miércoles, agosto 30, 2006

Noticia: Homínidos cazadores, no carroñeros

Un equipo español encontró restos, en Tanzania (África), que podrían pertenecer al un Paranthropus boisei o a un Homo ergaster de 1.5 millones de años. El equipo estuvo liderado por Manuel Domínguez Rodrigo quién el año pasado publicó una artículo en el cual contradecía a la teoría más aceptada de que los primeros homínidos eran carroñeros, según sus estudios eran cazadores, o sea que volvemos a las viejas teorías.
Y en la misma nota, un poco de los entretelones de los paleoantropólogos, parece que los de USA le hicieron pasar un mal rato a los españoles. Noticia publicada en el periódico El Mundo (ver otras fuentes al final):

Un equipo español halla fósiles de hace 1,5 millones de años en Tanzania

ROSA M. TRISTÁN

MADRID.- No lo han tenido fácil, pero pese al boicot de sus colegas estadounidenses, a las presiones, a la falta de apoyo financiero y a las dificultades puestas por determinados organismos oficiales, han logrado encontrar restos fósiles de hace un millón y medio de años de un homínido, un ancestro de la especie humana que habitó en la Garganta de Olduvai (Tanzania) y desapareció dejando unos pocos rastros que ahora los paleontólogos buscan con denuedo entre las piedras.

El investigador español Manuel Domínguez-Rodrigo, acompañado del profesor tanzano Audax Mbulla y otras 13 personas, ha sido el primer europeo en dirigir un proyecto de excavación en la que es considerada cuna de la Humanidad, iniciativa que, desde el primer momento, intentó hundir el paleontólogo Robert Blumenschine, de la Universidad Rutgers (EEUU), que lleva en la zona casi dos décadas y dos millones de dólares gastados.

En tres semanas de trabajo, los paleontólogos han logrado encontrar más de 1.500 fósiles de fauna prehistórica (búfalos pelorovis, jirafas, gacelas, rinocerontes y hasta huevos de avestruz de hace muchos cientos de miles de años), pero también, cientos de herramientas de piedra y un pedazo de cráneo mandibular perteneciente a un homínido.

Domínguez-Rodrigo, recién regresado de la Garganta, explicaba ayer a EL MUNDO que puede tratarse de restos de un 'Paranthropus boisei' (el llamado Cascanueces), una especie de primate que vivió hasta hace un millón de años, o de un 'Homo ergaster', que convivió con el anterior y ya tenía una constitución parecida al humano actual. «Hay que estudiarlo con profundidad, pero dada la cantidad de fauna que hay y las herramientas, este yacimiento (llamado BK) podría haber sido un cazadero porque era una zona pantanosa en la que los herbívoros iban a beber», argumenta.

Problemas y presiones

La teoría del paleontólogo español, según la cual los humanos primitivos no fueron carroñeros de las presas de los grandes carnívoros, sino cazadores es, según sus palabras, la causa última de los problemas que ha tenido para desempeñar su trabajo en Tanzania durante este mes de agosto.

Precisamente es Blumenschine quien publicó la hipótesis de que eran carroñeros, que el español echó por tierra este mismo año. Es de suponer que al norteamericano no le hizo mucha gracia que el español consiguiera los permisos para excavar en uno de los yacimientos más valiosos de Olduvai, el FlK-ZINJ, donde Mary Leakey encontró restos de un 'Homo habilis' en los años 50 y que estaba abandonado desde entonces.

Para Domínguez-Rodrigo el lugar era de gran interés, puesto que cree que se trataba de una especie de campamento de homínidos, el único de la Garganta en el que el 100% del material había sido manipulado por estos antepasados.

Pero unas llamadas bastaron a Blumenschinem para que el permiso del español fuera anulado por las autoridades tanzanas. Como había pagado, le ofrecieron otros dos yacimientos, muy cercanos al anterior. No habían comenzado a meter la piqueta en uno de ellos cuando una nueva protesta del de Rutgers movilizó de nuevo al Departamento de Antigüedades. «Les vimos hablar por teléfono indignados y al poco rato vinieron unos funcionarios a pararnos los trabajos. Pero los americanos siguieron, mientras que nosotros tuvimos que irnos a un tercer yacimiento, en una garganta lateral de Olduvai. Afortunadamente también era muy rica en material».

Para no perder más tiempo, y a falta de que una comisión oficial decida qué pasa el año próximo con el proyecto español, se trasladaron al nuevo emplazamiento, donde en unos pocos días han profundizado en 20 metros cuadrados. «En seguida vimos que estaba llena de fósiles», explica.

El paleontólogo español, en todas estas dificultades, agradece el apoyo que encontró en la embajada española en Tanzania. «Sé que se puso en contacto con la Secretaría del ministro de Cultura y estoy seguro de que tuvo presiones de su colega americano», afirma.

Cazadores... o carroñeros

Hace casi 20 años que Robert Blumenschine lanzó la hipótesis de que los ancestros humanos no cazaban, sino que eran carroñeros. Comían los restos (el tuétano de los huesos sobre todo) que dejaban los grandes carnívoros. Llegó a esta conclusión tras estudiar los fósiles hallados por Mary Leakey en la Garganta de Olduvai, en Tanzania.

