martes, diciembre 30, 2008

La retirada de los neandertales de Europa está relacionada con la expansión de los Homo sapiens

Según un nuevo estudio la retracción de los neandertales hacia el sudoeste de Europa no se debe a un cambio en el clima, ni a un cambio en la adaptación, sino que sería concurrente con la expansión geográfica de los Homo sapiens, lo que indicaría que la extinción neandertal se debería a una pérdida en la competencia por el espacio.

Cráneo sappiens y neandertal El estudio en cuestión es un enfoque multidisciplinario entre arqueólogos, paleoclimatólogos y ecólogos realizado por investigadores franceses y estadounidenses. Fue publicado en la revista PLoS ONE.

Una de las posturas más aceptadas hoy en día para la dasaparición de los neandertales es que sufrieron mucho los rápidos y constantes cambios climáticos que comenzaron hace unos 40 mil años. Este nuevo estudio iría contra esta postura.

Lo que han realizado los investigadores dirigidos por William E. Banks, es una reconstrucción de las condiciones climáticas durante el período en que los neandertales desaparecieron y los sapiens llegaron a Europa. Con una simulación por computadora, realizaron cientos de modelos para probar y evaluar cómo podrían haber sido las condiciones en las que vivieron estas dos especies durante lo que se conoce como Greenland Interstadial 8, período que va de hace 38 mil a 36 mil años antes del presente.

Así pueden evaluar si el nicho ecológico de cada yacimiento arqueológico de ese período permaneció igual, o si se contrajo o si se expandió.

De este modo pudieron ver que los neandertales no deberían haber sufrido por los cambios climáticos que se dieron en esa época, porque sus nichos ecológicos no se habría visto afectados.

Pero en el registro arqueológico no se ve eso, sino que se ve una retracción de los neandertales. Que según los autores no estaría explicada por un cambio climático, ya que ellos pueden ver en sus simulaciones de computadora que se da una expansión en los nichos ecológicos en los que vivían los últimos neandertales. Así que si descartamos el clima, hay que buscar otro factor.

Ellos concluyen entonces que la población neandertal encontró su refugio último en el sur de lo que hoy es España. Donde evitaron estar en competencia directa con los Homo sapiens.

Pero el asunto es que los autores del estudio realizan no tienen en cuenta que sapiens y neandertales convivieron en Medio Oriente durante muchos miles de años antes de que los sapiens entrasen en Europa. Y allí no se vio la retracción que ven los autores en la Europa de hace 36 mil años. Pecan de eurocentrismo.

Tampoco hay que olvidar los cambios drásticos que se vieron justo en el período anterior, alrededor del año 40 mil, cuando se produjo una super erupción que afectó la flora, fauna y clima de gran parte de Europa, justo la que los neandertales abandonarían luego. Todo esto junto con un evento climático llamado Heinrich Event 4, durante el cual se dieron cambios rápidos y repetidos en el clima, con períodos de mucho frío y aridez. Esto no extinguió a los neandertales, ya que seguían vivos luego, pero sí redujo drásticamente su población.

Así y todo es una interesante hipótesis, que aporta muy buena información para descartar la extinción por un cambio climático. Pero no se tiene por qué cerrar a la competencia por el nicho ecológico. Ya que esa retracción neandertal frente al avance sapiens podría también explicarse por otra de las teorías en boga sobre la desaparición neandertal, que es que fueron absorbidos genética y culturalmente por los humanos modernos. Algo que los autores no mencionaron ni tuvieron en cuenta.

Referencia

Banks WE, d'Errico F, Peterson AT, Kageyama M, Sima A, et al. Neanderthal Extinction by Competitive Exclusion. PLoS ONE, 2008; 3(12): e3972 DOI: 10.1371/journal.pone.0003972

viernes, diciembre 26, 2008

Entrevista con Carles Lalueza-Fox sobre el grupo sanguíneo neandertal

A cuento de la noticia que acabamos de publicar sobre la prueba que se ha conseguido de un grupo sanguíneo dentro del genoma neandertal, nos pusimos en contacto con Carles Lalueza-Fox, que amablemente nos ha facilitado los artículos y nos ha respondido algunas preguntas. Lalueza-Fox es doctor en biología y se especializa actualmente en técnicas de recuperación de ADN de restos fósiles, y en especial de genética evolutiva neandertal.

image Mundo Neandertal: Al haber descubierto que los neandertales tienen el gen ABO, ¿significa esto que los neandertales podrían haber tenido cualquiera de los otros grupos sanguíneos que tenemos nosotros hoy en día?

Carles LF: De hecho, se sabia por datos de secuencia del gen ABO en humanos actuales que la antigüedad de los tres alelos (A, B y O) era bastante grande, de entre 3 y 1 millon de años.

El alelo mas antiguo es el A, de hecho el O deriva de una mutación que inactiva el gen y que originalmente era un linaje A. Nuestro trabajo es una constatación empírica de que la delecion 261 del exon 6 que determina los linajes O ya estaba presente hace medio millón de años, en los antepasados comunes de humanos y neandertales, pero no podemos descartar que no tuvieran las otras variantes.

MN: ¿Podría tan sólo expresarse ese grupo sanguíneo en los neandertales? Y si es así, ¿qué implicaría? Especulando, ¿que tengan un grupo que los podría haber protegido más de enfermedades severas qué indica?

Carles LF: Logicamente, no podemos saber si todos eran O; dado que sabemos que tenían una baja diversidad genética y que habían pasado por un gran cuello de botella demográfico, podemos especular que quizás las otras variantes se habían perdido por deriva genética.

No sabemos si el hecho de ser O es debido a que habían sufrido algún tipo de presión selectiva asociada a algún patógeno del pasado (los O no tienen antígenos en la membrana de los glóbulos rojos y además tienen de forma natural, anticuerpos anti A y anti B) o simplemente es una cuestión de azar (es decir, los antepasados de los neandertales que pasaron por el cuello de botella eran por azar del grupo O).

