viernes, noviembre 28, 2008

Los neandertales tenían mutaciones malignas en sus células que podrían haberlos llevado a la extinción

Los neandertales podrían haberse extinguido porque sus células no pudieron afrontar los cambios climáticos que se dieron para la época de su desaparición, al menos esos creen dos biólogos moleculares que presentaron su hipótesis en una conferencia de genética.

mujer neandertal La adaptación metabólica a la Europa glacial, podría haberse vuelto contra los neandertales luego de que el clima comenzase a cambiar hace unos 40 mil años, dice Patrick Chinnery, de la Universidad de Newcastle, Reino Unido, y uno de los autores del estudio.

Él y su colega Gavin Hudson, identificaron mutaciones dañinas en el genoma neandertal secuenciado recientemente. En particular, los investigadores hand escubierto genes que están asociados con enfermedades neurodegenerativas y con sordera. “Si fuesen descubiertos en un humano moderno serían malas noticias”, dijo Chinnery.

La extinción neandertal es un debate eterno en la paleoantropología, ya que no se sabe a ciencia cierta por qué desaparecieron del registro fósil, todo lo que se dice sobre el tema es especulación a base de ciertas evidencias. Son muchas las teorías que explican su extinción, una de ellas es que el neandertal no se pudo adaptar a los cambios climáticos que se dieron en Europa a partir del 40 mil antes del presente, luego de la terrible erupción de Campanian Ignimbrite.

El descubrimiento de mutaciones dañinas en el genoma neandertal, de Chinnery y Hudson, podría abogar en favor de esta teoría. Ellos sugieren que ciertas mutaciones en el mitocondrias de los neandertales podrían haberlos ayudado en las épocas de mucho frío, pero cuando el clima comenzó a fluctuar entre períodos cálidos y fríos, comenzaron a tener problemas.

El trabajo de una mitocondria es producir la energía que alimenta a las células, en la forma de un químico llamado ATP. Nuestras mitocondrias hacen esto lo hacen de forma eficiente bajo condiciones ideales, fabricando 36 moléculas de ATP con la energía almacenada en una única molécula de azúcar de glucosa.

Las mutaciones que minan esta eficiencia generan calor en vez, un truco potencialmente útil para los neandertales en las épocas de mucho frío que les tocó vivir, dicen los autores del estudio. Pero en climas más cálidos y menos estables estas mutaciones podrían haber generado problemas para los neandertales.

Igualmente hay que tomar esto con pinzas, todavía, ya que apenas se trata de una decodificación de una única secuencia de ADN neandertal, de un único individuo (un fósil neandertal del yacimiento de Vindija). No se puede generalizar en base a un único ejemplo, pero al menos es algo para tener en cuenta y para seguir buscando estas mutaciones en las próximas muestras que se consigan.

“Esperamos poder proveer muestras para realizar análisis realmente pronto”, dice Edward Green, investigador del Instituto de Antropología Evolutiva Max Planck en Leipzig, Alemania, responsables del proyecto Genoma Neandertal.

Fuente: New Scientist

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