sábado, marzo 31, 2007

Nuevos datos sobre la reconstrucción del KNM-ER 1470

Gracias al Photoshop, John Hawks descubrió que la nueva reconstrucción del KNM-ER 1470, ha exagerado sus conclusiones. El rostro del KNMER 1470 no es tan prominente, tan salido hacia adelante, como Timothy Bromage alegaba. La nueva reconstrucción, hecha por computadora, no arroja mucha diferencia a la realizada por Ralph Holloway en los años 70. Sólo tiene un poco más de prominencia en el rostro, apenas 5 grados. Lo que, como ya dijimos en la otra entrada, no tiene por qué alterar el tamaño cerebral. La gran diferencia que se veía antes era porque a la imagen de la nueva reconstrucción la habían puesto con un ángulo diferente a la de la antigua, para que el rostro pareciera más prominente.

Imagen del folleto de Bromage

Después de la modificación de Hawks

jueves, marzo 29, 2007

La muñeca del hobbit de Flores niega que fuese un H. sapiens enfermo

La muñeca del hobbit de Flores, Homo floresiensis, podría hablar en favor de la posición que lo reconoce como una especie diferente. John Hawks nos cuenta en su blog sobre un interesante paper leído en las en las AAPA meetings y Paleoanthropology Society. Al final pego el abstract del mismo, pero les cuento sobre el resumen y conclusiones que sacó Hawks.

El punto básico de esta presentación es que el hobbit de Flores tiene los huesos de la muñeca muy diferentes a los del Homo sapiens. Para quienes no recuerden la disputa en derredor del hombre de Flores, están los que aducen que se trata de una nueva especie (los descubridores) y quienes dicen que es un Homo sapiens pigmeo, e incluso algunos le achacan enfermedades tales como la microcefalia.

Pero según este nuevo estudio los uesos asociados a la muñeca del LB1 (único ejemplar completo de hobbit), no se parecen a los del hombre moderno, y sí se parecen a la muñeca del famoso OH 7 (espécimen tipo de Homo habilis). Según Hawks, estos huesos en particular (Trapezoide, escafoide, y capitate), en el OH 7 son muy similares a los de los chimpancés y otros simios. La autora principal del estudio dijo que la forma de estos huesos se da en la décima semana del crecimiento fetal. Por lo cual si el LB1 tenía una enfermedad genética como la microcefalia que le dio un cráneo de humano moderno achicado también le debería haber dado una muñeca típica de Homo sapiens, que no es el caso.

Morphological affinities of the wrist of Homo floresiensis

M. Tocheri, W. Jungers, S. Larson, C. Orr, T. Sutikna, Jatmiko, E. Saptomo, R. Due, T. Djubiantono, M. Morwood

The shape of the trapezoid in Homo sapiens is derived in comparison to the shape in other primates. Whereas the trapezoid of nonhuman primates is shaped like a pyramidal wedge (the narrow tip is palmar while the wide base is dorsal), that of H. sapiens is boot-shaped, resulting from a radio-ulnar and proximo-distal widening of the palmar half of the bone. The human trapezium, scaphoid, capitate, and second metacarpal base exhibit a derived complex of features that correlates with the distinctive shape of the trapezoid. Current paleontological evidence indicates that this derived complex of features evolved as early as 800,000 years ago and is a synapomorphy of H. sapiens and Homo neanderthalensis. The Homo floresiensis type specimen (LB1) includes a trapezoid, scaphoid, and capitate, all well-preserved and non-pathological. These small carpals display none of the aforementioned shared, derived features of H. sapiens and H. neanderthalensis. Rather, these bones are morphologically identical to the conditions seen in all African apes and in Australopithecus afarensis. The trapezoid is wedge-shaped with a small, dorsally-placed facet for the capitate and a large, triangular-shaped facet for the scaphoid, while the capitate and scaphoid exhibit the morphology that is typically correlated with the primitive trapezoid condition. As might be expected, the scaphoid and os centrale of H. floresiensis are completely fused, which is a synapomorphy of Gorilla, Pan, and Homo. The primitive carpal morphology of H. floresiensis is not consistent with hypotheses of a congenital or developmental abnormality afflicting a modern H. sapiens. Rather, the evidence is more consistent with hypotheses that H. floresiensis is descended from a hominin ancestor that migrated out of Africa prior to the evolution of the shared, derived carpal morphology characteristic of H. sapiens and H. neanderthalensis.