En febrero, sin embargo, el español Manuel Domínguez-Rodrigo, en un artículo publicado en la revista 'Journal of Human Evolution', echó por tierra esa hipótesis y acusó a Blumenschine de confundir marcas de cortes en los huesos con las señales bioquímicas dejadas por los hongos.

Domínguez-Rodrigo había estudiado en profundidad, en sus largos años de trabajo en África, los mismos fósiles y, en su opinión, los ancestros humanos fueron cazadores, actividad que les reportó la carne que tan importante fue en su evolución.

«Si no hay más pruebas de ello es porque las lanzas que utilizaban eran de madera, un material que no ha sobrevivido al paso del tiempo, pero sí hemos encontrado herramientas con restos de fibras vegetales, que indican que trabajaban con la madera», argumenta. Hoy su trabajo es el octavo más leído del año en el 'Journal'.

Para el paleontólogo español no hay duda de que esa discusión académica está en el fondo del 'boicot' que ha sufrido este verano. «Ahora, no quieren que vaya a Olduvai por si encuentro más pruebas de sus errores», asegura.

De momento, la productividad de Blumenschine deja mucho que desear: tres artículos científicos en 20 años de trabajo.

Para leer más

- Madrid Press publicó la misma noticia

- El Heraldo de Aragón - noticia del 4 de agosto

- Cutmarked bones from Pliocene archaeological sites at Gona, Afar, Ethiopia: implications for the … - M Domın, TR Pickering, S Semaw, M Rogers - Journal of Human Evolution, 2005

Noticia: Australopitecos cazados por águilas

Un estudio reciente trae nuevamente al tapete la hipóteis de que algunos homínidos antiguos habrían sido cazados por aves de presa.

Los investigadores llegaron a estas conclusiones luego de analizar más de 600 huesos de monos actuales. Los restos fueron recolectados de los nidos de águilas coronadas de la región de Costa de Marfil, África.

Las marcas encontradas en muchos de los cráneos llevaron a los investigadores a repensar qué animales habrían sido los que cazaban a los antiguos homínidos.

“Parece que los predadores fueron una fuerza selectiva en la evolución de los primates por mucho tiempo”, dijo W. Scott McGraw, miembro del grupo investigador, y profesor de antropología en la Ohio State University. Antes de este estudio no se pensaba que las águilas pudieran contribuir a la tasa de mortalidad de los primates del bosque tropical, dicen los científicos.

Los resultado de este estudio, publicado en el American Journal of Physical Anthropology, pueden explicar el misterio que rodea a la muerte del famoso niño de Taung, un Australopithecus africanus de tres años y medio que vivió hace unos 2.5 millones de años; fue encontrado en una cueva sudafricana en 1924.

La hipótesis más aceptada hasta el momento era que había muerto por la mordida de algún felino. Pero McGraw dice que las marcas en el cráneo del niño de Taung son iguales a las encontradas en los monos por él estudiados, por lo que cabría suponer que el pequeño australopiteco había muerto bajo las garras de un águila. (No es nueva esta conclusión, ver comentarios a esta nota)

“Las águilas dejan perforaciones muy distintivas, de su pico y garra, al rededor del rostro y en las cuencas oculares. El cráneo del niño de Taun tiene esas mismas marcas”, dijo McGraw.

También dice: “Mucha gente cree que un águila de unos 12 kg no tendría la fuerza necesaria para levantar a un primate del tamaño del niño de Taung”, que pesaba mas o menos lo mismo, o sea unos 12 kg. “Eso no es así”, sigue McGraw, “ya que las águils no cazan y procesan sus presas de ese modo. Ellas desmiembran a sus presas muy rápido, y luego toman piezas y las llevan devuelta a su nido”.

Más lecturas

-Una noticia en inglés

-Un comentario al artículo publicado en la misma revista.

miércoles, agosto 23, 2006

Noticia: El neandertal habría sido leñador

El hombre de neandertal habría sido leñador, según indica un nuevo descubrimiento publicado por el diario español El Mundo:

EL AGUA, FUNDAMENTAL PARA SU CONSERVACIÓN
Descubren un árbol cortado por hombres neanderthales en Barcelona

* Es el yacimiento más importante del mundo en lo que se refiere a herramientas de madera

EFE
BARCELONA.- Las excavaciones que se llevan a cabo en el yacimiento del Abric Romaní de Capellades (Barcelona), han permitido descubrir por primera vez los restos de un árbol cortado por hombres de Neanderthal hace 56.000 años, lo que demuestra, según los arqueólogos, que trabajaban la madera.

Esta es la primera vez que se encuentra un fósil de árbol de este tipo, que tiene 40 centímetros de base de diámetro y un metro de alto.

El director de la excavación, Eudald Carbonell, ha afirmado que "los hombres de Neanderthal tenían cortados los árboles: arrancaban las ramas y tenían haces de leña que utilizaban para muchas cosas, entre ellas, el fuego y la construcción".

Carbonell ha afirmado que "el hallazgo dice mucho sobre las costumbres de los hombres neanderthales, que cortaban árboles para conseguir leña".