MN: ¿Se han realizado estudios de este tipo en sapiens de la misma época que los neandertales?

Carles LF: No, seguimos sin tener prácticamente datos de los sapiens contemporáneos. En parte esto es debido a que con los neandertales podemos controlar mejor la contaminación. Por ejemplo, en las mismas reacciones hemos recuperados marcadores de cromosoma Y y del ADN mitocondrial, que podemos distinguir entre humanos y neandertales, y que nos han permitido constatar una contaminación humana residual o incluso nula en algunos marcadores. Esta aproximación metodológica no es posible todavía en cromañones.

Dos neandertales de El Sidrón tenían el grupo sanguíneo O

Dos adultos neandertales que vivieron hace unos 43 mil años en El Sidrón, eran del grupo sanguíneo O. Esto significa que tenían uno de los cuatro grupos sanguíneos que existen hoy en día entre los Homo sapiens.

anciano neandertal Conocer la evolución de los grupos sanguíneos en especies fósiles es de gran ayuda para comprender cuales han sido las fuerzas selectivas han modelado la evolución de los homínidos. Y determinar en que momento y circunstancias de la historia evolutiva de los seres humanos han surgido las variantes genéticas que determinan los diferentes grupos sanguíneos puede ayudar a determinar su relación con determinados agentes patógenos del pasado.

El estudio fue coordinado por Carles Lalueza-Fox (a quien pudimos entrevistar sobre el tema aquí) del Instituto de Biología Evolutiva de Barcelona, en la parte del estudio genético, y Antonio Rosas, del Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid y responsable de la investigación paleoantropológica de El Sidrón, ha excavado los fósiles.

Los seres humanos de hoy en día tenemos tres variantes del sistema genético ABO que determinan cuatro grupos sanguíneos diferentes: el grupo A, el B, el AB y el O. El grupo O podría implicar tener más resistencia a algunas enfermedades como por ejemplo la malaria severa, ya que los glóbulos rojos de este grupo no tienen antígenos en su membrana, estos últimos son moléculas capaces de provocar una reacción inmunológica.

Los investigadores españoles han logrado recuperar fragmentos del gen AB0 en dos individuos distintos de El Sidrón, descubrieron que tienen la misma mutación que provoca el grupo sanguíneo O en los humanos actuales.

Según los autores el hecho de que al menos algunos neandertales fueran del grupo O podría indicar que estaban adaptados a algún patógeno con el que habrían entrado en contacto durante su larga permanencia en Eurasia. No se sabe por ahora qué patógenos eran esos, pero lo más probable es que no fuesen los mismos de hoy en día.

Lo interesante de todo esto es que tanto neandertales como sapiens comparten esta mutación para el grupo 0, lo que debe haber sido heredado de un antepasado común. Como ya ha evidenciado la genética, ese antepasado común se remonta a unos 400 mil años.

“¿Cuándo se produjo esta mutación? No lo sabemos con seguridad pero debió producirse entre la separación de chimpancé y humanos (hace unos 6-7 millones de años) y el mencionado antepasado común que vivió hace más de medio millón de años.”, dicen los autores.

Algo para destacar también es el protocolo para la extracción limpia de huesos fósiles –es decir, libres de toda contaminación con ADN moderno- que se desarrolla en la excavación de El Sidrón, donde se han extraído diferentes fragmentos de hueso prácticamente libres de contaminación. La contaminación por ADN humano moderno (por ejemplo, el ADN de los excavadores e investigadores) es uno de los grandes problemas que merman la fiabilidad de los estudios de ADN antiguo. A parte de los rigurosos controles de laboratorio, el equipo de El Sidrón desarrolla desde el mismo trabajo de campo el llamado “protocolo de extracción limpia”, que ha sido recientemente publicado en el Journal of Human Evolution.

El mencionado “protocolo de extracción limpia” es único y marca un antes y un después en los métodos de excavación arqueo-paleontológica. Entre otras razones, esta ha sido una de las causas por la que el El Sidrón participa en el prestigioso Proyecto “Neandertal Genome”, dirigido por Svante Pääbo del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva (Leipzig, Alemania).

Referencia

Lalueza-Fox C, Gigli, E., de la Rasilla, M., Fortea, J. Rosas, A., Bertranpetit, J. and Krause, J. Genetic characterization of the ABO blood group in Neandertals. BMC Evolutionary Biology.

lunes, diciembre 22, 2008

“Neandertales y sapiens comparten el 99,5% del genoma, son prácticamente idénticos”

En el periódico Tercera Cultural le han realizado una interesante entrevista a Carles Lalueza Fox, investigador especializado en el estudio del pasado evolutivo humano a partir del ADN tanto nuclear como mitocondrial, les dejo aquí un extracto de lo más interesante en materia paleoantropológica.

TC: Existen numerosas polémicas referidas al árbol evolutivo humano. Hay autores que afirman que Homo habilis, por ejemplo, en realidad no puede ser considerado humano. ¿Reordenarán los estudios genéticos la historia de la humanidad? ¿Se logrará un árbol aceptado unánimemente por todos los científicos?

Carles Lalueza Fox: Siempre habrá científicos que disputarán a otros la topografía del árbol humano, en parte porque es una forma de justificar su existencia (la del propio científico que discrepa, quiero decir). Los nombres que demos a las cosas no es la parte importante del debate, eso no lo sabremos nunca (porque nuestra definición de especie es de tipo biológico), pero en sí no tiene más interés. El proyecto genoma neandertal cambiará la historia de la evolución humana, porque proporcionará una referencia evolutiva más cercana en el tiempo a nosotros que la del chimpancé (de cuyo linaje nos separamos hace entre 6 y 7 millones de años) y permitirá saber exactamente qué variantes génicas son únicas de nuestra especie, y cuáles estaban compartidas con los neandertales. Tendremos, por vez primera, una definición objetiva de ser humano.

