lunes, junio 26, 2006

Noticia: El homínido tecnológico

El diario español El País, publicó una nota sobre los trabajos actuales de los paleoantropólogos españoles en Atapuerca:

Si el Homo antecessor , el humano más antiguo encontrado en Europa occidental con cerca de 800.000 años, levantase hoy la cabeza en la sierra de Atapuerca se encontraría con mucho calor, militares de maniobras y arqueólogos rastreando milimétricamente la tierra con agendas personales electrónicas (PDA) en la mano. El pasado 13 de junio, en los siete yacimientos de Atapuerca comenzó, otro verano más, el trabajo que vienen desarrollando en el terreno militar de la sierra burgalesa los investigadores desde la década de los 70. Y por quinto verano consecutivo, utilizarán las PDA y el sistema 3Coor que ha desarrollado IBM para agilizar su trabajo y conseguir mapas virtuales de la evolución humana.

"En 2002 sustituimos los cuadernos que tenían que llevar los arqueólogos a los yacimientos para anotar los hallazgos. La Fundación Atapuerca se puso en contacto con IBM y desarrollamos un programa para sustituir los bloc de notas y automatizar todos los datos. IBM donó el programa a los investigadores", explica Rafael Sánchez, computer engineer de IBM y cerebro del sistema. Junto a él, Rodrigo Esteban y Wolfram Kisker consiguen que cada verano las PDA tengan una nueva aplicación para acelerar el trabajo de los investigadores.

Sobre el terreno, los paleontólogos trabajan muy juntos y en pequeñas superficies, alrededor de un metro, buscando restos de historia. Cada vez que encuentran un fósil, los investigadores insertan las coordenadas del hallazgo en sus PDA, describen la pieza y este verano, el sistema desarrollado por IBM les permite también dibujar el objeto. La información pasa directamente a engrosar la base de datos de los yacimientos. Su localización exacta permite al ordenador crear mapas virtuales que reconstruyen la historia e intentan reconstruir el rompecabezas de la evolución humana.

La información de las PDA llega a un ordenador portátil -que actúa como un servidor-, gracias a la conexión Bluetooth (BT) que cubre un radio de alrededor de 10-30 metros. Un repetidor recoge la información de las PDA que es transmitida al ordenador por una red wireless LAN. Las agendas utilizan la conexión BT para consumir menos batería aunque este año tienen también conexión wireless LAN.

"El sistema es pionero en el mundo, el método de excavación aplicado con esta tecnología es puntero. Hay lista de espera. Se va a utilizar en un yacimiento en Niza y la Comunidad de Madrid se ha puesto en contacto con IBM para utilizar las PDA en los yacimientos de La Pinilla", explica Sánchez que añade que es "un valor añadido para los investigadores". Éstos pierden mucho menos tiempo en meter los datos y las coordenadas son más precisas porque el ordenador detecta los datos que no son lógicos.

El investigador Antoni Canals resalta que esta tecnología "no cambia la cantidad de trabajo sino la calidad". Un trabajo que continúa cada verano en los yacimientos y después en el laboratorio. Un trabajo que ha permitido que, desde que en 1977 el ingeniero de minas Trinidad Torres descubriese una mandíbula de homínido pasando por las décadas siguientes cuando se hallaron restos del Homo antecessor o la cabeza de un Homo heidelbergensis de unos 400.000 años, conocer un paso más de la evolución humana.

viernes, junio 23, 2006

Noticia: Evidencias más antiguas de comportamiento simbólico en H. sapiens

Science reporta el descubrimiento los que serían los collares de conchas más antiguos. Lo que indicaría la primera evidencia de comportamiento simbólico en el Homo sapiens.

Los casos más antiguos de arte y otras formas de expresión simbólica encontradas en muchos yacimientos de los primeros Homo sapiens databan de unos 50 mil años antes de presente. Evidencias de ese comportamiento cultural más antiguas son muy esporádicas.