Además, Carbonell ha asegurado que "aunque es posible que encontremos más, sabiendo que están ahí ya tenemos bastante y, por ahora, no continuaremos excavando más para adentro."

"Hace una semana que empezamos a descubrir estos restos y ahora los hemos dejado listos para que puedan ser vistos", ha explicado el director de la excavación.

Los restos de este árbol son los más antiguos encontrados hasta ahora en Capellades, donde han aparecido vegetales fosilizados con una antigüedad de entre 40 mil y 70 mil años.

Según el director de la excavación, "el agua de Capellades ha sido fundamental para su conservación. Tiene mucho bicarbonato y esto hace que se conserve el árbol y se reconozcan las plantas. Estas se pudren pero queda el negativo de lo que había sido antes y se puede reconstruir".

El grupo que ha realizado el descubrimiento, formado por miembros del Departamento de Arqueología de la Universidad Rovira i Virgili de Tarragona, junto con otras universidades europeas, lleva trabajando en el yacimiento desde 1983 y cada año baja un nivel más de tierra.

"Durante el verano recogen muestras y el resto del año las analizan", ha explicado Eudald Carbonell.

Hasta el momento se han localizado más de cien herramientas de madera de entre 40 mil y 56 mil años, hecho que ha convertido el yacimiento en el más importante del mundo en lo que se refiere a herramientas de madera.

Noticia: ¿Neandertales en nuestros genes?

Un nuevo estudio genético probaría que los neandertales hicieron una contribución substancial al genoma moderno europeo.

En el último número del PLoS Genetics Vincent Plagnol y Jeffrey D. Wall publican un estudio que cusetionaría la teoría del Eva en la cual se dice que el Homo sapiens se originó en África y reemplazó a todos los homínidos preexistentes en el resto del mundo.

"En vez de que una población haya dejado África hace 100 mil años y haya reemplazado a todos los otros grupos hmanos arcaicos, nosotros proponemos que esta población interactuó con otras que estaban en Europa por mucho más tiempo, tal vez 400 mil años", dice Plagnol en Discovery News. De esta forma estaría más de acuerdo con la teoría del origen multiregional.

Plagnol, investigador del departamento de biología molecular y computacional de la Universidad de Southern California, y su colega el profesor Wall, analizaron patrones de acoplamiento genético ancestral en 135 individuos modernos.

Utilizaron personas de Utah con ancestros del norte y oeste de Europa y Yoruba, del oeste de África. Utilizando estadísticas y modelos computacionales, se centraron los desequilibrios, en secciones con genes que no tenían sentido si sólo se consideraban uniones entre humanos modernos. Los enlaces genéticos perdidos sólo encajaban si otra población homínida era introducida en el modelo, explican los científicos en el paper.

Dicen los científicos: "Descubrimos que un modelo simple no podía explicar los datos si no agregamos una población ancestral. Si esta población no se cruzó con los humanos modernos, o casi no lo hizo, el efecto es muy pequeño para explicar los datos. Así que encontramos que un 5% es lo que necesitamos para explicar lo que vemos".

Los investigadores están de acuerdo con los estudios recientes que concluyen que lo neandertales no contribuyeron con ADN mitocondrial, material genético que es pasado de las madres a sus hijos. Pero dicen que otras porciones del genoma europeo, como aquellas asociadas al ADN nuclear, podrían llevar la firma de los neandertales. Justamente sobre la que está trabajando el Proyecto Genoma Neandertal.

Plagnol dijo: "Diferentes partes del genoma tienen diferentes orígenes, así que un individuo podría tener una fracción de un cierto cromosoma heredado de un neandertal, pero poseer al mismo tiempo un ADN mitocondrial muy típico del Homo sapiens".

Alan Templeton, profesor de evolución en la Universidad de Michigan, realizó también estudios sobre ADN y llegó a unas conclusiones similares, según informa Discovery News. "Los humanos que estaban en África, y los que estaban en Eurasia intercambiaban genes regularmente", dice. "Hubo cruzamiento y cuando los humanos salieron de África hace 100 mil años no reemplazaron a esas poblaciones en Eurasia".

martes, agosto 22, 2006

Noticia: Hogueras neandertales en España

El periódico español El Mundo publica esta interesante noticia (El diario El País también tiene una nota sobre el tema):

Descubren en un yacimiento de Alcoy la hoguera más antigua de la Península Ibérica

EFE

ALCOY.- Arqueólogos del yacimiento de El Salt en Alcoy (Alicante) han descubierto la hoguera más antigua de la Península Ibérica, utilizada por el hombre de Neanderthal para calentar sus campamentos.

El hallazgo, dado a conocer el martes durante una jornada de puertas abiertas, ha permitido constatar un importante avance tecnológico: el paso de encender fuego a controlarlo y aprovecharlo para nuevos usos.

La estructura está localizada en la parte superior del yacimiento, lo que sitúa su antigüedad entre los 35.000 y los 38.000 años antes de Cristo.

La principal característica es el uso de la piedra, lo que, según el doctor en Historia de la Universidad de La Laguna, Cristo Hernández, representa un avance tecnológico en el control del fuego.

"Durante muchos años el hombre encendía el fuego con la madera. El uso de piedras, que hemos hallado aquí, les permitía controlar e incrementar la temperatura del fuego. Es de los primeros pueblos documentados hasta ahora que utiliza esta tecnología", explicó.