TC: ¿Los neandertales cuidaban a los enfermos y enterraban a los muertos? Sorprende también el tamaño cerebral de los neandertales (aunque como advierte en el libro citado, no hay que confundir tamaño y complejidad). ¿Cree que entre sapiens y neandertales existen numerosas coincidencias? ¿Se decanta por alguna hipótesis para explicar la desaparición de los neandertales?

Carles Lalueza Fox: Neandertales y sapiens modernos compartirán cerca del 99,5% del genoma. Serán prácticamente idénticos. Tengo la sospecha que también en genes importantes en aspectos cognitivos que creemos exclusivos de nuestra especie. Creo que las diferencias radicaran al final en algunos genes implicados en aspectos fisiológicos, en rutas metabólicas, inmunitarias, etc., pero no en grandes módulos funcionales cerebrales. Esto es lo que nos gustaría, pero creo que no va a ser así. Sobre la extinción, tenemos evidencias de que tenían un tamaño efectivo muy pequeño, y que sus poblaciones eran dispersas y formadas por pequeñas unidades familiares. Una demografía ligeramente diferente de los cromañones (que formaban grupos mayores y redes sociales más extensas), habría acabado con los neandertales sin necesidad de recurrir a procesos más espectaculares, como el genocidio directo.

TC: No es posible encontrar fósiles de subjuntivo, como afirma Antxon Olarrea, La genética, sin embargo, parece que puede dar con alguna clave sobre el lenguaje y su aparición, en relación con genes como FOXP2. ¿Cuál es en la actualidad la hipótesis más plausible referida al momento en que apareció el lenguaje? ¿Hablaban los neandertales? El lingüista Juan Uriagereka sugiere que el lenguaje pudo aparecer por una infección vírica. ¿Qué opina sobre estas elucubraciones?

Carles Lalueza Fox: La idea de que para estudiar algo, tenemos que tener y tocar su evidencia física, es anacrónica. Nosotros hemos investigado el color del cabello de los neandertales a través del principal gen implicado en este carácter, el MC1R y nunca se han encontrado cabellos de neandertal. Lo mismo ocurre con el lenguaje. Conocemos ya varios genes implicados en la estructuración neuronal de las áreas cerebrales implicadas en el lenguaje. El FOXP2 es uno de los más importantes, aunque en realidad actúa activando la expresión de otros, como el recientemente descubierto CNTNAP2. Sabemos que el FOXP2 está entre el 5% de los genes más conservados entre los vertebrados, algo extraordinario que denota la importancia de su función. Por otra parte,  ha sido modificado con dos cambios funcionales entre humanos y el resto de primates, y ahora sabemos que compartimos estas modificaciones con los neandertales. Estos cambios funcionales no pueden ocurrir por nada, tienen que representar una gran ventaja selectiva para que hayan provocado el arrastre selectivo (es decir, un rastro de baja diversidad) que se observa en las cercanías del gen. La inferencia más plausible es que no sólo los neandertales, sino también los antepasados comunes de ambas especies, ya poseían lenguaje. Quizás se trata de un protolenguaje, pero claramente tiene que ser algo que representa una ventaja selectiva. Hubiera sido bonito que esta capacidad, que algunos perciben como tan elevada, sublime y extraordinaria, fuera exclusiva de nuestra especie, pero creo que no va a poder ser. Nuevamente, se trata de una concepción a priorística de lo que nosotros consideramos que tiene que ser exclusivo humano.

TC: En caso de que se lograra desarrollar la tecnología que permitiera revivir a los neandertales, ¿habría que contemplar alguna razón para detener este experimento?

Carles Lalueza Fox: Técnicamente, nunca será posible revivir una especie extinguida, por la desaparición de todo el mecanismo celular que controla y ayuda en la expresión del ADN (únicamente recuperamos el mensaje genético). Se pueden crear transgénicos con animales de laboratorio, por ejemplo, neandertalizando ratones, de la misma manera que se humaniza ratones para estudiar infinidad de rasgos y de enfermedades humanas. Esto no plantea problemas éticos. Si lo que propones es aprovechar la célula de un humano para insertar genes neandertales y convertir esto en un embrión quimérico, obviamente, este experimento no pasaría por ningún comité ético y sería irrealizable.

sábado, diciembre 20, 2008

Hace 2 millones de años nuestros antepasados ya vivían en cuevas

En el imaginario popular el hombre prehistórico y nuestros antepasados homínidos, era un cavernícola, o sea que vivia en cuevas, pero no hay pruebas de que haya sido así siempre. Ahora han descubierto la evidencia más antigua de habitación de cuevas, en Wonderwerk, Sudáfrica.

herramienta lítica de hace 2 millones de años Allí investigadores de la Universidad de Toronto, Canadá, descubrieron herramientas líticas en el nivel más bajo de la cueva, que se cree podría estar datado en 2 millones de años. Las evidencias geológicas apuntan a que las herramientas fueron dejadas allí y no llevadas por algún agente natural.

La cueva de Wonderwerk viene siendo investigada dese los años 40 del siglo XX. Tiene unos 130 metros de largo desde la entrada hasta el fondo. Mediante una combinación de métodos de datación, se ha podido saber que la edad del nivel inferior de la cueva es de 2 millones de años. En ese nivel se han descubierto unas pocas y pequeñas herramientas líticas. No se han descubierto fósiles homínidos.

Esto llevaría a la evidencia más antigua de ocupación intencional de una cueva por parte de nuestros antepasados homínidos. Para esta época, en Sudáfrica había varias especies homínidas que podrían ser candidatos a ser los autores. Para los autores del hallazgo el candidato más probable es Homo habilis.

Las herramientas más antiguas descubiertas hasta ahora tienen 2,4 millones de años, y fueron recuperadas en Etiopía.

Fuente: Sciencedaly

jueves, diciembre 18, 2008

Los Homo floresiensis representan una nueva especie, ya fuera de dudas

Un nuevo estudio sobre el famoso fósil del Homo floresiensis, o el Hobbit de Flores, ya no dejaría dudas de que se trata de una especie distinta de los Homo sapiens.

image El nuevo estudio, realizado por Kieran McNulty y Karen Baab, ha aportado nuevas pruebas de que el Hobbit de Flores es una especie distinta de la nuestra. Para ello han utilizado métodos de modelado 3D, mediante los cuales compararon las características del cráneo del LB1, con los de diversos humanos fósiles.