Entrevista al genetista sueco Svante Pääbo

Hay una interesante entrevista al genetista sueco Svante Pääbo, líder del Proyecto ‘Genoma Neandertal’, que salió publicada en varios medios, pero en todos la cortaron, y resumieron, pude conseguir la original, que salió publicada el 26 de marzo por la agencia Colpisa. Ahí la tienen. Fijense que interesante lo que dice sobre el cruce entre neandertales y sapiens, y sus apreciaciones sobre la convivencia entre las dos especies.

Madrid, 26 mar. (COLPISA, Arantza Prádanos)

Es un genuino ‘Homo sapiens sapiens’ en busca de la otra gran especie humana, el neandertal, desaparecida hace unos 28.000 años. El genetista sueco Svante Pääbo lidera desde el Instituto Max Planck, de Leipzig, el Proyecto ‘Genoma Neandertal’, en el que se ha integrado el yacimiento asturiano de El Sidrón. La suya es una investigación con tres vértices: el perfil genético del neandertal es uno; los otros dos, el chimpancé y el hombre moderno. Todo ello para saber en qué momento cada especie siguió su propio camino evolutivo y qué es lo que hace único al ser humano.

Pregunta: ¿En qué momento se encuentra el Proyecto ‘Genoma Neandertal’?

Respuesta: Hemos demostrado que es técnicamente posible obtener ADN nuclear del neandertal. Todavía luchamos con algunos problemas técnicos. Hasta la fecha hemos secuenciado 12 millones de bases (de ADN) y el objetivo es llegar a 3.000 millones en un período de dos años.

P: ¿Qué tipo de problemas?

R: Cuando se estudian fósiles humanos como el neandertal, la contaminación del ADN con el ADN del hombre moderno, que llega a los fósiles con la manipulación, es muy difícil de detectar. Así que hay que analizarlo con mucho cuidado para evitar resultados erróneos o poco fiables. Además, también existe el riesgo de contaminación bacteriana, presente en los suelos de los que se sacaron los restos fósiles

P: ¿Cómo le miraron sus colegas científicos cuando anunció que pretendía secuenciar el genoma del neandertal?

R: Bueno, no sonó tan raro porque ya se había buscado ADN antiguo en momias, en mamíferos de la Edad de Hielo, mamuts desenterrados al fundirse el ‘permafrost’, y mi equipo había hecho pruebas de extracción de ADN en fósiles de osos de las cavernas para demostrar que la técnica es viable. La clave de todo esto es que desde hace unos dos años se dispone de la tecnología de secuenciación genómica. Aun así es complejo porque se trata de ADN muy antiguo, degradado, en fragmentos muy cortos y hay que pensar en las modificaciones químicas que se generan con el paso del tiempo.

P: El objetivo es conocer cómo era la otra gran especie humana, y también saber en qué nos diferenciamos neandertales y humanos modernos, ¿no?

R: Lo que pretende esta investigación es conseguir una herramienta para estudiar todas las diferencias que existen entre humanos y chimpancés. Ver las diferencias que hay, comparar al neandertal con esas diferencias y saber así en qué punto surgió la distinción del linaje neandertal, hace 500.000 años. Saber si es más parecido al hombre moderno, o más parecido al chimpancé, del que ambos nos separamos en algún momento entre hace 4 y 7 millones de años.

P: ¿Tiene ya alguna idea?

R: Aún no tenemos mucha información, pero por lo que hemos visto en Vindica (Croacia, hasta ahora principal yacimiento de estudio del Proyecto Genoma Neandertal), los neandertales parecen estar más cerca de nosotros de lo que creíamos.

P: ¿Hubo cruce genético entre neandertales y nuestros ancestros en el tiempo en que coexistieron?

R: Si ocurrió, no fue muy importante, en un porcentaje del 2 ó 3 % como máximo. Es más probable que hubiera más aportación del ‘homo sapiens’ a neandertales que al revés. Con este proyecto sí podremos medir nuestra contribución hacia los neandertales.

P:¿Cuál pudo ser el factor que dio ventaja evolutiva al hombre moderno?

R: No lo sabemos. En todo caso, los neandertales sobrevivieron durante 400.000 años, mientras que los humanos modernos tenemos una trayectoria de sólo 100.000 años, así que no sabemos si tendremos tanto éxito como especie como los neandertales tuvieron en su larga supervivencia. Probablemente tuvo que ver que el hecho de los humanos desarrollaron la tecnología muy rápido, desarrollaron capacidades lingüísticas... en fin, no lo sabemos.

