuo muriese. Comparándola con los registros médicos de la Guerra Civil estadounidense, una época en la que no había antibióticos, se puede interpretar que el hombre murió en pocas semanas por culpa de esa herida, tal vez asociada a un pulmón perforado.

Pero ya antes se había explicado esa forma en que entró la lanzamarca en la costilla de Shanidar 3 como violencia interpersonal, o sea entre los mismos neandertales. Pero según Chruchill y colegas eso no se sostiene ya que la herida fue hecha por un proyectil, y no hay evidencias de que los neandertales los utilizasen en esa época. Los sapiens utilizaban herramientas para arrojar las lanzas más lejos y fuerte.

Según los autores, la herida es “consistente con un número de escenarios, incluyendo armas proyectiles de largo alcance (dardo) o puñalada de cuchillo de piedra”. No se descarta que se haya clavado algo por accidente.

Pero se inclinan por el proyectil por dos razones. Una, la puñalada suele llevar una fuerza cinética alta, y la herida no muestra eso. En ella se nota que había poca fuerza cinética, consistente con una lanza arrojada deliberadamente. Sin contar con que sea lo que sea lo que marcó esa costilla, entró en un ángulo de 45 grados, consistente con una trayectoria de una arma arrojada que penetró desde arriba.

Fuente: ScienceDaily Fotos: Del Paper original.

costilla del neandertal Shanidar 3

jueves, julio 16, 2009

La Eva Neandertal vivió hace 110 mil años

Se ha recuperado el genoma completo de ADN mitocondrial de cinco neandertales. Su estudio, publicado esta semana en Science, ha permitido descubrir que la “Eva mitocondrial neandertal” vivió hace unos 110 mil años, o sea más joven que la Eva mitocondrial del Homo sapiens, que los genetistas sitúan hace unos 150 mil años.

El estudio ha sido realizado por investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), en colaboración con el instituto Max Planck alemán y la Universidad de Oviedo, y publicado en Science.

Otro dato interesante que se desprende del estudio de estos cinco genomas, es que las poblaciones neandertales debían ser de tamaño reducido, con un número total de mujeres entre 1500 y 3500. Lo que les da un estimativo de unos 7000 individuos, mucho menos de lo que se estima era la población sapiens en la época de la Eva mitocondial sapiens: 10000 mujeres.

Esta, igualmente, es la población efectiva, o sea la que estaba disponible para reproducirse, y es un estimativo genético. Por ejemplo, Anders Götherström, de la Universidad de Uppsala calcula que si bien la población total de Suecia es de 9 millones de habitantes, la población efectiva es de 100 mil. O sea que él estima que si la población efectiva neanderta era de 3500, eso significa que la población total sería de unos 70 mil neandertales.

ADN mitocondrial

El ADN mitocondrial se halla en el interior de las mitocondrias, que tiene la particularidad de transmitirse únicamente por línea materna. Gracias a esto se puede determinar cual es el antepasado común de una especie, lo que se suele llamar Eva mitocondrial.

Y la Eva mitocondrial neandertal ha sido datada mediante la genética en 110 mil años. “Esta fecha es más reciente que la obtenida con modelos previos basados en el registro fósil”, dijo Antonio Rosas investigador del CSIC, y responsable del yacimiento neandertal El Sidrón, uno de los más importantes en cuanto a neandertales.

Para poder hacer un estudio completo del genoma neandertal, completaron los genomas de cinco individuos neandertales de diferentes yacimientos. Uno de El Sidrón, Asturias, España; otro de Vindija, Croacia; Feldhofer, Alemania (el Neandertal 1); y uno de Mezmaiskaya, Rusia. Este último yacimiento también aportó la secuencia parcial de un sexto individuo.

Los seis indivíduos neandertales vivieron entre 38 mil y 70 mil años atrás. Se pudo ver en la comparación de estos genomas, que la variación genética entre los neandertales era menor que entre los sapiens.

“Se ha estimado una variabilidad incluso inferior a la que se encuentra actualmente en las poblaciones humanas de Europa”, dijo Rosas. “Por ejemplo, dos de los genomas de Feldhofer y Vindija, que están separados por casi mil kilómetros, son idénticos, algo que sólo puede ocurrir si la diversidad de la especie es muy baja”.

“Los datos genéticos sugieren que los neandertales formarían pequeños grupos muy móviles y con una baja densidad demográfica”, añade el también investigador del CSIC y coautor del trabajo Carles Lalueza.