La directora del equipo multidisciplinar que trabaja en El Salt, Bertila Galván, comparó la estructura hallada en el yacimiento con el vestigio del uso del fuego más antiguo de la Comunidad Valenciana. "Este tipo de fuego implica una complejidad mayor que los hallados hasta la fecha, con más de 150.000 años de antigüedad", dijo.

La comunicación a la comunidad científica correrá a cargo del profesor Ramiro March, de la Universidad de Remmes (Francia), que tenía previsto llegar el martes por la tarde a Alcoy para comprobar el hallazgo.

lunes, agosto 21, 2006

Noticia: Otra vez microcefalia para el hobbit de Flores

[EDITADO: 24/8/06]

El enigmático y controversial homínido apodado hobbit, descubierto en 2003, vuelve a la polémica. Un nuevo paper sale a defender la teoría que dice que no sería una nueva especie, sino un Homo sapiens con microcefalia.

Este enigmático homínido, bautizado Homo floresiensis por sus descubridores, es el humano antiguo más extraño. Tenían un metro de altura, fabricaban herramientas de piedra, y se cree que cazaban elefantes enanos hace 18 mil años. Lo más extraño es el cerebro del único cráneo encontrado, que resulta sumamente pequeño. Sólo existe un individuo completo (son siete en total), el LB 1 que fue encontrado en la cueva Liang Bua, de la Isla de Flores, en Indonesia. Ese individuo data de 18 mil años antes del presente, y los otros restos de un rango de entre 93 mil y 13 mil años.

Dos teorías se contraponen sobre este pequeño homínido. Sus descubridores declararon que se trataba de una nueva especie descendiente de un homínido más antiguo, tal vez el Homo erectus. Mientras que los escépticos argumentaron que los fósiles pertenecían a un Homo sapiens pigmeo. Que para complicar todo el único cráneo que existe hasta ahora, es el perteneciente a una mujer con raros defectos genéticos, entre los cuales se adujo que podría ser microcefalia.

El nuevo análisis fue realizado por un grupo de científicos de Indonesia, Australia y Estados Unidos. El equipo fue liderado por el paleoantropólogo Teuku Jacob, de la Universidad de Gadjah Mada, Indonesia. Quien tuvo acceso a los huesos originales. (y quien hizo cerrar el sitio Liang Bua para futuras excavaciones).

En el nuevo estudio, publicado en el Proceedings of the National Academy of Sciences , se revisaron unas 140 características del único cráneo del hombre de Flores (LB1) y las conclusiones a las que llegaron luego del análisis fue que se encuentra "dentro de el rango de variación de los humanos modernos". También estudiaron dientes y dos mandíbulas de otros individuos de Homo floresiensis, y dicen que "no muestran una desviación substancial del moderno Homo sapiens y comparten rasgos con los pigmeos Rampasasa que viven actualmente cerca de la cueva Lian Bua".

También aducen que el cráneo presenta rasgos de la enfermedad conocida como microcefalia, si bien esta hipótesis ya había sido desestimada en otro estudio (ver en este Blog). En el nuevo paper se dice que tanto el cráneo como los huesos presentan asimetrías que sólo podrían explicarse por defectos de crecimiento.

Pero no todos están de acuerdo con estas conclusiones. El descubridor del hobbit, Peter Brown, paleontólogo de la Universidad de New England en Armidale, Australia, protestó contra el nuevo paper. En el diario The New York Times dice: "Los autores no aportan absolutamente ninguna evidencia de que la combinación única de rasgos encontrados en el Homo floresiensis fueran encontrados en algún humano moderno". Si bien en el paper del PNAS hay comparaciones entre los hobbit y los pigmeos Rampasasa que viven actualmente en la isla de Flores.

Brown dice en el mismo periódico: "que la asimetría del cráneo sea el resultado de un crecimiento anormal es ficción". En el paper del PNAS se dice que eso se debe a la microcefalia, pero Brown aduce que "el esqueleto estaba sepultado profundo en los sedimentos, y eso fue lo que le dio una pequeña distorsión".

Brown también afirma: "ya no comparto el argumento de aislamiento y enanismo. Parece más probable que hayan arribado con pequeños cuerpos y cerebros diminutos".

En resumidas cuentas, parecería que este paper no aporta mucha novedad, ya que da nuevas interpretaciones sobre la rareza del esqueleto LB 1 (alguna patología se nota en todo el esqueleto, no sólo en el cráneo diminuto, tema que ya se había discutido) pero que se contraponen con los estudios de Richards que probaban que el hobbit era un hombre sano. La única novedad de este paper es la comparación que hacen con los pigmeos de la misma isla de Flores, que al parecer comparten muchas de las características del famoso hobbit.

Sigue sin haber un corpus importante de parte de los descubridores. Sólo suelen aparecer pequeños aportes como estos que realizaron en respuesta al nuevo paper. Y anduvieron protestando por el estudio del PNAS, ya que al parecer revisaron los huesos sin su permiso. O sea que se quieren reservar todo para ellos solos... habrá que seguir esperando para una conclusión a este debate que parece interminable.