Marian Vanhaeren, del University College London, describe en la revista Science unas conchas que habrían sido modificadas con perforaciones para ser utilizadas como bisutería.

"La joyería y otras formas de decoración personal fue una de las más importantes formas de expresión cultural de los humanos", dice la Dra. Vanhaeren para el diario ABC.

Las conchas habían sido recogidas de dos sitios arqueológicos diferentes: Skhul, en Israel; y Oued Djebbana en el norte de África. Los sitios estaban muy alejados de la costa marina, lo que indicaría una selección deliberada y el transporte por parte de los primitivos humanos.

El yacimiento de Skhul ya era conocido por haber albergado los restos de diez humanos fósiles datados de entre 100 mil y 135 mil años antes del presente. Lo que enviaría 25 mil años al pasado la muestra más antigua de decoración personal.

Las conchas perforadas fueron encontradas en el Natural Histori Museum de Londres. Los investigadores las descubrieron entre los restos recolectados en el sitio israelí en los años 30 por las arqueólogas Dorothy Garrod y Dorothy Bate.




Más lecturas
En español

- BBC Mundo
- La Nación
- Memecio

En inglés
- Science magazine
- Scientific American
- John Hawks weblog
- The New York Times
- MSNBC

jueves, junio 22, 2006

Noticia: El hobbit de Flores era un hombre sano

Una nueva teoría dice que el hobbit de Flores sería un humano moderno con un conjunto distintivo de características genéticas, debidas al aislamiento insular y al enanismo, pero que no sería ni una nueva especie, ni tampoco microcefalico.

Ya pasaron veinte mesesdesde el descubrimiento de los fósiles en la isla de Flores pertenecientes a un homínido de poco más de un metro de altura y con el cerebro del mismo tamaño que el de un chimpancé. El homínido, representado por los huesos de nueve individuos pero sólo un cráneo, fue bautizado por sus descubridores como Homo floresiensis, o sea una nueva especie.

Pero enseguida de darse a conocer el descubrimiento se armaron dos bandos (ver anterior noticia). Sus descubridores declararon que se trataba de una nueva especie descendiente de un homínido más antiguo, tal vez el Homo erectus.

Mientras que los escépticos argumentaron que los fósiles pertenecían a un Homo sapiens pigmeo. Que para complicar todo el único cráneo que existe hasta ahora, es el perteneciente a una mujer con raros defectos genéticos, entre los cuales se adujo que podría ser microcefalia.

En resumen: unos decían que era una nueva especie perfectamente sana y normal, y los otros decían que era un humano moderno deforme y enfermo.

Ahora apareció una tercera teoría: es un humano moderno sano, pero pigmeo.

Gary Richards de la Universidad de California argumenta, en un paper publicado en el Journal of Evolutionary Biology, que el hobbit de Flores no es más que una población de Homo sapiens pigmea con cerebros pequeños. Él dice que el genoma humano puede producir diferentes tipos de cuerpos. Aduce que los científicos que analizaron los fósiles no consideraron el amplio rango de variedad que puede haber dentro del Homo sapiens.

En el paper, Richards aporta una cantidad enorme de detalles sobre el mecanismo genético que hay detrás de los cuerpos pequeños en los pigmeos. También sobre la microcefalia, y su manifestación en diferentes tipos de cuerpos. Todo esto lo relaciono con los restos encontrados en Liang Bua, Flores. Richards estudió la microcefalia y el enanismo en restos arqueológicos con anterioridad, y parece conocer muy bien el tema.

La conclusión a la que llega Richards es que el espécimen LB1 (único cráneo hobbit) no es un hombre enfermo. Él tomó a los otros ocho individuos encontrados como parámetro para concluir que los nueve fósiles encontrados en Flores "representan una población con un conjunto distintivo de características genéticas" debido al aislamiento insular y al enanismo.