También indica que no había una estructuración geográfica entre los neandertales, ya que hay una similitud muy grande entre individuos separados por miles de kilómetros.

Esta baja diversidad también podría reflejar, dicen los autores en el paper, que los neandertales fueron siempre muy pocos a lo largo de sus 400 mil años de historia. O, dicen, puede ser que recientemente hayan experimentado una reducción en la población debido a algún factor externo, como condiciones climáticas difíciles.

Nuevas técnicas en genética de fósiles

Es interesante destacar las nuevas técnicas que se están utilizando para el estudio de la genética de fósiles. Los investigadores han usado nuevas tecnologías de ultrasecuenciación masiva, que permiten estudiar millones de secuencias de ADN a partir de huesos antiguos.

Además, los protocolos de extracción limpia aplicados en El Sidrón permiten obtener muestras sin apenas contaminación de humanos modernos, lo que facilita su análisis: la secuenciación de la muestra de El Sidrón ha determinado un 0.27% de secuencias contaminantes, el porcentaje más pequeño jamás encontrado para una muestra neandertal.

“Con esta técnica será posible analizar específicamente miles de variantes genéticas de la muestra de El Sidrón y saber cuáles son iguales y cuáles diferentes de los humanos modernos”, avanza Lalueza.

Referencia

  • Adrian W. Briggs, Jeffrey M. Good, Richard E. Green, Johannes Krause, Tomislav Maricic, Udo Stenzel, Carles Lalueza- Fox, Pavao Rudan, Dejana Brajković, Željko Kućan, Ivan Gušić, Ralf Schmitz, Vladimir B. Doronichev, Liubov V. Golovanova, Marco de la Rasilla, Javier Fortea, Antonio Rosas and Svante Pääbo. Targeted retrieval and analysis of five Neandertal mtDNA genomes. Science, 17 de julio 2009.
  • Sequencing Neandertal Mitochondrial Genomes by the Half-Dozen. E.Pennisi. Science 325(5938):  252, 17.07.09

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Conspiración Zombie, mezcla entre ciencia ficción e historia de la ciencia

Si te gusta la la ciencia y al literatura, y te gusta verlas juntas, y para colmo te agrada que se especule sobre la ciencia, y como si fuera poco te viene bien si se habla sobre la historia de la ciencia, y encima se somete esa historia de la ciencia a elementos de ciencia ficción

Sí, se cansaron de tantas oraciones subordinadas, ¿no? Resumiendo, si les gusta todo eso prueben leer Conspiración Zombie, una serie de cuentos que formarán una historia, una historia de zombies y cómo la historia los ha ocultado durante siglos. Sí, yo mismo soy el autor. Si los leen, ¡comenten!

Para que vean lo que ya está publicado:

- Sherlock Holmes contra los Zombies

- Sherlock Holmes contra los Zombies: Segunda parte

- Lovecraft contra los Zombies

- Lovecraft contra los Zombies: Segunda parte

- PROXIMAMENTE: Freud y Charcot contra los zombies

Conspiración Zombie

Descubren fragmento de húmero de 1,3 millones de años en Atapuerca

Un fragmento de húmero, encontrado en la Sima del Elefante, en la sierra de Atapuerca, muestra las marcas típicas realizadas cuando los primitivos homínidos trataban de sacar la médula del interior de los huesos, lo que le convierte en la prueba más antigua de canibalismo humano hallada hasta ahora.

El hallazgo, realizado por la joven paleontóloga Gala Gómez Merino, tuvo lugar hace unos días en el nivel 9 del yacimiento, en el que en 2007 ya se localizó una mandíbula, que fue portada de la revista Nature. Ese nivel fue datado en 1,3 millones de años.

Vía El Mundo

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La digitalización de una cueva ayuda a estudiar costumbres del hombre del Paleolítico

SINC

La Universidad de Salamanca ha iniciado un proyecto para estudiar la cueva de La Griega, situada en la localidad segoviana de Pedraza. A través de la reconstrucción en tres dimensiones (3D) gracias al láser y programas informáticos, los investigadores pretenden obtener datos sobre los patrones habitacionales del hombre del Paleolítico, es decir, el uso que le daba a las diferentes partes de la cueva y su posible relación con las pinturas rupestres que contiene.

image "La cueva de La Griega tiene mucho interés porque contiene un gran número de grabados de muchos periodos, desde el Solutrense final o Magdaleniense inicial, hace unos 20.000 años, hasta la época romana", ha explicado a DiCYT Paula Ortega Martínez, licenciada en Historia por la Universidad de Salamanca, que ha obtenido una beca de la Fundación Patrimonio Histórico de Castilla y León para llevar a cabo esta investigación en colaboración con los expertos de la Escuela Politécnica Superior de Ávila, encabezados por Diego González Aguilera.