Más lecturas (en inglés):

- PNAS paper comple (24/8/06)

- Noticia en The New York Times

- Muy buen análisis del paper por el paleoantropólogo John Hawks en su blog

- Artículo de Kate Wong en Scientific American

- Comunicado de prensa de la Penn State

- Revista Science

Noticias anteriores sobre el Hobbit en este blog:

- Noticia: El hobbit de Flores otra vez

- Noticia: El hobbit de Flores era un hombre sano

- Noticia: El hobbit de Flores fabricaría herramientas

- Noticia: El hobbit de Flores crea polémica

- Noticia: El Hombre de Flores tendría piernas muy gruesas

sábado, agosto 19, 2006

Noticia: Nueva campaña en el yacimiento de Pinilla

El periódico español Madridpress.com publica la siguiente noticia sobre un yacimiento en el cual esperan encontrar fogones neandertales. Dato curioso, que se repite en la nota publicada en el diario El País, es que dicen que es el único yacimiento de España en el cual se encontraron restos de neandertales. Restos óseos imagino que querrán decir, pero aún así están equivocados. Parece que esos periodistas no leen las noticias que publican los mismos diarios españoles como esta por ejemplo. Así que no le hagan caso a esa parte, ya que hay muchas evidencias de restos óseos y arqueológicos neandertales a lo largo de España, el resto de la nota vale la pena:

Arranca la quinta campaña de excavaciones del yacimiento de Pinilla, con Arsuaga como codirector

17.08.2006
La Comunidad de Madrid ha abierto la quinta campaña de excavaciones de los yacimientos arqueológicos de Pinilla, situados en el Valle Alto del Lozoya y que son los únicos en España donde se han hallado restos del hombre de Neandertal. Cerca de cien prestigiosos profesionales, junto a estudiantes con experiencia en el periodo Paleolítico, participarán en los trabajos, que se prolongarán hasta mediados de septiembre bajo la coordinación del director del Museo Arqueológico Regional, Enrique Baquedano, el catedrático de Geología Alfredo Pérez, y el director del yacimiento de Atapuerca y Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica (1997), el catedrático de Paleontología Juan Luis Arsuaga.

Aparte de la incorporación de Arsuaga, la campaña de este año presenta como novedad el empleo de un sistema inalámbrico para la toma de datos, que hasta ahora se hacía de modo manual. Las excavaciones, que están financiadas por la Consejería de Cultura y Deportes con 120.200 euros y patrocinadas por la empresa cervecera Mahou, se centrarán esta vez en los yacimientos arqueológicos del Camino, Abrigo de Navalmaíllo y Cueva de la Buena Pinta.

Coincidiendo con el comienzo de la temporada, el director general de Patrimonio Histórico del Gobierno regional, Javier Hernández, visitó esta mañana el yacimiento, que está declarado Bien de Interés Cultural (BIC) en la categoría de Zona Arqueológica y Paleontológica.

HILERA DE HOGARES

El objeto principal de este año lo constituye el Abrigo de Navalmaíllo, localizado paulatinamente desde el año 2002 y en el que se va a ampliar la zona de excavación para confirmar la existencia de una hilera de hogares.

También se excavará y confirmará la posición estratigráfica del gran hogar localizado el año pasado, con una cronología de 75.000 años y con todos los elementos típicos de su presencia: hogares, huesos carbonizados de varias especies, industria lítica de tipo musteriense, etcétera. Para ello, se contará con la colaboración del geoarqueólogo estadounidense Paul Golberg, reconocido como el máximo experto mundial en hogares.

Con respecto al yacimiento del Camino, las diferentes campañas han permitido aclarar el origen de la acumulación fósil, tratándose de un cubil de hienas ocupado a comienzos del Pleistoceno Superior, hace unos 98.000 años.

Este yacimiento se hizo célebre por la aparición, a comienzos de los años 80, de dos molares humanos atribuidos al hombre de Neandertal. En esta campaña se tomarán más muestras para dataciones cronológicas y de geomorfología.

Mientras, en la cueva de la Buena Pinta, descubierta en 2003, se continuará con los trabajos de comprensión de la geomorfología de la zona. Esta zona contiene un cubil de hienas y algunos restos de actividad humana, con una cronología de 65.000 años, junto a un enterramiento humano de la Edad de Bronce. Asimismo se prospectarán tanto la Cueva de los Murciélagos como el yacimiento achelense descubierto en la campaña de 2005, ambos ubicados en el término municipal de Lozoya del Valle.

CAMPAÑAS SISTEMÁTICAS DESDE 2002

Los yacimientos arqueológicos y paleontológicos de Pinilla del Valle se localizan en la margen derecha del río Lozoya, junto al embalse del mismo nombre. El primer yacimiento, bautizado como yacimiento del Camino, se descubrió en 1979 en el talud dejado por las obras del Canal de Isabel II para hacer un camino de servicio a la presa.

Entre 1980 y 1989 se hicieron varias campañas de excavación por parte del Departamento de Paleontología de Universidad Complutense que descubrieron una gran cantidad de restos faunísticos atribuidos al Pleistoceno Medio con una cronología de unos 200.000 años de antigüedad.