Homo floresiensis es el descubrimiento más excitante en los últimos 50 años”, dice McNulty. “Este espécimen tiene un cráneo que semeja algo que murió un millón de años atrás, y otras partes del cuerpo son parecidas a ancestros de hace tres millones de años, sin embargo vivieron hace relativamente poco, contemporáneos con los Homo sapiens”.

Los autores concluyen que claramente se trata de una especie distinta de la nuestra, pero que es de nuestro mismo género, Homo, si bien sería el más pequeño en cuerpo y cerebro. Los autores no descartan que pueda descender directamente de una especie más antigua que Homo erectus, como por ejemplo los Australopitecos, como ya se había dicho en alguna otra ocasión.

Se descarta totalmente una patología, ya que no es sólo el cráneo el que tiene un tamaño reducido, sino todo el cuerpo, y también porque se trata de varios individuos diferentes con las mismas características.

Este estudio es parte de un especial sobre el Homo floresiensis que publicará el Journal of Human Evolution.

Más en el blog de John Hawks

Fuente: Artículo mío publicado en Espaciociencia.

sábado, diciembre 13, 2008

Los neandertales utilizaban herramientas con mango 30 mil años antes que los H. sapiens

Hace unos 70 mil años, los neandertales usaban algo parecido al alquitrán para untar sus herramientas líticas, y así conseguir que se pegaran a algún mango o manija, según un nuevo descubrimiento en Siria, en el yacimiento Umm el Tlel.

Las puntas de piedra y lascas afiladas desenterradas en Siria desde el año 2000 contienen residuos de bitumen o betún, una sustancia adhesiva natural, en lugares donde habrían sido asegurados a algún tipo de manija o mango, según un grupo de arqueólogos dirigidos por Eric Boëda de la Universidad de Paris X, Francia.

Levallois flake no. 1780, con bitumen

El proceso de adjuntar una herramienta a un mango es conocido como "enmangue" en arqueología, y hasta ahora no había evidencias tan antiguas. Para los neandertales, recién se sabía que lo hacían hace unos 30 mil años, y Homo sapiens hace unos 40 mil. Por lo que esta sería la evidencia más antigua. Y sin duda es un descubrimiento muy interesante porque indicaría que los neandertales usaban lanzas con punta de piedra, y tal vez flechas en un período muy anterior a los Homo sapiens.

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Las herramientas líticas en sí, son de la tecnología típica neandertal de la época. Según los autores del estudio, publicado en la revista Antiquity, los neandertales usaban el betún tanto para luego crear mangos o manijas, como también para proteger la mano de quien usaba la herramienta.

El bitumen que utilizaban fue rastreado hasta un fuente que estaba a 40 kilómetros de donde fueron encontradas las herramientas líticas.

“Lo sorprendente para mí es que no hemos encontrado más evidencias como esta sobre hafting en neandertales”, dijo John Shea , de la Universidad de Stony Brook, Estados Unidos.

En Umm el Tlel se han descubierto más de 200 herramientas líticas con muestras de bitumen que pertenecen a 8 estratos del yacimiento datados en 71 mil años. Luego hay 15 estratos en los que no se ven muestras de bitumen en las herramientas, que los autores explican como un cambio en la cultura, como que cada estrato eran diferentes culturas. Ya que hace 42 mil años comienzan a aparecer nuevamente herramientas líticas con muestras de bitumen.

Vía Sciencenews

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viernes, diciembre 12, 2008

Los neandertales comían caracoles hace 60 mil años

A los neandertales les gustaban los caracoles, al menos a los que vivían en el actual Irak, en la cueva de Shanidar. Eso dio a conocer la arqueóloga Noreen Tuross, de la Universidad de Harvard en la misma conferencia que se dieron a conoce los detalles del Genoma Neandertal.

diente neandertal Los huesos neandertales de Shanidar fueron descubiertos hace varias décadas, pero Tuross los analizó y descubrió que no sólo comían carne, sino que tenían una dieta variada.

“No comían carne todo el tiempo”, dijo Tuross. “Así que ¿qué otra cosa podían comer? Yo creo que la respuesta es caracoles”. Esto lo dice porque era una comida alternativa que había en abundancia en la zona y en la época.

Tuross pudo darse cuenta de esto analizando la concentración de un tipo de átomo de nitrógeno en los huesos, que aumenta cuanto más alto está uno en la cadena alimenticia. En el caso de Shanidar, no lo tenían tan alto, lo que hace suponer que no comían carne únicamente.

Justamente una alta concentración de nitrógeno 15 es lo que llevó a pensar que los neandertales de Vindija, Croacia, comían mucha carne. Pero según Tuross los científicos no saben por qué ese isótopo de nitrógeno se concentra más en los máximos depredadores.

Según ella los neandertales de Gibraltar mostraron que tenían una dieta muy variada, así que habría que plantearse nuevamente la variabilidad dentro de los neandertales, y que ellos también podían ser tan omnívoros como los humanos modernos. 