La reconstrucción en 3D del conjunto de la cueva aporta valiosa información para los investigadores y abre la puerta también a la divulgación del valor de un lugar que tiene un acceso muy difícil. Paula Ortega ya ha iniciado el estudio del suelo y de los patrones habitacionales, pero la posibilidad de disponer de un soporte métrico y tridimensional va a multiplicar los datos.

El láser manda un haz de luz que no daña la cueva y mide el tiempo que tarda en incidir contra el elemento y retornar, de manera que el mecanismo puede calcular la distancia a la que está y va creando una malla de puntos que reconstruye la cueva mediante un programa informático.

En esta malla se insertan las fotos que los investigadores toman del lugar, de manera que el programa permite medir objetos de forma más realista, ya que una simple foto en dos dimensiones puede crear distorsiones.

El equipo de González Aguilera ya está realizando trabajos parecidos en cuevas de la Cordillera Cantábrica, por ejemplo, en El Pindal (Asturias).

"Las mediciones tienen que ser muy precisas, la malla de puntos que hace el escáner tiene que ser muy exacta, por eso utilizan el láser terrestre para tomar mediciones y fotografías para darle textura a la reconstrucción 3D y todo ello se une en el laboratorio", apunta Paula Ortega, cuyo trabajo se centrará después en la reconstrucción de los suelos en busca de los patrones habitacionales.

"El hombre que habitaba una cueva desempeñaba en ella distintas funciones, la preparación de la caza, el tratamiento de la piel o el hacer una hoguera", explica. Por eso, "intentamos saber cómo repartían al espacio para realizar estas labores", indica. Para averiguarlo, los investigadores analizan los indicios presentes en las cuevas para analizar los movimientos del hombre del Paleolítico en su interior.

En este sentido, el indicio más claro son los hogares, puesto que a pesar del paso de los siglos sigue habiendo tierra quemada, restos de carbón y, muchas veces, restos de cantos acotando el fuego. Estos estudios se incluyen en la rama de Etnoarqueología, que no sólo se ocupa del pasado, sino que se emplea en la actualidad en algunos estudios antropológicos de comunidades humanas.

Relación con las pinturas rupestres

Uno de los aspectos más relevantes de este tipo de estudios es que "se pueden relacionar con el arte, saber si se decoraban de una manera o de otra determinadas zonas en función del uso que se le daban los habitantes de la cueva o si, por el contrario, pintaban todo de forma general", señala.

Los habitantes de las cuevas aprovechaban su relieve para dibujar, algo que se ve muy claro en Altamira, donde las oquedades y salientes permiten darle volumen a las piezas. "Creemos que también están relacionados con la distribución del espacio de la cueva, pero hay que documentarlo en la medida de lo posible", apunta la investigadora.

La cueva de La Griega fue estudiada a mediados de la década de 1990 por Soledad Corchón, actual directora de la tesis de Paula Ortega, aunque se centró en las pinturas.

"Con las nuevas geotecnologías, podemos crear un vuelo virtual y una reconstrucción en 3D, lo cual nos sirve para poner en valor el Patrimonio, no sólo para nosotros en el aspecto científico, que nos permite tener un soporte tridimensional y métrico útil, sino que se puede abrir al gran público con un futuro centro de interpretación o incluso directamente en internet", señala.

Fuente: DiCYT

Otzi, el hombre de los hielos llega a Madrid

Mañana viernes, 17 de julio, a las 11.30 horas, se inaugurará la exposición “Ötzi, el hombre que vino del hielo”.

Otzi, el hombre de hielo Para los interesados, será en España, más exactamente en Madrid en el Museo Arqueológico Regional (Plaza de las Bernardas, s/n. Alcalá de
Henares).

Para quienes no se acuerden, Otzi es el hombre descubierto en 1991 entre los hielos de los Álpes, casi intacto, con su piel, órganos internos, ropa, etc, y todo ello con una antigüedad de 5300 años.