Extinción

P: ¿Hay teorías sólidas sobre las razones de la desaparición de una especie tan avanzada?

R: No creo que lo sepamos nunca. Quizá los mataron físicamente y fue uno de los primero genocidios de la historia, pero también podemos fijamos en otras cosas. Los primeros humanos modernos fuera de África aparecieron en Oriente Medio hace unos 93.000 años, así que en esa zona podemos hablar de un período de coexistencia con el neandertal de unos 35 mil años. ¡Imagine si nos lo ofrecieran hoy! En fin, es un mensaje optimista, pero estas especulaciones dicen más de nosotros mismos, de nuestra visión de mundo, que de lo que pudo ocurrir en realidad.

P: ¿Eran muy diferentes los neandertales del Norte y del Sur de Europa?

R: Se ha obtenido ADN mitocondrial de 13 yacimientos fósiles distintos, de Este a Oeste de Europa, y no hemos encontrado grandes diferencias. En realidad, se parecen todos muchísimo a los humanos modernos.

P: ¿Hablaban?

R: Tienen que haber tenido algún tipo de comunicación, porque tenían una sociedad tan compleja como los humanos de aquella época. El lenguaje es una de las grandes ventajas del humano moderno.... El gen FOXP2, relacionado con la capacidad de hablar apareció bastante tarde en la Historia, a partir de la separación del mono. Pero no sabemos en realidad si existía esta diferencia.

P: ¿Qué espera de la incorporación de El Sidrón al Proyecto Neandertal?

R: El primer objetivo es secuenciar entre medio y un millón de bases de ADN fósil de El Sidrón, para ver las diferencias entre ese ADN neandertal con los monos, y compararlos con los resultados de Croacia. Si vemos que son similares, ambos tendrán relevancia en nuestro proyecto. Y si hay diferencias, tendremos que volver atrás y decidir cuál es más interesante. El Sidrón (43.000 años de antigüedad) es anterior a Vindica (38.000) y está más alejado de Oriente Medio, de donde vienen el ‘homo sapiens’, así que puede representar mejor a los neandertales que no se mezclaron con el humano moderno, que todavía no había aparecido por el norte de la península Ibérica.

domingo, marzo 25, 2007

Nueva reconstrucción del Homo rudolfensis

Un paleoantropólogo ha realizado una reconstrucción generada por computadora de un Homo rudolfensis y llegó a la conclusión de que es más parecido a un simio, de lo que se pensaba.

Timothy Bromage, paleoantropólogo de la New York University College of Dentistry, realizó la reconstrucción del cráneo de 1.9 millones de años, y descubrió que tenía un cerebro sorpresivamente pequeño y una mandíbula prominente, características comúnmente asociadas con los miembros de la familia homínida más antiguos, de hace unos 3 millones de años.

El Homo rudolfensis está caracterizado por el individuo KNM ER 1470, descubierto en 1972 por un miembro del equipo de Richard Leakey. En un principio se lo clasificó como Homo habilis, pero luego se creyó que se trataba de una especie aparte por tener características própias: volumen craneal mayor al del H. habilis, cara plana, etc. Pero según Bromage estas características vistas previamente, en la reconstrucción no serían tan aguzadas, lo que lo acercaría al H. habilis. Bromage dice que el rostro plano más cercano a nuestra propia especie, habría comenzado a desarrollarse en especies posteriores como el Homo ergaster y Homo erectus.

"El Dr. Leakey", dijo Bromage, "produjo una reconstrucción parcial basada en expectativas preconcebidas erróneas sobre la apariencia de los primeros humanos que violó los principios del desarrollo craniofacial". La reconstrucción de Bromage redujo la capacidad craneal del H. rudolfensis a la mitad de la nuestra, y esto los acerca a los Australopitecus más que al género Homo, dice.

Bromage desarrolló una reconstrucción de acuerdo a principios biológicos sosteniendo que los ojos, orejas y boca deben estar en relación mutua en los mamíferos. "Debido a que él no utilizó esos principios, Leakey produjo una recosntrucción que no puede haber existido en la vida real", concluyó Bromage.

Ralph Holloway, que trabajó con el KNM-ER 1470 en los 70, realizó en aquel tiempo una reconstrucción y arrojó un volumen cerebral de 752 cc. Dice que los huesos fósiles encajan perfectamente, y que el molde del cerebro fue realizado dentro de la s proporciones del cráneo. Holloway realizó el trabajo para Leakey y dice que recuerda muy bien que este cerebro del rudolfensis no es tipo simio, como dice Bromage.