Vía: Harvard

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miércoles, diciembre 10, 2008

De cuando se descubrió al primer Homo erectus en 1891

Gracias a una nueva herramienta de Google, que permite leer revistas antiguas, pude encontrar este fragmento que les traduciré a continuación, que habla sobre el descubrimiento del Pithecanthropus erectus, o sea el primer Homo erectus. El fragmento pertenece a la revista Popular Science de marzo de 1895, Vol. 46, núm. 41. Lo copio tal cual:

Descubrimiento de un “eslabón perdido”. El Dr. D.G. Brinton comunica a Science el descubrimiento, en estratos del Pleistoceno temprano de Java, de tres fragmentos de tres esqueletos, que nos introducen una nueva especie, un nuevo género y una nueva familia del orden de los Primates, Pithecanthropus erectus, ubicándose entre los simios y el hombre – en otras palabras, aparentemente aportaría el “eslabón perdido” que ha sido esperado desde hace tanto tiempo y tan ansiosamente. El material, dice el Dr. Brinton, “es suficiente para una comparación osteológica de cerca. La capacidad cúbica del cráneo es unos dos tercios la del humano promedio. Es distintivamente dolicocéfalo, unos setenta grados – y es pasmosamente norma verticalis como el famoso cráneo Neanderthal. El aparato dental sigue siendo del tipo de un simio, pero menos marcadamente que en otros monos. El fémur es singularmente humano. Esto prueba más allá de dudas que esta criatura caminaba constantemente en dos patas, y cuando estaba erecto tenía una altura similar a la de un varón humano. De las muchas diferencias que lo separan del más alto simio del más bajo humano se puede decir que están más cerca de estos últimos que de los primeros. El autor (Eugene Dubois, del ejército holandés) cree que los escalones de la genealogía inmediata de nuestra especie son estos: Prothylobates; Anthopopithecus sivalensis; Pithecanthropus erectus; y Homo sapiens. Esta serie nos lleva a la provincia India y a los aspectos sureños de la gran cadena del Himalaya, como la región donde nuestra división específica de la gran cadena orgánica tuvo lugar”.

Este fósil, que cambió la paleoantropología del momento, fue descubierto entre 1891 y 1892 por Eugène Dubois en Java, pero lo dio a conocer publicando un estudio en 1894.

martes, diciembre 09, 2008

Hace 40 mil años vivieron en Sima de las Paloma unos de los últimos neandertales

Otro yacimiento neandertal español aporta datos sobre los últimos neandertales de la Península Ibérica, y tal vez de toda Europa. Se trata de los cráneos neandrtales encontrados en el yacimiento Sima de las Palomas del Cabezo Gordo (Murcia).

“El objetivo fundamental de este estudio ha sido ofrecer pruebas más seguras por tres métodos de datación distintos [carbono 14, estimulación óptica del sedimento y uranio-torio)] de la presencia de neandertales en fechas relativamente recientes”, explica el profesor de la Universidad de Murcia, Michael Walker, coautor del estudio publicado esta semana en Proceedings of the National Academy of Sciences PNAS (todavía no disponible).

A su juicio, el método más conocido de carbono 14 no es del todo fiable porque queda poco carbono en el material orgánico de esa época, por lo que son necesarios otros métodos para corregir las fechas que ofrece, y así métodos geofísicos y geoquímicos afinan hasta acotar entre los 43.000 y 40.000 años de antigüedad.

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La certeza de las fechas obtenidas sería, según Walker, muy superior a la que se tiene, por ejemplo, respecto a los yacimientos de Gibraltar donde, se cree, vivieron neandertales hasta hace unos 30 mil años.

“No digo que sea el conjunto de neandertales más reciente, creo verosímil que otros sean posteriores, pero es el conjunto mejor fechado en Europa”, asevera Walker.

El artículo de PNAS se refiere también a otra de las grandes cuestiones abiertas sobre los neandertales: la posibilidad de que llegasen a mezclarse con los Homo sapiens .

Algunos de los restos hallados en el yacimiento murciano poseen rasgos anatómicos con aspectos propios de los humanos modernos. Walker plantea una de las posibles explicaciones para este refinamiento: “Los neandertales estaban mejorando sus utensilios y esto podría haber relajado ligeramente la presión sobre sus esqueletos, dándoles un aspecto más grácil”.

Otra de las opciones sugeridas por el estudio es que existiese un contacto con las poblaciones de sapiens del norte.

El experto en neandertales Antonio Rosas, del Museo de Ciencias Naturales (CSIC), subraya el interés del yacimiento murciano, pero no cree que llegue a demostrar esta última hipótesis.

“La variabilidad de los neandertales que han encontrado puede explicarse sin hibridación. Genéticamente, no hay datos que sirvan para afirmar que existió esta hibridación, y la separación genética entre los humanos modernos y los neandertales es muy antigua ”, apunta Rosas.

La incógnita comenzará a resolverse el año que viene. Casi con total seguridad, en 2009 se publicará el primer borrador del genoma del neandertal. Rosas, que colabora en el proyecto, cree que aunque el resultado de la secuenciación no dará una respuesta definitiva, “será contundente”.

Por ahora, el yacimiento asturiano de El Sidrón ha sido uno de los pocos en el mundo donde se ha encontrado ADN nuclear. Aunque todavía sin suerte, los investigadores de las Palomas también colaboran con los directores del proyecto para intentar proporcionarles material con el que trabajar. La búsqueda para desentrañar la causa del fatal destino del Homo neanderthalensis continúa.

Dentro de los otros científicos que firman el artículo hay varias figuras del mundo neandertal, como João Zilhão y Alistair Pike, y también Erik Trinkaus.

En la Sima de las Palomas se han descubierto más de 150 fósiles humanos que corresponden a diez individuos, a lo largo de los 13 años de explotación del yacimiento.

 

Fuentes en castellano: Público y Terra. En inglés: Bristol U, Eurekalert y Newswise

Referencia

- Late Neanderthals in Southeastern Iberia: Sima de las Palomas del Cabezo Gordo, Murcia, Spain Michael J. Walker, Josep Gibert, Mariano V. López, A. Vincent Lombardi, Alejandro Pérez-Pérez, Josefina Zapata, Jon Ortega, Thomas Higham, Alistair Pike, Jean-Luc Schwenninger, João Zilhão, Erik Trinkaus PNAS

Noticias sobre el Genoma Neandertal

La semana pasada hubo unas conferencias sobre evolución humana, y allí uno de los científicos involucrados en el secuenciamiento del Genoma Neandertal, contó sobre algunos pormenores del proyecto.

Ya se ha logrado secuenciar el genoma mitocondrial completo, pero este que están encarando es el nuclear, mucho más largo. Adrian Briggs, uno de los científicos del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, donde se está secuenciando el Genoma Neandertal, dijo que tomará otro año más o dos lograr completar el secuenciamiento del genoma nuclear entero.