En la muestra se podrán ver réplicas tanto del cuerpo como de sus pertrechos, así como de fotografías, audiovisuales e interactivos.

Gracias, Manuel por pasarnos el dato.

miércoles, julio 15, 2009

Los pies de los hominidos evolucionaron más rápido que las manos

Interesante entrevista realizada por el Diario de Burgos a Carlos Lorenzo, paleontólogo investigador del Instituto de Paleontología Humana y Evolución Social (IPHES) e integrante del Equipo de Investigación de Atapuerca. (Vía Paleozapping)

image Se sabe mucho acerca de los dientes y cráneos de nuestros antepasados, ¿pero qué sabemos sobre sus manos o sus pies?

El problema de los fósiles de manos y de pies es que son de pequeño tamaño, frágiles y difíciles de identificar. Por este motivo, en la mayoría de ocasiones no llegan a identificarse y recuperarse en los yacimientos. En el caso de los yacimientos de la Sierra de Atapuerca, la meticulosidad de la excavación y la magnífica preservación de los fósiles hace que dispongamos de la mejor colección para estudiar la evolución de las manos y de los pies en el último millón de años.

¿Cómo han evolucionado las manos y los pies?

Es muy interesante comparar el ritmo de evolución diferente entre las dos extremidades de los homínidos. Una de las características fundamentales de los homínidos es caminar de forma bípeda, utilizando sólo nuestras extremidades inferiores. La eficacia en este tipo de locomoción es muy importante y por este motivo los pies evolucionan por selección de forma rápida para adaptarse a su nueva función. Los pies de los homínidos de hace dos millones de años ya eran prácticamente iguales a los nuestros y no podemos distinguir fácilmente entre los fósiles de pie de las especies del género Homo. Por el contrario, la evolución de la mano es más lenta y las manos de los primeros Homo, neandertales, prenenadertales y Homo sapiens tienen morfologías ligeramente distintas.

Son huesos muy pequeños y delicados, ¿a qué se debe que en la Sima de los Huesos se hayan conservado tan bien?

Efectivamente, la mayoría de los fósiles de manos y pies son de pequeño tamaño, con la excepción de los huesos del tobillo y talón del pie. Por este motivo, a menos que se realice una excavación muy cuidadosa no llegan a reconocerse y recuperarse. En el caso de la Sima de los Huesos, además de llevar a cabo un trabajo de cirujanos, debemos agradecer que el yacimiento tienen unas condiciones óptimas para conservar todos los restos. Los fósiles de la Sima se conservan en una arcilla húmeda, similar a la utilizada para hacer cerámicas, y estas condiciones no han cambiado desde el momento de formación del yacimiento. Además, los esqueletos de los individuos que encontramos fueron acumulados intencionalmente en la Sima y, por lo tanto, los esqueletos están completos y no se ha perdido ninguno de sus huesos en el transporte.

¿Tenían los mismos dedos que nosotros?, ¿qué utilidad daban a las manos?

Los cinco dedos que tenemos los humanos en nuestras manos y pies es el número de dedos que se considera primitivo de todos los tetrápodos (grupo que reúne a todos los animales de cuatro patas). A partir de los cinco dedos, numerosos animales han evolucionado y reducido el número de dedos, por ejemplo, las cabras, ciervos y vacas tienen dos dedos, los rinocerontes tienen 3 y los caballos tan sólo un dedo. En cambio, los primates mantenemos el número de dedos primitivo y podríamos decir que los humanos hemos evolucionado menos en relación con el antepasado de todos los tetrápodos.

¿Qué es la pinza de precisión?

La pinza de precisión es un tipo de prensión que efectuamos al utilizar el pulgar y el dedo índice. El hecho de tener un pulgar largo y con gran movilidad nos permite aproximar el pulpejo de los dos primeros dedos. Mediante la pinza de precisión cogemos objetos pequeños con la punta de nuestros dedos y podemos efectuar tareas que requieren de gran exactitud (seleccionar semillas, perforar y cortar utilizando utensilios pequeños, etc.). La mayoría de primates están dotados de pulgares oponibles, pero ninguno tiene un pulgar tan largo y tan robusto en relación con el resto de los dedos.

¿Cómo eran las manos y los pies de los Homo heidelbergensis que vivieron en la Sierra de Atapuerca?