Otros paleoantropólogos han protestado por el reducido tamaño cerebral que Bromage aduce, mientras que están de acuerdo con respecto a que la forma del rostro sí estaba mal reconstruida, pero Holloway dice que esto no debería afectar el tamaño del cerebro.


Fuente: Eurekalert

Una exposición mostrará en a huella neandertal en Asturias

Españoles a ver si se dan una vuelta por allí ;)

Una exposición mostrará en Cangas de Onís la huella neandertal en Asturias

Redacción, 25-03-2007

La Casa de Cultura de Cangas de Onís acogerá a partir del próximo día 3 de abril una exposición dedicada a los hombres de Neandertal y la huella que dejaron en Asturias, centrada especialmente en algunas de las cuevas localizadas en la comarca oriental.

La muestra pretende explicar quiénes eran y cómo vivían los grupos neandertales, que se extinguieron hace 30.000 años, tomando como referencia las excavaciones arqueológicas de la Cueva de la Güelga (Narciandi, Cangas de Onís), donde vivieron los últimos individuos de esta raza conocidos hasta ahora en Asturias.

La exposición ha sido organizada por la Universidad Nacional de Educación a Distancia (UNED) que lleva varios años trabajando en el estudio y excavación de la gruta de Güelga, que corresponde con el período final de los neandertales y el comienzo del hombre moderno.

En la organización de la exposición también colabora el plan Leader, Cajastur y otros centros de investigación que han aportado distintos materiales.

La exposición, que cuenta con reproducciones de restos de neandertales de la cueva del Sidrón (Piloña) y de otros yacimientos, podrá contemplarse después en otras zonas de Asturias, en concreto en Gijón a lo largo del próximo verano.

El horario de la exposición será de 10 a 13 horas y de 17 a 20, los días entre semana. Los sábados, domingos y festivos permanecerá abierta entre las 11 y las 13 horas.

jueves, marzo 22, 2007

El noveno neandertal de El Sidrón

Gracias a un comentario anónimo nos enteramos de esta noticia en el periódico La voz de Asturias, que si bien trata de lo mismo que dijimos en una entrada anterior, tiene para destacar un dato muy interesante que seguramente habrá pasado desapercibido para otros periodistas que cubrieron la entrada de El Sidrón en el proyecto Genoma Neandertal.

Durante la presentación, Antonio Rosas, paleobiólogo del CSIC, y científico a cargo del yacimiento El Sidrón, se refirió a 9 individuos hallados en la cueva, y hasta ahora sólo se conocían 8. Rosas dijo esto sobre el noveno: "Sería el adulto número cinco, al que hemos asignado un sexo femenino. Para hacerlo, la mejor manera es tener una pelvis o el cráneo, pero en este caso, sólo teníamos los dientes y nos encontramos unos caninos demasiado pequeños para ser un individuo masculino"

miércoles, marzo 21, 2007

Poblamiento de América

La dinámica de poblaciones estudia desde cómo se dispersa un grupo cuando entra a un espacio nuevo hasta cómo se dio hace 20 mil años el verdadero descubrimiento de América. En el periódico Página 12 publicaron una interesante entrevista al antropólogo argentino José Luis Lanata:


Por Federico Kukso

Las primeras veces siempre son importantes. Pueden ser rústicas, vergonzosas o explosivas, como se dio cuando un grupo de anónimos valientes decidió hace 20 mil años dejar su hogar asiático y probar suerte en un nuevo continente cruzando lo que ahora es un estrecho. Había comenzado el poblamiento de América, su verdadero descubrimiento. “Hay estudios que sostienen que tuvieron que haber sido unas 80 o 100 personas las que hicieron el cruce”, explica el antropólogo José Luis Lanata, investigador independiente del Conicet, director del Departamento de Ciencias Naturales y Antropológicas del Cebbad-Conicet, y Fundación Félix de Azara, y profesor del Departamento de Ciencias Antropológicas de la UBA.

–Cuénteme qué investiga.

–Me centro básicamente en dinámica de poblaciones en el pasado. Hace un par de años estamos estudiando juntamente con investigadores del Conicet, la Facultades de Filosofía y Letras y Ciencias Naturales y Exactas de la UBA y del Museo de la Universidad de La Plata cuál es la dinámica poblacional de la dispersión humana en América, con énfasis en Sudamérica. Lo que queremos comprender es qué ocurrió en ese momento inicial.