Pero para fines de este año ya tendrán un “borrador”, con el cual podrán comenzar a comprender la biología de los neandertales.

Por ejemplo ya han podido saber que eran intolerantes a la lactosa, algo que no sorprende mucho, ya que los humanos se hicieron toleranres a los productos derivados de la leche luego de la domesticación de las vacas, hace unos 10 mil años. Al parecer no tienen una mutación asociada con el incremento de la fertilidad.

Para completar el proyecto Genoma Neandertal irán agregando más muestras de ADN neandertal. Ya que por ahora apenas si van por la mitad del Genoma de un único individuo.

Vía New Scientist

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lunes, diciembre 08, 2008

Top 10 de lo mejor en paleoantropología en 2008

Estamos en diciembre, mes en que todos se dedican a resumir el año, cómo nos fue, qué logramos, etc. Y obviamente es el mes de “lo mejor del año”. Así que nosotros realizaremos, como en 2007, un Top 10 con las mejores noticias de paleoantropología del año. Si les parece que dejé alguna afuera, opinen, esta es mi selección. Pero este año hago dos listas separadas, una para el descubrimiento de nuevos fósiles más interesantes del año (abajo de todo), y otra para las mejores noticias y estudios.

Top 10 de las mejores noticias paleoantropológicas de 2008

(el orden es puramente cronológico no de importancia)

1- El año de desmitificar a los neandertales (varias noticias)

Este año se han aportado muchos conocimientos sobre los neandertales que ayudaron a echar por tierra muchos mitos y a legitimarlos como homínidos inteligentes a la altura de los sapiens con quienes se encontraron. Se descubrió que los sapiens no eran superiores intelectualmente a los neandertales. También que tenían comportamiento simbólico, se descubrió que tenían más movilidad geográfica de lo que se pensaba, también que no sólo comían carne de grandes mamíferos terrestres, sino vegetales y mamíferos marinos en Gibraltar, así como animales pequeños, tortugas, en Valencia. Se desmintió el canibalismo neandertal en Krapina, Croacia.

2- Los Australopithecus afarensis tendrían un amplio dimorfismo

Uno de los debates más importantes sobre los Astrualopitecos es el nivel de dimorfismo que había entre ellos, o sea la diferencia de tamaño entre machos y hembras. Esto tiene directamente que ver con su comportamiento social, así que no es una cuestión de tamaños nomás.

3- El cráneo de Toumai sería aceptado en la familia de homínidos

En un nuevo estudio que se publicará próximamente en PNAS, Brunet ofrece nuevos datos que apoyan su hipótesis. Si se confirma que Toumai merece ser aceptado en la familia humana, el Sahelanthropus tchadensis –nombre propuesto por el investigador para la especie– sería el homínido más antiguo jamás hallado, ya que el análisis de datación le atribuye una edad de entre 6,8 y 7,2 millones de años.

4- El hobbit de flores era una especie aparte, según nuevo estudio

El debate principal en torno al Hobbit es si era una especie diferente a la nuestra, o si era un Homo sapiens con alguna patología, se habló de microcefalia y de cretinismo, aunque hasta ahora ninguna de las dos se ha probado fehacientemente. Pero un nuevo factor se unió al debate: se trata de los homínidos enanos de Palau, que son muy similares al Hobbit de Flores, pero son Homo sapiens pigmeos, sano. También se probó que desciende de Homo erectus, aunque algunos dijeron que era descendiente directo de Australopithecus.

5- Descubren H. sapiens arcaico que convivió con H. sapiens modernos en África

Paleoantropólogos españoles descubrieron un Homo sapiens arcaico en Tanzania que habría convivido con humanos más modernos. El fósil tendría 118 mil años, y fue desenterrado a orillas del actual lago Eyasi. Esto podría de manifiesto que la diversidad de nuestra especie es mucho mayor de lo que se pensaba.

6- Descubren punta de flecha de 60 mil años de antigüedad

Recientemente han descubierto tres piezas de hueso incluyendo una flecha que tendrían unos 60 mil años de antigüedad, lo que llevaría 20 mil años atrás la prueba más antigua del uso de flechas. Fueron descubiertas en la cueva Sibudu, en Sudáfrica.

7- El oído del Homo heidelbergensis

El escaneo por tomografía computada de un cráneo de Homo heidelbergensis ayudó a un grupo de científicos a reconstruir la estructura del canal del oído de este ancestro de los neandertales. El cráneo tiene 530 mil años de antigüedad, y fue descubierto en la Sima de los Huesos, en Atapuerca. Esto les permitió descubrir que tenían la posibilidad de ser unos charlatanes, si es que tenían lenguaje.

8- ADN mitocondrial neandertal secuenciado completo

Un equipo de investigadores alemanes y estadounidenses logró descifrar por completo la secuencia del genoma mitocondrial, el ADN transmitido por la madre, de un hombre de Neandertal a partir de un hueso fosilizado de 38.000 años, según un estudio publicado este jueves en Estados Unidos.

9- La infancia humana típica habría comenzado hace 1,2 millones de años, según un nuevo hallazgo

En Science se publica un hallazgo de lo más interesante, la pelvis más intacta de Homo erectus descubierta hasta ahora, datada en 1,2 millones de años. Los científicos la han reconstruido y han descubierto que los niños erectus de esos tiempos ya nacían con cerebros grandes, de lo que se deduce que ya en esos tiempos existía la infancia prolongada que tenemos los Homo sapiens.

10- Innovación tecnológica y cultural en Sudáfrica hace 70 mil años

Las evidencias anatómicas y genéticas sugieren que los humanos modernos (Homo sapiens) se originaron en África hace unos 200 mil años, pero recién hace entre 80 y 60 mil años se empieza a ver el comportamiento moderno.

