miércoles, octubre 15, 2008

La paradoja de la amplia nariz neandertal

La nariz grande de los neandertales es un tema un tanto misterioso y que provocó mucho debate en la historia de la paleoantropología. Aquí ya habíamos armado un artículo sobre el tema resumiendo las posturas, pero ahora ha salido un nuevo artículos que explica la paradoja de la nariz grande neandertal.

image Quienes no estén al tanto del tema se estarán preguntando ¿qué tanto misterio y qué paradoja es esta? Y es que los neandertales se caracterizan por tener una nariz grande y ancha, su orificio nasal en el cráneo es amplio. Una nariz semejante, en los humanos modernos, sólo se ve entre poblaciones adaptadas a climas ecuatoriales, o sea climas cálidos. Mientras que las poblaciones adaptadas al frío suelen tener narices pequeñas y finas. Pero los neandertales vivieron casi toda su existencia en climas fríos, así que… ¿por qué una nariz tan grande?

Hubo muchas explicaciones como hemos visto aquí, pero ahora hay una nueva, publicada por Nathan E. Holto y Robert G. Franciscus en Journal of Human Evolution.

Los paleoantropólogos en cuestión explican semejante nariz como una respuesta a sus grandes bocas. Veámoslo en detalle.

Izq: neandertal, der: cromagnon

Los neandertales tienen una distancia grande entre sus caninos delanteros que funcionan como empuje hacia los lados de la región media del rostro. Los autores especulan que necesitaban una boca así de grande para ayudarles a masticar. Aunque estudios anteriores muestran que era una respuesta a la forma del cráneo, que no es nuevo de los neandertales, sino que es algo heredado de sus antepasados homínidos.

Pero Franciscus y Holto creen que un arco dental amplio está asociado con el prognatismo facial, o sea cuando el rostro está como tirado hacia adelante. Un rasgo común de los neandertales que los diferencia de nosotros. Y un rasgo también que viene de los homínidos más antiguos y que se fue atenuando hasta llegar el rostro más chato del género Homo que es el nuestro.

Y al parecer, según los autores del estudio, este prognatismo, que se mide desde la base del cráneo hasta los dientes incisivos, es el responsable de la amplitud de la abertura nasal neandertal. ¿Y entonces cómo hicieron los neandertales para ir contra una explicación ecológica? O sea… ¿como se las arreglaron con una nariz más preparada para un clima cálido en una región tan fría?

La respuesta es que su nariz no sólo era ancha sino muy alta, o sea la proporción entre anchura y altura era baja, por lo que su nariz era muy buena para lidiar con el clima seco y frío.

Por lo que los neandertales tenían una característica que no era adaptativa, ya que era heredada (el prognatismo y su nariz) pero la hicieron adaptativa a su medio.

Referencia

-“The paradox of a wide nasal aperture in cold-adapted Neandertals: a causal assessment”.  Journal of Human Evolution doi: 10.1016/j.jhevol.2008.07.001. Nathan E. Holto, Robert G. Franciscus

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