Dice Richards en el paper:

"Estoy de acuerdo en que estos restos no representan enfermedad, patología, o individuos con alguna aberración. Considero que estos individuos manifiestan diferencias fisiológicas con respecto a otros humanos modernos en una forma similar a la de los actuales pigmeos. Cuando diferencias en el comportamiento resultan en morfologías divergentes que luego definen una población, pueden proveer la base para una especiación, pero por cuenta propia no confieren el estatus de especie. El hecho de que los restos de Liang Bua presenten un conjunto de características diferente al de los humanos modernos no quiere decir, necesariamente, que representen una especie separada".

Entonces concluye luego:

"...Yo sugiero que los individuos LB1-LB9 (todos los hobbits) representan los restos de un grupo de H. sapiens que se volvió enano en un ambiente isleño vía cambios genéticos en el GH-IGF-I axis."

Entonces la hipótesis de Richards es que los hobbits de Flores eran una población distintiva, con una variante local, pero no una especie que haya derivado de algún ancestro homínido como el H. erectus. También concluye que no se trata de individuos enfermos de microcefalia, sino de hombres perfectamente sanos.


Ver también:
- Noticia: El hobbit de Flores fabricaría herramientas
- Noticia: El hobbit de Flores crea polémica

Más lectura (en inglés)

- Post del paleoantropólogo John Hawks (tiene partes del Paper)
- Post de Carl Zimmer sobre el tema (tiene comentario de uno de los descubridores del hobbit)
- Paper original de Gary Richards (solo abstract, el resto hay que pagar)

miércoles, junio 14, 2006

Noticia: Expansión del Homo sapiens por el mundo

¿Por qué le tomó, al Homo sapiens, tanto tiempo salir de África? Lo que se sabe hasta ahora es que los humanos anatómicamente modernos aparecieron en África entre 150 y 200 mil años antes del presente. También se sabe que hubo una expansión de esta especia a otras partes del mundo en algún momento al rededor de los 65 mil años antes del presente. Por eso la pregunta central es: ¿por qué les tomó tanto? Casi 100 mil años pasaron antes de que se dispersaran a otras partes del mundo. En el último número del Proceedings of the National Academy of Sciences, Paul Mellars publica un paper que explica ese retraso.

Lo que necesita explicación es la razón por la cual durante unos 100 mil años los primeros Homo sapiens no se movieron de África, y hace unos 65 mil años comenzaron a expandirse primero a Asia y luego llegando a Europa hace unos 45 mil años. La expansión les llevó unos diez mil años. Llegando luego a Australia y América.

Paul Mellars, arqueólogo y profesor de Cambridge, dice en su artículo que "la respuesta podría recaer parcialmente en los resultados de los recientes estudios de ADN de las actuales poblaciones africanas, combinado con una oleada de nuevos descubrimientos arqueológicos en África".

Los estudios sobre el ADN mitocondrial actual y antiguo apuntan, dice Mellars, a una importante expansión centrada en el rango temporal de los 80 a 60 mil años antes del presente. Probablemente derivando de una pequeña región geográfica africana.

Esto está en concordancia con los recientes descubrimientos arqueológicos, que sugieren un incremento, para el mismo rango temporal, en la complejidad de la tecnología, la economía, el ambiente social y el comportamiento cognitivo de ciertos grupos africanos. Lo cual podría llevar a una importante expansión demográfica.

Los cambios tecnológicos a los que se refiere serían nuevas herramientas de corte, más eficientes; nuevos elementos para el tratamiento de las pieles; la aparición del arte abstracto, y armas más efectivas.

Según Mellars este conjunto de cambios comportamentales dentro de ese grupo primigenio de Homo sapiens arcaicos habría llevado a una expansión primero dentro de África, y luego al resto del mundo. Reemplazando en el transcurso a los homínidos que vivían en esas regiones, con o sin entrecruzamiento.