Aquellos primeros investigadores enmarcaron el yacimiento en un antiguo abrigo con una ocupación de homínidos, mientras que otros opinaban que en realidad era un cubil de hienas. Dadas las discrepancias, la Comunidad de Madrid decidió exigir la creación de un equipo interdisciplinar, algo que sólo se produjo a partir de 2002, fecha en la que se conforma un equipo compuesto por arqueólogos, geólogos y paleontólogos, en buena medida componentes de Equipo Investigador de Atapuerca.

EXPECTATIVAS DEL EQUIPO INVESTIGADOR

Desde entonces se han llevado a cabo campañas de excavación sistemáticas que han aportado "novedades prácticamente todos los años", según explicó el director general de Patrimonio Histórico, quien informó de que este año comenzará el expediente de expropiación de los terrenos para que pasen a ser propiedad de la Comunidad de Madrid y con el tiempo puedan incluirse en una red regional de yacimientos arqueológicos visitables.

Hernández consideró, sin embargo, que "es temprano" para plantearse la apertura en la zona de un Centro de Interpretación, al entender que "es más conveniente mantener la cautela y ver la progresión de los yacimientos", toda vez que "van creciendo año tras año".

Por su parte, el paleontólogo Juan Luis Arsuaga hizo hincapié en que Pinilla del Valle acoge "los yacimientos paleolíticos más importantes de la Comunidad de Madrid en excavación" y dijo que la aspiración del equipo investigador es que aquéllos "tengan cada vez más presencia en el mapa de la prehistoria europea y mundial".

El también director del yacimiento de Atapuerca dijo que de la campaña de este año "se espera" obtener información de la morfología del Valle del Lozoya, de los ecosistemas que albergó en el periodo prehistórico, de la historia del clima, de los animales y seres humanos que habitaron en la zona y de las actividades que aquéllos desarrollaron. No obstante, estimó que podría "llevar años" interpretar el "libro" que constituye el proyecto arqueológico de Pinilla del Valle.

Otra novedad de la campaña 2006 es la incorporación como gestora del proyecto de la Fundación de la Universidad de Alcalá, y la colaboración de la Dirección General de Juventud, que presta el Albergue "Los Batanes", y del Parque de Peñalara, que facilita la infraestructura del terreno y la colaboración de los agentes forestales.

jueves, agosto 17, 2006

Noticia: Restos líticos neandertales en Cataluña

En el periódico español La Mañana se publica un resúmen de la campaña arqueológica realizada en la cueva La Cova Gran de Santa Linya, donde se encontraron restos de industria lítica neandertal y de sapiens arcaicos:

Santa Linya - Francesc Guillaumet 2006-08-16

La desaparición de los neandertales, una especie llegada del continente africano que se extinguió hace 40.000 años ante la aparición del homo sapiens, es uno de los principales retos a los que se enfrenta el mundo de la ciencia. La comarca de la Noguera cuenta con un enclave que puede aportar muchos argumentos para el estudio de este periodo histórico y que, por sus características, se erige como uno de los principales puntos de estudio de esta época. Se trata de la Cova Gran de Santa Linya, un yacimiento del paleolítico medio y superior que excava desde el año 2003 un equipo de la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB), dirigido por Rafa Mora y Jorge Martínez.

Las excavaciones, que realiza el Centre d’Estudis del Patrimoni Arqueològic de la Prehistòria, cuenta con el apoyo de Cultura y del Institut d’Estudis Ilerdencs. Los hallazgos aparecidos hasta el momento se han centrado principalmente en la recuperación de materiales creados por los neandertales y, más adelante, por el hombre moderno. Los arqueólogos que excavan este yacimiento saben de la existencia de estas dos especies porque el material lítico recuperado aparece de forma ordenada. En la parte inferior del yacimiento, la que corresponde al paleolítico medio, aporta instrumentos líticos que corresponden a la industria típica de los neandertales. Por contra, en la parte superior de la Cova Gran son comunes los utensilios creados por el homo sapiens durante el paleolítico superior.
El equipo de investigación que trabaja en la Cova Gran de Santa Linya, considerado el mayor yacimiento en cueva de Catalunya, explica que tanto neandertales como sapiens elaboraron sus utensilios a través del sílex, la materia básica en el paleolítico y cuya industria es abundante en la Noguera y en toda la zona del Prepirineo. Lo que ya no es tan habitual, según destaca Jorge Martínez, es que los niveles en los que aparecen los materiales del paleolítico medio (neandertales) y paleolítico superior (homo sapiens) se encuentren tan próximos. El equipo de la UAB subraya que este hecho permite apuntar que no debió transcurrir mucho tiempo entre la desaparición de los neandertales y la irrupción del homo sapiens. De hecho, durante la segunda campaña de excavaciones de esta cueva se hallaron unos materiales correspondientes al hombre de neandertal pero con características que apuntaban a la industria del homo sapiens. Por esta razón –y como publicó LA MAÑANA en aquel momento– se estudió la posibilidad de que ambas especies pudieran coexistir en esta zona. La hipótesis, aún no confirmada, se basa en el hecho de que los neandertales pudieran imitar la industria del homo sapiens –mucho más elaborada– a través del proceso que se conoce como aculturación.
Actualmente, el equipo de la UAB está elaborando un marco cronométrico para determinar cual es la distancia temporal entre los sedimentos que contienen materiales del paleolítico medio y del paleolítico superior. Para tal fin se emplearán distintos métodos de datación, como el carbono 14, la termoluminiscencia, las series del Uranio y otras técnicas que permitirán conocer cuando fueron abandonados estos materiales.
Pero la Cova Gran también permite conocer otros aspectos de la vida de estos seres humanos que vivieron en esta zona de la Noguera hace más de 40.000 años. Neandertales y homo sapiens vivieron en unas condiciones climáticas críticas y, según se desprende de las excavaciones realizadas, seguramente explotaron de forma distinta los recursos que se encontraban entre el Montsec y las cuencas del Noguera Pallaresa y Ribagorçana.
La manera cómo gestionaron estos recursos que les proporcionaba la naturaleza –como los ciervos o los caballos, elementos básicos para su subsistencia– se constituye como unas de las vías indirectas para analizar si los neandertales entraron en declive ante la llegada del homo sapiens por unos recursos que en principio no tenían porqué ser abundantes.
En la Cova Gran de Santa Linya también se han hallado por primera vez elementos ornamentales, como caracoles marinos que el homo sapiens perforaba formando colgantes. Estos adornos implican, además del gusto estético, la necesidad de la especie para expresar su identidad. Jorge Martínez concluye que este hecho denota la aparición de sociedades regidas por principios comunes a las de nuestro mundo cotidiano, pues estos seres son nuestros ancestros directos inmediatos.

