miércoles, enero 02, 2008

¿El Homo sapiens evolucionó del Hombre de Neandertal?

Un nuevo estudio hace un par de sugerencias más que llamativas, en estos tiempos: los Homo sapiens no se expandieron por Europa desde África, sino que evolucionaron desde los homínidos anteriores, en este caso los Homo neanderthalensis.

Esto va contra casi todas las teorías en boga sobre el tema de la extinción neandertal, como hablábamos en una noticia pasada. La más aceptada dice que los Homo sapiens evolucionaron en África y desde allí colonizaron el mundo reemplazando-extinguiendo a las especies locales de Homo, en Europa a los neandertales. La que se ubica en la esquina contraria dice que los neandertales y los sapiens tuvieron un encuentro más amistoso, y que los neandertales terminaron siendo absorbidos por los sapiens y eventualmente desaparecieron como especie, o sea que hubo un cruce entre especies.

Pero ahora el antropólogo Eugène Morin, profesor de antropología en la Universidad Laval (Quebec, Canadá), dice que hay que revertir estas posturas, y volver a las que se tenía hace unos 50 años, que decían que los neandertales eran ancestros de nuestra especie. Morin dice que nosotros emergimos de los neandertales. “Parece que los neandertales no fueron borrados por completo”, dijo Morin en el estudio, publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Morin examinó los huesos de animales descubiertos en el sitio arqueológico de Saint-Cesaire, Francia, y determinó que el consumo de reno aumentó del 30% al 87% en la dieta del hombre cavernario hace unos 35.000 a 40.000 años. Y como se encontró un patrón similar en los huesos de mamíferos menores, como ratones, Morin concluyó que un cambio climático "relativamente rápido" llevó a una reducción drástica de las manadas de caballos y bisontes en la región.

Morin agrega que es más probable que los neandertales evolucionaran como resultado de estos cambios climáticos que redujeron drásticamente la diversidad y accesibilidad de animales para cazar. "Si los Neandertal ya tenían problemas, ¿cómo sería posible que otra población sobreviviera?", se preguntó. "Aunque (los recién llegados) tuvieran una ventaja selectiva igual enfrentarían las condiciones climáticas (...) y competirían con los neandertales que ya estaban adaptados al lugar", aseguró Morin.

“Durante este período de 5000 años, el paisaje cambió de un clima norteño frío a un clima sub ártico”, dijo.

Con su supervivencia dependiendo de las inestables manadas de renos, la densidad poblacional de los neandertales en la región cayó dramáticamente, concluyó Morin. Esto generó un "cuello de botella poblacional" en el que la diversidad genética de los neandertales se redujo, permitiendo extrañas mutaciones, agregó.

También es posible que las duras condiciones forzaran a los neandertales, cazadores y recolectores, a deambular más lejos en busca de comida y para extender sus redes sociales por protección. Esto también podría haber ayudado a extender las tendencias genéticas encontradas en los humanos modernos y el uso más complejo de herramientas y pinturas rupestres. "Sigue siendo un misterio por qué todos estos cambios ocurrieron al mismo tiempo, pero no creo que ocurrieran como resultado de una migración del hombre moderno", dijo Morin a la AFP.

Así Morin concluye que algunos grupos neandertales comenzaron a evolucionar hacia humanos modernos mientras que otros no lo hicieron y desaparecieron.

EDITADO (luego de leer el artículo):

Morin dice en el artículo "Asumiendo que la relación ecológica descubierta entre la densidad en cazadores recolectores y la diversidad de especies mamíferas se extiende al pasado, la reducción de la diversidad de especies en el Paleolítico superior temprano de Saint-Cesaire debe haber resultado en cambios significativos en la demografía prehistórica".

O sea que Morin asume una baja en la población neandertal por la baja en la diversidad de especies aptas para la caza. Hasta aquí hay un acuerdo generalizado en la paleoantropología: los neandertales se redujeron antes del inicio del máximo glacial que comenzó hace 27 mil años y tuvo su pico más frío hace 18 mil años. Pero Morin ya asume de entrada que los neandertales son una sub especie del Homo sapiens, son sapiens arcaicos para él. Para él la "evidencia" comentada antes es suficiente para echar por tierra la hipótesis del reemplazo de los neandertales por los Homo sapiens que ocurrió entre hace 40 mil y 30 mil años.

Según él "los datos de Saint-Cesaire sugieren que el deterioro climático durante este período impulsó una contracción del nicho humano. En este contexto, la probabilidad de que haya ocurrido una expansión a gran escala hacia un territorio ocupado y que haya sido exitosa parece muy baja".

Morín acepta que pueda haber ocurrido algún cruce entre algunos migrantes de África, pero los Homo sapien modernos evolucionaron, según él, “en un escenario de cuello de botella, deriva génica, y flujo génico”. “Este cuello de botella recurrente”, sigue diciendo en sus conclusiones, “puede explicar la pérdida progresiva de los rasgos arcaicos en la población local”.

O sea en resumen, toda la hipótesis de Morin se basa en una asunción de que la baja en la diversidad de la fauna de caza creó el cuello de botella. Morin basa todo en la evidencia faunística de Saint-Cesaire. Creo que es muy poco para todo lo que dice, que no es más que lo que se decía hace ya varias décadas. Lástima que en PNAS no haya comentarios de colegas, pero con los que hay aquí en Mundo Neandertal sobra, creo yo.

Fuentes: PNAS, Theglobemail (inglés), AFP (no recomendable, ya que es bastante lamentable lo poco que sabe el redactor sobre el tema)
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