Más para leer:

- John Hawks, paleoantropólogo, interpreta la noticia. (en inglés)

- PDF del artículo completo de Mellars

viernes, junio 09, 2006

Noticia: H. erectus usaba conchas para cortar carne

El Homo erectus utilizaba herramientas hechas de caparazones de almejas para cortar la carne, según un nuevo estudio publicado en el Journal of Archaeological Science.


Los científicos Kildo Choi, de EEUU, y Dubel Driwantoro, de Indonesia, realizaron un análisis de marcas de corte encontradas en fósiles de mamíferos encontrados en la cueva Sangirán en la isla de Java. Esta cueva es famosa por aportar restos de Homo erectus de 1.6 millones de años, pero nunca se habían encontrado evidencias de industria lítica.

El análisis realizado por los científicos documenta 18 marcas de corte inflingidas por herramientas de lascas gruesas realizadas a partir de conchas de almejas. Las marcas habrían sido realizadas durante el descarnado de huesos de dos bóvidos.

Estas marcas aportarían la primera evidencia de herramientas en Sangirán y la más antigua evidencia en el mundo de la utilización de conchas como herramientas

martes, junio 06, 2006

Noticia: Diversidad genética entre los Neandertales sería más alta de lo pensado

Un grupo de científicos logró secuenciar una muestra intacta de ADN mitocondrial de un neandertal de 100 mil años, y en ella habrían encontrado evidencias que sugieren que la diversidad genética entre los neandertales era más amplia de lo pensado.

Los descubrimientos también sugieren que la diversidad genética habría sido más alta en los períodos más tempranos de los neandertales. Los que se acercan más al arribo de los Homo sapiens arcaicos a Europa.

Los descubrimientos fueron reportados en la edición de hoy, 6 de junio, de la revista Current Biology por un grupo de investigadores liderados por Catherine Häni, del Ecole Normale Supérieur, en Lyon, Francia.

Los científicos dicen que los cambios en la diversidad genética a lo largo del tiempo reflejan eventos clave en la población, tales como una baja en la cantidad de individuos. El llamado cuello de botella, causado por enfermedades o cambios ambientales. También los cambios genéticos al azar podrían afectar la diversidad genética.

La muestra de ADN mitocondrial tomada pertenece al diente de un niño neandertal datado en 100 mil años, encontrado en la cueva Scladina, del valle Meuse, en Bélgica. Al compararla con las muestras que se consiguieron de otros neandertales, demostró que había gran diferencia entre esta muestra y las otras, y la que había entre las muestras anteriores. Sugiriendo que el Hombre de Neandertal era un grupo más diverso en su genética de lo que anteriormente se creía.


Más datos en inglés:

John Hawks blog

Dieneke's Anthropology

Eureka alert


Referencias:

Orlando et al.: "Correspondence: Revisiting Neandertal diversity with a 100,000 year old mtDNA sequence." Current Biology 16, R400-402, June 6, 2006. ENLACE (pago)

lunes, junio 05, 2006

Noticia: Esqueleto de 27 mil años en cueva con arte rupestre

El pasado viernes Fox News publicó una noticia sobre el descubrimiento de un esqueleto de 27 mil años de antigüedad. El descubrimiento es notable no por su edad sino porque fue encontrado en una cueva decorada con arte rupestre, algo muy fuera de lo común.

La cueva está ubicada en el oeste de Francia, en el bosque Vilhonneur. Y no sólo por el esqueleto es interesante, sino porque tiene la representación de un rostro humano, que está entre las más antiguas, dijo Jean-Yves Baratin, arqueólogo curador de la región de Poitou-Charentes. “El rostro está representado en la forma más elemental, usando una anomalía de la pared”, dijo Beratin.

El esqueleto humano perteneció a un hombre joven, ubicado sobre el suelo dentro de una sección decorada. Dos huesos de las costillas fueron analizados en un laboratorio de Miami, EEUU, y datados en 27 mil años.

En la cueva fueron encontradas también decoraciones rupestres, incluso impresiones negativas de manos.

sábado, junio 03, 2006

El género Homo se habría originado en Asia

Según una tesis doctoral el origen del género Homo podría estar en Asia, y no en África como se creía hasta ahora.

