miércoles, mayo 11, 2011

¿Desaparecieron los neandertales antes del 40 mil AP?

Una redatación de fósiles neandertales provenientes de la cueva Mezmaiskaya, en el Cáucaso, podría cambiar la visión que se tiene actualmente del encuentro entre neandertales y Homo sapiens.

Según un nuevo estudio publicado en PNAS los neandertales no habrían sobrevivido en la cueva de Mezmaiskaya más allá del año 39 mil antes del presente. También analizaron restos y fechados de otros sitios, y con eso los autores del estudio llegan a la conclusión de que el año 40 mil antes del presente es la fecha límite, no hay neandertales, ni evidencias suyas, más actuales, para el oeste de Eurasia.

Esto no sólo habla de la extinción de los neandertales, sino que indicaría que pudo no haber un encuentro entre sapiens y neandertales, ya que esa es la misma fecha de llegada de los sapiens a la región.

Los restos de la cueva rusa del Cáucaso se pensaba que eran 10 mil años más recientes, un número que cambia mucho la situación. Antes se pensaba que en esa zona los sapiens y neandertales habrían compartido tiempo y espacio miles de años. Pero con la nueva datación se pueda descubrir que tal ves nunca se vieron, y si lo hicieron habría sido por unos cientos de años.

Un nuevo sistema de datación, más confiable, está aportando fechas más antiguas, e indicando que las dataciones anteriores podrían haber estado contaminadas por material posterior. Esto lleva a los autores del estudio a dudar de todas las dataciones posteriores al año 40 mil antes del presente, para toda Europa.

Pero si la región por la que habrían entrado los sapiens a Europa tiene evidencias de que no hubo coexistencia entre las dos especies, entonces lo mismo cabría esperar del resto de Europa, ya que en los yacimientos se ve una oleada de desaparición de neandertales de este a oeste, con los últimos bastiones en España. Al mismo tiempo se ve un avance de los sapiens en las regiones abandonadas por los neandertales.

Igualmente estamos hablando de la región oeste de Europa, únicamente, ya que en Medio Oriente habrían convivido durante decenas de miles de años, con evidencias genéticas de cruce de especies.

Lo que postulan los autores es que, o bien los neandertales se extinguieron justo antes de la llegada de los sapiens, que avanzaron fácil por la falta de un competidor; o bien los sapiens extinguieron a los neandertales a una velocidad mucho mayor de lo que postulaban quienes abogan por que la causa de su extinción somos nosotros los sapiens.

Según el paleoantropólogo John Hawks, “No hay, realmente, un desafío a la idea de que los neandertales hayan existido en el oeste de Europa más allá de 40 mil años atrás”. O sea, que hay que dejar en claro que esto habla de la región del Cáucaso, y por más que los autores duden de las dataciones de fósiles más recientes de toda Europa, no sólo de fósiles neandertales se nutre la idea de una presencia más reciente de esta especie en Europa, sino que se vale de la fauna que cazaban, los yacimientos que ocupaban, y la tecnología que utilizaban.

Clive Finlayson, director de la campaña en Gibraltar, opina en una nota de Michael Balter, que las fechas de 32 mil años que él y su equipo consiguieron para las cuevas de Gibraltar, que no se basan en datación directa de fósiles, no se encuentran discutidas por este paper. "Este paper es un típico ejemplo", dice, "de extrapolación especulativa que los arqueólogos y antrpólogos suelen hacer. No quiere decir que los neandertales no hayan sobrevivido en otros sitios, especialmente en los refugios sureños".

Hace falta bastante más trabajo para aclarar cómo fue ese período clave del encuentro o desencuentro de sapiens y neandertales a lo largo de Europa.

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