sábado, agosto 12, 2006

Noticia: Restos neandertales en la Sima de los Huesos

El periódico español El Faro de Murcia resume el resultado de la campaña arqueológica de este año en la Sima de las Palomas, yacimiento ubicado en la región de Murcia, España.
Al parecer encontraron restos óseos de neandertal y utensilios de su industria lítica característica, el Musteriense. Dice el diario:
"...el profesor Michael Walker, director de las excavaciones de la Sima de las Palomas, mostró los hallazgos de este año: un premolar de adolescente y dos dientes, y un incisivo y un canino de niño Neanderthal con un período de antigüedad de más de 40.000 años. Además, se presentó un hueso del codo con su articulación y la cabeza de un fémur, encontrados en 2005 y limpiados de impurezas este año. Así como falanges de una pantera y utensilios del Musteriense."
El periódico digital Nueva Linea también publicó datos sobre esta campaña:

Hallan 30 nuevos fragmentos de huesos de neandertales en la Sima de las Palomas.
El director de la excavación, Michael Walker afirma que tardarán meses en limpiar los restos encontrados en el yacimiento.


El equipo que trabaja en las excavaciones paleoantropológicas de la sima de las Palomas, en Torre Pacheco, las segundas más importantes de la península tras las de Atapuerca (Burgos), ha hallado 30 nuevos fragmentos de huesos, probablemente de neandertales que habitaron la zona hace unos 35.000 años.


MICHAEL Walker, director de la excavación con algunos de los restos hallados.


Según dijo ayer el director de la excavación, Michael Walker, los huesos “pertenecen probablemente a la pierna y al pie de un solo hombre” y se necesitarán “meses de trabajos de limpieza para aislarlos y averiguar su antigüedad real porque están encostrados” en sedimentos de tierra. “Es poco probable que se encuentre el resto de la osamenta del individuo, porque los trabajos de minería que se realizaron en el lugar a principios de siglo destrozaron algunos sedimentos”, añadió.

viernes, agosto 11, 2006

Noticia: Restos neandertales de 30 mil años en Asturias

Dos periódicos españoles se hacen eco de la última campaña a la cueva asturiana La Güelga, en Cangas de Onís, durante la cual encontraron restos de industria lítica neandertal y una muela de mamut. Dice el diario El Comercio Digital:

Los hallazgos encontrados durante el pasado mes de julio por el equipo que dirige el arqueólogo y director de la UNED en Asturias, Mario Menéndez, están permitiendo confirmar su teoría: «Que los neandertales vivieron más tiempo de lo que se considera como fecha oficial».
Se refiere a la última campaña de excavaciones en la cueva de La Güelga. Sigue el mismo periódico:

Su trabajo ya terminado, que se prolongó a lo largo de cerca de un mes, también ha servido para constatar que La Güelga fue residencia habitual de los neandertales y que en ella fabricaban sus herramientas de piedra.

La zona en la que han trabajado en el último mes corresponde a la parte alta de la cueva, una zona que se comenzó a investigar en el año 2000. En campañas anteriores, en este lugar se encontraron restos del tránsito del Paleolítico Medio al Paleolítico Superior, entre 29.000 y 36.000 años antes de la actualidad. En ese periodo es, precisamente, cuando se produce el tránsito de la cultura Musteriense, con el hombre del Neandertal, a la cultura Auriñaciense, lo que sería el primer hombre moderno. En este tránsito está la importancia del yacimiento, puesto que, gracias a las investigaciones, se ha descubierto que en La Güelga llegaron a convivir en el mismo tiempo las dos culturas. Algo que, según explica Menéndez, «se ve en muy pocos lugares».
En otro periódico español, La voz de Asturias, se habla sobre las evidencias de un clima polar en esa zona para hace 20 mil años:

Lo que hoy es Asturias vivió hace 20.000 años bajo una ola de frío polar, en un ambiente siberiano, lo que favoreció la proliferación de flora y fauna propias de ese clima. Es la conclusión a la que ha llegado Mario Menéndez, profesor del departamento de Arqueología y Prehistoria de la Universidad Nacional de Educación a Distancia (UNED) en Madrid, director de la UNED en Asturias y director del proyecto de investigación sobre los últimos neandertales en el valle del Sella.
[...]
Pero el descubrimiento estrella de la excavación, según los científicos, ha sido el hallazgo de un trozo de muela de mamut.