Recogido de la noticia en EP

La tesis fue defendida en mayo por la flamante doctora en medicina y cirugía María Martinón-Torres, miembro de la Cátedra Atapuerca y del equipo investigador de ese yacimiento. La tesis es de medicina, pero se titula "Evolución del aparato dental en homínidos: estudio de los dientes humanos del pleistoceno de sierra de Atapuerca".

Este trabajo, codirigido por el profesor José María Bermúdez de Castro, director del Centro Nacional sobre la Evolución Humana y codirector del Proyecto Atapuerca, representa el análisis más completo y exhaustivo de la evolución del aparato dental en los homínidos, e incluye el análisis de casi todo el registro fósil dental que existe del Pleistoceno de África y Eurasia, y parte del Plioceno, como pueden ser las magníficas colecciones de los yacimientos de Atapuerca o Dmanisi.

Las conclusiones de esta tesis irían de acuerdo con una corriente actual en la comunidad científica que dice que el Homo habilis (primer integrante del género Homo) no pertenecería al género Homo sino al Australopithecus.

La evidencia que maneja esta tesis doctoral serían los restos del Homo georgicus, hallado en el yacimiento Dmanisi (República de Georgia) con 1.8 millones de años de antigüedad.

La noticia dice:

"Este estudio es el primer fruto de la Cátedra Atapuerca, iniciativa conjunta de la Fundación Duques de Soria y la Fundación Atapuerca. Además, esta tesis se ha desarrollado bajo el Tratado de Cooperación Científica entre el Reino de España y la República de Georgia, con el apoyo de la Fundación Duques de Soria y del Museo Nacional de Georgia.

"Tradicionalmente, África se ha considerado la cuna no sólo de nuestra propia especie sino también de nuestro género. El género Homo, al que pertenecemos los humanos actuales, se caracteriza, a grandes rasgos, por una locomoción bípeda, la capacidad de desarrollar tecnología y un incremento del tamaño cerebral respecto a especies anteriores, como las del género Australopithecus.

[...]

"El estudio revela que los homínidos del yacimiento de Dmanisi son los mejores candidatos para representar el ancestro común de las especies Homo ergaster y Homo erectus."

Estas dos especies son muy similares entre sí, tanto que antiguamente eran catalogadas como ambas pertenecientes al Homo erectus. La primera es africana y la segunda asiática.

Sigue la noticia:

"María Martinón-Torres incide en que la división entre África y Asia es una herencia de la visión greco-romana del planeta, y esta frontera fue diferente de la que vivieron especies humanas pretéritas. De hecho, la zona del Próximo Oriente podría considerarse como parte efectiva de África durante el Pleistoceno.

"La zona del Levante habría sido un cruce de caminos donde las migraciones de homínidos pudieron producirse tanto de África a Asia, como de Asia a África. Esto significaría que Homo ergaster pudo originarse en Asia, o que evolucionó a partir de una población de Homo georgicus que se extendió por el continente africano.

"A su vez, y concordando con el análisis de una hemimandíbula encontrada en el nivel TD6 de la Gran Dolina (Atapuerca) en 2003, este nuevo estudio sobre la dentición incide en un posible origen asiático para la especie Homo antecessor, y su relación con la especie Homo erectus.

"Estos resultados ratificarían que los grandes capítulos de la historia de nuestro género se habrían desarrollado en Asia, y que únicamente el capítulo final, el relacionado con el origen de Homo sapiens, habría ocurrido en África."

jueves, junio 01, 2006

Noticia: El hobbit de Flores fabricaría herramientas

Los famosos Hombres de Flores, apodados hobbit, que sobrevivieron aislados en la isla de Flores, en Indonesia, hasta hace unos 12 mil años habrían sido lo suficientemente inteligentes como para producir herramientas de piedra a pesar de tener un cerebro diminuto, según opina un grupo de científicos.