Los pies eran muy similares a los nuestros. En cambio, en las manos podemos destacar su mayor robustez respecto a las manos de los humanos actuales. Aunque la longitud de los dedos era similar, sus dedos eran más robustos y anchos que los de los Homo sapiens. Además, otras características del carpo (huesos de la muñeca) y de sus metacarpos y falanges (huesos de la palma de la mano y dedos, respectivamente) indican que podrían agarrar objetos con mayor eficacia que la que tenemos nosotros.

¿Existen diferencias entre las manos del Homo antecessor y el Homo heidelbergensis?

La especie Homo heidelbergensis, hallada en la Sima de los Huesos, es la antepasada de los neandertales y en la mayoría de su esqueleto aparecen algunas características que indican esta relación evolutiva. También en los fósiles de mano de la Sima encontramos características típicas de los neandertales. En cambio, la especie Homo antecessor, localizada en el yacimiento de Gran Dolina, es más primitiva y en ella no se detectan las especializaciones de los neandertales. Tampoco en los fósiles de mano de Homo antecessor hemos podido identificar características propias de los neandertales.   

martes, julio 14, 2009

El amplio tórax de los neandertales se debería a una gran demanda energética

ResearchBlogging.org

La gran caja torácica característica de los neandertales ha sido fuente de un intenso debate desde siempre. ¿Por qué tenían un pecho tan ancho? ¿Adaptación para qué? Un nuevo estudio indica la gran capacidad pulmonar que deberían tener dentro de esa amplia caja torácica se debería a una mayor demanda energética.

costillas neandertales Los huesos de las costillas son pequeños y frágiles, por lo tanto es difícil que sobrevivan para convertirse en fósiles, y que los paleoantropólogos puedan encontrarlos y estudiarlos. Por tanto no hay muchas evidencias de cómo eran las cajas torácicas de nuestros antepasados y parientes del género Homo.

En el estudio publicado en Journal of Human Evolution se realiza un nuevo análisis del esqueleto del neandertal conocido como Kebara 2. Individuo neandertal con la caja torácica más completa hasta la fecha.

Kebara 2 fue descubierto en la cueva de Kebara, ubicada en la ladera oeste del monte Carmelo, al norte de Israel. Se trata del esqueleto parcial de un hombre neandertal, que se calcula mediría 1,66 de altura y 75 kilos de peso. Fue encontrado en 1983, y datado en 35 mil años. No sólo tiene una caja torácica casi completa, sino que aportó el primer hueso hioides de neandertal, clave para interpretar si podían hablar como nosotros.

Ya de estudios anteriores se sabía que los neandertales tienen un tórax ancho para su estatura. Una de las explicaciones que más se aceptaron en los últimos tiempos, es que era una adaptación a los climas fríos. Pero recientemente se realizaron estudios en dos neandertales con caja torácica casi completa (Shanidar 3 y Tabun C1), y en comparación con poblaciones actuales de los Andes, tenían una demanda respiratoria incrementada que sugiere niveles de actividad altos. 

En el estudio de Asier Gómez-Olivencia y colegas, se volvió a analizar los huesos de Kebara 2, y se corrigió una reconstrucción errónea de una de las costillas. Se discute la reconstrucción previa del fósil. También lo han comparado con muestras de individuos modernos, con otros neandertales y otros miembros del género Homo.

Dicen los autores que Kebara 2 es grande, sin duda, pero su tórax no es una versión escalada del tórax de un Homo sapiens. Así los autores hipotetizan que “que el gran tórax de los Neandertales, siendo distinto del de los humanos modernos, no es autapomórfico sino que está en relación con un ‘‘modelo primitivo de cuerpo’’ que consiste en cuerpos anchos con gran masa corporal”. O sea que no es exclusivo de los neandertales.

Según dicen un tórax grande en las especies Homo distintas a la nuestra, indican una capacidad pulmonar grande, que sería coherente “con la idea de
una necesidad de un gran consumo de oxígeno derivada de una mayor demanda energética de un cuerpo grande que presenta altos niveles de actividad cuando lo comparamos con las muestras modernas provenientes de sociedades industriales”.

Al haber evidencias de tórax grandes en otras especies Homo, esto cuestiona, según los autores, la explicación de una adaptación al frío. Así se derribaría otra de las supuestas adaptaciones al frío de los neandertales, junto con su amplia nariz.