Restos de este tipo son casi inexistentes en la península Ibérica y su importancia radica, además, en que demuestran la existencia del citado «ambiente siberiano» hace unos 20.000 años. La Güelga se confirma así como uno de los yacimientos arqueológicos del Paleolítico medio y superior más importantes de Asturias. La cueva es, desde hace quince años, una de las fuentes arqueológicas neandertales más preciadas por los investigadores.

jueves, agosto 10, 2006

Entrevista: Carbonell habla del canibalismo del H. antecessor

El arqueólogo español Eudald Carbonell, codirector de las excavaciones en el proyecto Atapuerca, se prestó a una entrevista para Mundo Neandertal sobre los hallazgos de esta ultima campaña en Atapuerca (ver nota al respecto): los casos de canibalismo infantil del Homo antecessor.

Eudald Carbonell es profesor de la Universidad Rovira i Virgili de Tarragona, catedrático de Prehistoria. Trabaja en el yacimiento de Atapuerca, el más importante de España, desde 1978. Comenzó como colaborador y ahora es codirector del proyecto. Esos años vieron nacer de entre la tierra la nueva especie Homo antecessor.

Entrevista:

Mundo Neandertal: ¿Cuáles son las evidencias que sostienen el canibalismo infantil en Atapuerca recientemente anunciado en los medios? ¿Se han encontrado marcas de corte en los cráneos como en los casos de canibalismo en los neandertales?

Eudald Carbonell: Existen marcas de corte tanto en el esqueleto craneal como en el postcraneal; un 60 % de los restos fósiles presentan marcas.

MN: ¿De donde infieren que los restos canibalizados son de un grupo foraneo?

EC: Porque existen restos de homínidos canibalizados en varios niveles.

MN: ¿Por qué creen que el canibalismo del Homo antecessor era una práctica más cultural que gastronómica?

EC: La hipótesis que planteamos es la de una fuerte competencia por ocupar la Sierra, de manera que la utilización del canibalismo cultural como estrategia podía permitir que los grupos instalados hallaran una forma de disminuir la competencia eliminando las crías de los grupos que llegaban al territorio.

MN: ¿Por qué cree usted que sólo se encontraron restos de niños?

EC: Hay también restos de algún individuo joven.

MN: ¿Los restos están asociados a algún tipo de fauna?

EC: Sí.

MN: ¿A qué homínido atribuyen los restos de talla encontrados (30 mil años de antigüedad)?

EC: No lo sabemos aún a ciencia cierta

MN: ¿Se han encontrado restos de neandertales en esta campaña?

EC: No

martes, agosto 08, 2006

Noticia: El Châtelperroniense sería autóctono

La tecnología lítica Châtelperroniense, de los neandertales, siempre se creyó que había sido influida y producto de la influencia que los Homo sapiens llegados de Oriente tuvieron sobre los neandertales. Un nuevo paper, de João Zilhão y colegas indica que no habría sido así, sino que el Châtelperroniense sería autóctono, una continuación del Musteriense, y que habría precedido al Auriñacience, y sin recibir influencia de este, ya que ambos se originaron en diferentes períodos.

Este paper se centra en el estudio del sitio tipo del Châtelperroniense, que es la cueva Fées at Châtelperron. Según los científicos en ella se habrían producido diferentes palimpsestos y es por eso que se pueden ver artefactos líticos del Châtelperroniense y el Auriñacience en un mismo estrato.

La acción climática y de los animales carnívoros habrían sido los causantes de semejante mezcla, y no neandertales o sapiens que vivieran allí. Zilhão y colegas defienden que no hubo residencia humana en esos sitios, sino que sólo eran fruto de restos dejados por humanos que estuvieron de paso por allí y también de la ocupación de la cueva por animales carnívoros.

Los científicos concluyen que al poder otorgar la autoría de los restos Châtelperroniense a los neandertales, esto hablaría de una sofisticación cognitiva en ellos, ya que ellos mismos habrían originado esos refinados artefactos en el Paleolítico Superior, y no por influencia de los Homo sapiens arcaicos.

Mas lecturas:

- Blog del paleoantropólogo John Hawks (en inglés, tiene buenas opiniones sobre el paper)

- Zilhão J, d'Errico F, Bordes J-G, Lenoble A, Texier J-P, Rigaud J-P. 2006. Analysis of Aurignacian interstratification at the Châtelperronian-type site and implications for the behavioral modernity of Neandertals. Proc Nat Acad Sci USA 103:12643-12648.