Adam Brumm y colegas describen, en un paper publicado ayer en Nature, los artefactos líticos del yacimiento arqueológico Mata Menge en Flores. Este es uno de los descritos por Morwood, descubridor del hobbit, en 1998 y 1999. Las herramientas de piedra tienen una antigüedad de 880 mil a 800 mil años.

En el paper de Nature, Brumm y colegas sostienen que las herramientas líticas encontradas en el yacimiento Liang Bua, asociadas a los restos de los 9 individuos del diminuto Homo floresiensis, son similares a las de Mata Menge. Liang Bua está datado no más de 40 mil años, por el grupo de científicos infiere que los hobbits habrían heredado de sus ancestros la capacidad de producir artefactos líticos.

En el yacimiento Mata Menge no se encontraron huesos homínidos, al menos hasta la fecha, y no hay evidencias de que el H. floresiensis estuviese allí haciendo herramientas. Pero el paper infiere la relación, ya que estos científicos son de la rama que cree que el hobbit habría evolucionado a partir del Homo erectus, único homínido al que podría asociarse con Mata Menge.

Adam Brumm, líder del equipo de la Australian National University in Canberra, dice en Reuters:

"De cerebro pequeño o no, el Homo floresiensis fue capaz de producir herramientas líticas, y por eso la historia típica de la relación entre el tamaño del cerebro y la complejidad de comportamiento en la evolución humana podría ser menos directa que lo que se asume actualmente". En otra parte de la misma noticia se cita al mismo científico: "La relación causal entre el tamaño del cerebro y la complejidad de las herramientas realizadas en humanos es asumida, no demostrada".

El paleoantropólogo John Hawks critica el paper en su blog. Dice que el artículo es corto y consiste en la descripción de las 500 o más herramientas líticas encontradas en Mata Menge, y que la comparación con las de Liang Bua toma muy poco espacio. Siendo esto malo ya que no hay buenas descripciones de las herramientas de Liang Bua asociadas a los hobbit.

En la conclusión del paper Brumm y colegas dicen:

"Los artefactos líticos recuperados en Mata Menge y de los niveles pleistocenicos de Liang Bua son extraordinariamente similares. Todavía no conocemos la identidad de la especie asociada a Mata Menge, ya que no hay restos homínidos asociados hasta la fecha, pero la edad del yacimiento claramente es anterior al hombre moderno. En Liang Bua, por otro lado, los restos óseos de al menos nueve individuos están representados en descubrimientos del nivel perteneciente al Pleistoceno, y todos los elementos de diagnóstico son del H. floresiensis. La explicación más parsimoniosa para esto es que los artefactos líticos de Mata Menge y Liang Bua representan una tecnología continua realizada por el mismo linaje homínido. Declaraciones de que el H. floresiensis no tenía el tamaño de cerebro necesario para hacer artefactos de piedra están, por lo tanto, basadas en preconcepciones más que en evidencias."

Es un poco apresurado y traído de los pelos declarar que una tradición se trasmitiera a lo largo de 700 mil años. Igualmente la similitud entre las herramienta de los dos yacimientos está en duda. Acá pueden ver una comparación entre ambas. Hawks dice en su blog "Más que ver que los dos tienen punta, no veo que sean similares".

Más fósiles y más artefactos, acompañados por buenas descripciones de los mismos son necesarios para poder terminar la larga disputa que hay alrededor del Hombre de Flores. Hay quienes ni siquiera aceptan que fuese una especie aparte, sino simples Homo sapiens enfermos de microcefalia, mientras que del otro lado están a favor de la especie Homo floresiensis, especie enana descendiente del Homo erectus.

Más datos (en inglés):

Paper de Nature

Artículo del paleoantropólogo John Hawks

Noticia en Nature

Noticia en Reuters

Noticia en Nathional Geographic

Repercusión en castellano:

Traducción de la noticia de Nature (Astroseti)

Pelofreak

Diario El país

Terra