Según un nuevo estudio para esa fecha comienza también el éxodo humano desde África hacia los demás continentes. Ese período se ha querido vincular con factores medioambientales antes, pero los autores del nuevo estudio dicen que eso no es suficiente. Ellos lo vinculan con la aparición de dos tecnologías e innovaciones de comportamiento en el sur de África, conocidos como las industrias Still Bay y Howieson's Poort.

Bonus Track: Descubren perro domesticado de hace 31,700 años

Nuestros inseparables amigos están con nosotros desde al menos 31,700 años, y es que un equipo internacional de científicos ha identificado al perro compañero más antiguo en una cueva de Bélgica. Hasta ahora el más antiguo era un perro encontrado en Rusia, hace 14 mil años (Eliseevich).

 

 

Top 10 Nuevos Fósiles

1- Descubren 57 restos óseos neandertales en El Sidrón, España

Se han descubierto 57 restos óseos en el yacimiento neandertal de El Sidrón, en Asturias, España.

Durante la última campaña, se descubrieron 57 restos óseos y también 30 herramientas líticas, y restos de fauna, según ha dicho el profesor Javier Fortea, director de excavaciones del yacimiento.

2- Restos de hogueras de hace 790 mil años en Israel

La habilidad de encender fogatas hace miles de años fue un factor clave para la migración de los nuestros antepasados homínidos de África a Eurasia, según investigadores de la Universidad Hebrea de Jerusalén, que han descubierto fogatas de hace 790 mil años.

3- Descubren restos de un cráneo de 500 mil años en Atapuerca

Cuentan en El País que el paleoantropólogos españoles han descubierto cuatro fragmentos de cráneo de los homínidos que vivieron en la Sierra de Atapuerca (Burgos) hace 500.000 años. "Son huesos delgados, seguramente de niña o de niño", dice Juan Luis Arsuaga, co-director de la excavación. Y han aparecido juntos en el yacimiento de la Sima de los Huesos.

4- Descubren cráneo de 700 mil años en Alemania

La agencia EFE dio a conocer una noticia muy interesante, al parecer un arqueólogo aficionado descubrió dos fragmentos de un cráneo humano que tendría una antigüedad de 700 mil años.

5- Descubren brazo homínido en Turquía

En Turquía descubrieron huesos de un brazo humano en una mina de travertino, cerca del pueblo Kocabaş, en el distrito de Denizli. Todavía no lo han examinado los expertos, según dice la noticia, pero creen que podría ser más antiguo que el Homo erectus descubierto en la misma región en 2002, y dado a conocer en diciembre del año pasado. Ese cráneo tenía 500 mil años de antigüedad.

6- Descubren mandíbula de pre neandertal de 250 mil años

Descubrieron una mandíbula de pre neandertal en una cueva pequeña de Servia que podría llegar a tener 250 mil años. Según su descubridora, Mirjana Roksandic, de la Universidad de Winnipeg, Canadá, se trataría de la evidencia más temprana de ocupación humana en al zona.

7- H. erectus de 500 mil años en Marruecos

Descubrieron una mandíbula completa de hace 500 mil años, en el yacimiento Thomas I, al sur de Rabat, Marruecos.

Los datos se conocen por un comunicado del Ministerio de Cultura, así que mucho no se sabe más que los restos fueron descubiertos por un equipo marroquí-francés, liderado por la profesora Fátima Zohra, del Instituto Nacional marroquí de Ciencias Arqueológicas y del Patrimonio (INSAP), y Jean Paul Raynal, director de investigaciones en el Centro Nacional galo de Investigación Científica (CNRS).

8- Dos nuevos yacimientos neandertales en Uzbekistan

Los restos neandertales más alejados de Europa eran desde 1938 los del fósil Teshik-Tash 1, descubierto en la cueva de ese nombre en Uzbekistan. A fines del año pasado se dio a conocer un estudio genético practicado a unos fósiles difíciles de identificar, que resultaron ser neandertales, que vivían en Siberia, en macizo montañoso de Altai. Pero ahora se han dado a conocer dos nuevos individuos neandertales de Uzbekistan, descubiertos en 2003 en las cuevas Obi-Rakhmat Grotto y Anghilak.

9- Nuevos fósiles de Homo erectus en Etiopía de hace 1,7 millones de años

Se trata de dos cráneos homínidos adultos, uno femenino y el otro masculino, con una datación de entre 1,5 y 1,7 millones de años. Fueron descubiertos en la formasión Busidima, en el estado de Afar, Etiopía.

También descubrieron un fragmento de cráneo adicional con una antigüedad de 1,24 millones de años. Los tres son atribuidos a la especie Homo erectus por sus descubridores (Simpson, S. W., Semaw S., Quade, J., Levin, N. E., Butler, R., Rogers, M. J., Holloway, R. L., Renne, P. R., Dupont-Nivet, G., Stout, D., Everett, M.).

10- Mandíbula de 1,2 millones de años en Atapuerca

Se dio a conocer en una carta de seis páginas a la revista Nature el descubrimiento de los restos humanos más antiguos de Europa hasta la fecha. Se trata de una mandíbula de hace 1,2 millones de años encontrada en la Sierra de Atapuerca.

jueves, diciembre 04, 2008

Tecnología lítica de avanzada que se creía del Homo sapiens sería 80 mil años más antigua

La mayoría de los paleoantropólogos cree que el Homo sapiens, se originó en África hace unos 200 mil años. Eso porque los restos fósiles de Homo sapiens más antiguos que se conocen tienen 195 mil años de antigüedad, los de Omo. Esos restos son los de un Homo sapiens primitivo, arcaico. O sea que si se va más atrás en el pasado ya veremos a otra especie, la que nos originó.

Por eso un nuevo estudio sobre herramientas líticas viene a complicar todo, ya que son herramientas que se creía pertenecían a Homo sapiens, por lo avanzadas, pero han sido datadas en 280 mil años.

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Es cuestión de debate si los humanos modernos se volvieron inteligentes en un gran salto o gradualmente fueron desarrollando su inteligencia superior. Este nuevo yacimiento abogaría por un camino largo.