–¿Cuál momento inicial?

–Cuando poblaciones de Homo sapiens que habitaban Beringia (las tierras emergidas en lo que hoy es el estrecho de Bering) comenzaron a dispersase por Norte, Centro y Sudamérica.

–¿Con qué lapsos trabajan?

–La entrada por el estrecho de Bering, por la que se inició el poblamiento inicial de América, se dio hace 20 mil o 18 mil años, y tal vez antes. En América del Sur, los fechados más antiguo están en el orden de los 13 mil años en Patagonia continental y 11 mil en Tierra del Fuego.

–En esto hay muchos mitos y leyendas, como las que dicen que los primeros en llegar fueron los fenicios o los vikingos.

–¡O desde la Atlántida!

–Hasta Ameghino propuso que la especie humana surgió en la Pampa, con el Homo pampeanus.

–Fue más que nada un problema de comprender la formación de ese registro paleoantropológico en un momento en que en todo mundo se buscaba tener la cuna del origen del hombre. Para la misma época, finales del siglo XIX, también se dio el famoso fraude del hombre de Piltdown, donde los ingleses falsificaron un cráneo con la idea de decir “el hombre es inglés”, y contraponerse al descubrimiento de la mandíbula de Mauer de los Neanderthal en Alemania. Ameghino tuvo como detractor al antropólogo norteamericano Alex Hrdlika, quien destruyó sus argumentos de una manera muy cruel en 1912.

–¿Y qué se sabe de la entrada a América?

–Que hubo en un primer momento un cuello de botella poblacional. Actualmente, el estrecho de Bering es poco profundo (30-50 metros) y de 92 km de extensión. Cuando se producen las últimas glaciaciones, hace 18 mil años, el mar desciende y desde islas Aleutianas al mar Artico existió una tundra semejante a lo que hoy es la tundra siberiana. Cuando llegaron a Norteamérica, el paso estaba cerrado por la existencia de los hielos continentales, los glaciares Laurentino y Cordillerano, de cientos de metros de altura. Así se produjo un cuello de botella poblacional, permitiendo sólo el paso a través de la costa del océano Pacífico. Según las simulaciones que hemos desarrollado, podrían haber entrado al sur de esa barrera glaciar hace 16.500 años, quizás un poco antes.

–¿A la zona de América del Sur cuándo llegaron?

–Una vez que entraron al continente se fueron dispersando y llegaron a América del Sur, hace 15 mil años o antes. Lo que vemos es que la zona del Amazonas se pobló muy rápidamente. De estos modelos que hacemos salen problemas que tienen que ver con la diversidad genética: hay mayor variabilidad en las poblaciones amazónicas que en las poblaciones andinas.

–¿Por qué?

–Tiene que ver con las características de los hábitat a los que entraron, la densidad de la población y las características culturales y sociales. No es lo mismo una población que entra a un ambiente rico y diverso, donde se puede mantener con poco esfuerzo una buena y alta capacidad de reproducción, que ambientes más difíciles, como los Andes o los semidesérticos de Patagonia. Los datos genéticos con los que se cuenta avalan los modelos que estamos produciendo. Hoy se sabe que hubo dos poblaciones: una andina y otra amazónica (paleoindios y amerindios). En la zona que hoy es Argentina se dio una mezcla, una población que fue quedando, con una mayor aproximación a los grupos andinos.

–¿Qué ocurrió en las islas?

–Por su aislamiento tienen una dinámica poblacional distinta. Las especies generan variabilidad a partir de la población que está en la isla, la fuente del cambio es, en mayor medida, esa misma población. Para el caso de nuestra especie, Rapa Nui (isla de Pascua) es un ejemplo: entraron y por alguna razón desaparecieron, dejando los moaíes y deforestando la isla. Es la Galápagos humana, como sostiene el arqueólogo Carl Lipo.

–¿Qué es lo que más se encuentra en una excavación?

–Artefactos como puntas de flecha, raspadores, restos de vasijas de cerámica, etc. Actualmente obtenemos más información que hace veinte años y no necesitamos excavar tanto, ya que el avance de otras ciencias nos permite acceder a datos o huellas casi invisibles: “microvestigios”, información que va desde lo genético hasta por ejemplo conocer la dieta de una población o ver cómo fue su movilidad. Para eso se hacen análisis con estroncio 86-87, un elemento químico que está en los suelos y rocas. Cada región tiene una señal isotópica, una firma o huella digital, y si se estudian los huesos tanto de humanos como de otros animales se puede conocer si el rango de movilidad era alto o bajo. En esto es interesante el “caso de Otzi”, aquel hombre de los hielos de hace unos cinco mil años hallado congelado en los Alpes. Se conservó tan bien que sabemos cuál fue su última comida. Y que tenía un rango de acción reducido. Es una especie de cápsula del tiempo.