Referencia

Gómez-Olivencia, A., Eaves-Johnson, K., Franciscus, R., Carretero, J., & Arsuaga, J. (2009). Kebara 2: new insights regarding the most complete Neandertal thorax Journal of Human Evolution, 57 (1), 75-90 DOI: 10.1016/j.jhevol.2009.02.009

jueves, julio 02, 2009

Los artistas prehistóricos podrían haber sido mujeres

No es noticia que el machismo ha dirigido la ciencia desde siempre, y que siempre se la ha estudiado de una forma machista. Eso viene cambiando desde hace un tiempo, estudiando el rol de la mujer en la prehistoria por ejemplo. Ahora, un nuevo estudio ha descubierto que las pinturas rupestres no siempre eran hechas por hombres.

manos femeninas en la cueva de El Castillo

En la cueva de Pech Merle hay marcas de manos pintadas rodeando un mural de caballos datado en 25 mil años atrás. Es muy normal ver marcas de manos en las pinturas rupestres.

Hasta hace poco, la mayoría de los arqueólogos asumían que las pinturas rupestres eran hechas por hombres, pero el arqueólogo Dean Snow dice que incluso con un examen superficial alcanza para darse cuenta que muchas de esas manos son femeninas.

Vía National geographic

pintura rupestre Pech Merle

miércoles, julio 01, 2009

Primate de hace 38 millones de años arroja luz sobre el origen de los simios

Ha descubierto en Myanmar el fósil de un primate de 38 millones de años con características que podrían indicar un origen asiático para los antropoides, o sea orangutanes, chimpancés, gorilas y nosotros.

reconstrucción de Ganlea El estudio, publicado en Proceedings of the Royal Society B, se dice que este fósil, apodado Ganlea megacanina, sugiere que el ancestro común entre humanos y los grandes simios podría haber evolucionado en Asia, y no en África como se viene creyendo. Esto podría estar en consonancia con el reciente descubrimiento del Anoiapithecus brevirostris. Primate de hace 12 millones de años descubierto en Cataluña, España, que ya tenía algunas características de los homínidos.

También iría en contra de las suposiciones que se habían hecho hace poco a raíz del descubrimiento mediático del Darwinius masillae (Ida), de Alemania. Este último tenía más parecido a un lemur, y los descubridores proponían que al tener características de los primates posteriores, podría decirse que los antropoides se originaron a partir de estos primitivos primates lemúridos conocidos como adapiformes.

Pero el nuevo fósil Ganlea megacanina podría decir otra cosa muy diferente.

mandíbula de Ganlea"Una de las razones por las que creemos que Ganlea es tan próxima a los antropoides es por el inusual desgaste de sus colmillos inferiores", explica a Público el principal autor del estudio, Chris Beard, del Museo Carnegie de Historia Natural de Pittsburgh (EEUU). También dijo "Ida (Darwinius) pertenece al linaje de primates que condujo a los lémures, no al que llevó a los humanos".

Al parecer los autores explican esto en que Ganlea es muy diferente de Ida. Así que proponen que Ida está más relacionado con los lemures actuales, mientras que Ganlea lo está con los antropoides.

El nombre del nuevo fósil proviene de la aldea cerca de al cual fue encontrado en 2005, Ganle. El nombre específico megacanina, es por los largos caninos que distinguen a los animales relacionados con los primates. A su vez, el desgaste de estos caninos indica que eran usados para abrir la parte dura de frutas tropicales y poder así extraer el nutritivo interior.

dientes de Ganlea“Este tipo de forma de alimentarse no había sido documentada hasta la fecha entre los primates prosimios, pero es una caracterítica de los monos modernos de Sudamérica”, dijo Beard a ScieceDaily.

Ganlea sería el pariente más cercano de una familia asiática de primates antropoides extintos conocidos como Amphipithecidae. Al parecer estaban relacionados de cerca con los antropoides modernos. Los autores del estudio creen que todos los Amphipithecidae, hasta ahora tres especies, evolucionaron de un ancestro común.

Ya otros científicos habían dicho que estos Amphipithecidae podrían no ser antropoides, sino adapiformes como Ida. Pero para los descubridores de Ganlea, ahora se podría probar que sí eran antropoides, y que estarían fuertemente relacionados con Ganlea.

Más en castellano: Paleofreak

Más en inglés: Laelaps. (con comentarios del propio Chris Beard)