Hace 1,7 millones de años, los Homo erectus, utilizaban hachas de mano y cuchillas de piedra. Una tecnología lítica que duró un millón de años. Con el tiempo dio paso a la tecnología conocida como Edad de Piedra Media, en África, que consistía en hojas más sofisticadas y puntas de lanzas.

Los paleoantropólogos asumieron que esta tecnología fue realizada por los humanos modernos, ya que la mayoría fue descubierta en yacimientos con dataciones alrededor de los 195 mil años, la fecha de los restos más antiguos de Homo sapiens.

Esto implicaría un gran salto cognitivo por parte de los humanos modernos, ya que produjeron una tecnología de avanzada apenas aparecieron en escena.

Pero no toda la evidencia apoya a esta teoría. En los 90 se descubrieron herramientas líticas de la Edad de Piedra Media, en el yacimiento Gademotta, en Etiopía, datado en 235 mil años. Esto implicaba que la tecnología era anterior al Homo sapiens, y que había estado madurando durante decenas de miles de años. Pero no se creyó mucho en las dataciones del yacimiento.

En 2002 se descubrió otro yacimiento igual, este en Kenya, llamado Kapthurin. Fue datado en 285 mil años, y también la mayoría de los investigadores no quieren aceptar una fecha tan tardía, obtenida con el método de datar llamado potacio argón.

Ambos yacimientos son parte del valle volcánico del Rift, el lugar donde nacieron tantas especies de homínidos.

Ahora, dos geocronólogos de la Universidad de Carlifornia, Leah Morgan y Paul Renne, han redatado los restos de Gademotta. Utilizando una técnica de datación considerada más efectiva y precisa, la de argón argón. Sus resultados fueron publicados en Geology, y dicen que los restos descansaban sobre un estrato datado en 280 mil años.

Una fecha similar a la de Kapthurin. Lo que indicaría, según los autores que las herramientas líticas habían sido creadas por una especie ancestral del Homo sapiens, intermedia entre ellos y los Homo erectus.

Hay algunos fósiles que podrían representar a estos ancestros que están datados entre 400 y 200 mil años.

Fuente: Science Más info en el blog de John Hawks.

miércoles, diciembre 03, 2008

Descubren arte paleolítico realizado en marfil de mamut

Vía El Mundo

Si Dios creó a Eva de una costilla de Adán, los cazadores de la Rusia paleolítica creaban figuras femeninas a partir de colmillos de mamut. Hace 20.000 años Rusia occidental era un paraíso terrenal poblado por mamuts y bisontes que constituían la dieta principal de los cazadores de la llamada cultura Konstenki-Avdeevo del paleolítico superior.

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En lo que va de década los arqueólogos rusos Hizri Amirjanov y Serguei Lev han encontrado en el yacimiento de Zaraysk, 155 kilómetros al sureste de Moscú, dos figuritas de mujer, un bisonte con las patas rotas y otros objetos cónicos tallados a partir de colmillos de mamut que conforman un raro y preciado tesoro para poder entender la dimensión artística y espiritual de nuestros antepasados.

La revista Antiquity acaba de publicar estos hallazgos realizados en los últimos años en el yacimiento de Zaraysk, una caja de sorpresas de la paleontología rusa destapada en 1980 donde se acumulan restos de una antigüedad de entre 22.000 y 16.000 años. El tallado de colmillos de mamut se halla en las encías mismas del arte prehistórico.

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«El significado del hallazgo reside en su rareza. No se trata de herramientas, que los arqueólogos encuentran a menudo en yacimientos de este tipo, si no de la manifestación de una cultura espiritual. Se trata de una de las primeras manifestaciones de arte creativo en este territorio y de un ejemplo de la imagen estética de nuestros antepasados», explica a elmundo.es Hizri Amirjanov, jefe del departamento de Edad de Piedra del Instituto de Arqueología de la Academia de las Ciencias de Rusia.

La mayor parte de los objetos están tallados en marfil de colmillo de mamut, materia prima que obtenían de sus trofeos de caza o bien de restos de ejemplares muertos. Los investigadores llaman la atención sobre el hallazgo de numerosos huesos de crías de mamut, prueba de que la caza se centraba en las presas más vulnerables.

El hallazgo de las dos venus de Zaraysk (una de 17 centímetros y otra inacabada de mayor tamaño) reabre el debate sobre si estas figurillas rechonchas (que se hallan diseminadas desde Siberia hasta España) simbolizan el culto a la fertilidad o son objetos votivos, juguetes o adornos. En los años 30 fueron halladas varias venus muy expresivas en la región de Voronezh, que se unieron a la colección extendida desde Europa del sur hasta los Urales.

La omnipresencia de estas venus paleolíticas (que cuenta con raros ejemplares incluso en Siberia) es para Amirjanov una manifestación de la primigenia unidad europea. «Yo diría que estas figuritas son el marcador de la unidad cultural de Europa en tiempos remotos. De Gaulle marcaba las fronteras de Europa desde el Atlántico hasta los Urales, pero la vida ya marcó esta frontera mucho tiempo atrás, hace 20.000 años», asegura.

La joya del descubrimiento es un bisonte también de marfil de mamut cuyo uso como objeto religioso ha sido documentado por los arqueólogos. Amirjanov explica que la figura era utilizada como totem en rituales mágicos anticipatorios antes de la cacería: primero imitaban la caza de la estatuilla, le rompían las patas, le pintaban el pecho con alguna pintura y luego organizaban funerales.

«Excavaron una fosa de 60 centímetros de diametro y 80 de profundidad, en cuyo fondo construyeron un pequeño podio en el cual colocaron la estatua y después la cubrieron con tierra», explica el arqueólogo.

En la feria para millonarios que se celebró el pasado fin de semana en Moscú había curiosos ajedreces con piezas de marfil de mamut. Salvando las distancias y los milenios, quizá sea el mismo instinto primitivo de la propiedad lo que mueve hoy al oligarca ruso a pagar hasta 150.000 euros por estas joyas únicas que sus antepasados fabricaban hace 20.000 años.