–¿Hallar un Otzi americano lo deja sin sueño?

–La verdad que no. Personalmente, me interesan las preguntas que abarcan rangos temporales y espaciales más amplios: ¿cuál es la dinámica de una población cuando entra a un espacio nuevo? ¿Cómo se originó el hombre y cómo se dispersó? ¿Qué hay de semejante y de diferente entre la dispersión en América y en la India, por ejemplo? La nuestra es una de las pocas especies de mamíferos que está en todas partes del mundo. La primera dispersión fue fuera de Africa, hay otra en América, otra superó la barrera de los mares poblando las islas de océano Pacífico. Y desde hace cincuenta años estamos rompiendo la barrera del espacio.

–¿Es difícil cambiar en las escuelas primarias y los colegios secundarios la idea de que América estaba vacía cuando llegó Colón?

–Cuesta mucho hacer entender que “nuestra” historia no comienza con la llegada de los conquistadores. ¡Incluso para muchos la historia del país recién comienza en 1810! Y en realidad había un continente habitado hace quizá 20 mil años o en nuestro caso hace unos 13 mil años o más. Pasa lo mismo con la mal llamada “conquista del desierto”. Eran épocas en las que, aunque se dijera que se quería incorporar y civilizar a los pueblos originarios americanos, se justificaban simultáneamente los crímenes de lesa humanidad que se cometían en base a la idea de “enemigos externos”. Porque sabemos que hubo genocidio, que hubo campos de concentración indígenas durante y después de la “campaña del desierto”, aunque varios historiadores sostengan que el genocidio se da a partir de la Segunda Guerra Mundial. Si analizás nuestra historia, te percatarás de que se construyó la nación Argentina en gran parte con la idea de colonizar un espacio que estaba desierto, que no había nadie. Y eso nunca fue así. Desde hace por lo menos 13 mil años que no era así.


martes, marzo 20, 2007

El yacimiento español de El Sidrón se suma al proyecto 'Genoma Neandertal'

El periódico El mundo publicó esta interesante noticia:

OLALLA CERNUDA

MADRID.- En los últimos años, el yacimiento asturiano de El Sidrón se ha convertido en un referente del estudio de los neandertales, tanto por el número de restos recuperados en dicha cueva como por los individuos identificados, nueve, incluidos cinco adultos, dos adolescentes, un juvenil y un infantil. Gracias al trabajo de los científicos que allí trabajan, el yacimiento acaba de sumarse al proyecto internacional 'Genoma Neandertal', el primer estudio genómico realizado en una especie humana extinta.

El acuerdo establecido por los investigadores de El Sidrón con el director del proyecto, el profesor sueco Svante Päabo, del instituto Max Planck de Peipzig, contempla la colaboración científica a través de diferentes líneas de investigación, como la extradcción de ADN nuclear, de ADN mitocondrial y posiblemente secuencias génicas del cromosoma Y. Esta colaboración, señalan los científicos, es la primera participación de científicos españoles en el primer proyecto genómico de una especie ya extinguida.

El equipo español está formado por el paleobiólogo del Museo Nacional de Ciencias Naturales Antonio Rosas, que coordinará los estudios de antropología y la integración de los datos morfológicos y moleculares; el paleogenetista Carles Lalueza-Fox, de la Universidad de barcelona y primer científico español que ha secuenciado genoma mitocondrial de ADN, junto con Javier Fortea y Marco de la Rasilla, que trabajan directamente en el yacimiento.

Y es que el yacimiento del Sidrón ha resultado ser un lugar perfecto para obtener fósiles de los que extraer ADN. "Se puede sacar los fósiles directamente del sedimento, lo que hace que se hayan conservado muy bien, y se evita casi por completo la contaminación", señaló Lalueza-Fox. "Trabajar enes as condiciones de esterilidad nos permite obtener muestras sin contaminar por ADN de humanos modernos", matizó. Los miembros que hacen el trabajo de campo extraen los fósiles, que son congelados poco después para enviar las muestras a distintos laboratorios, para conservar al máximo el material genético.

El yacimiento del Sidrón ha logrado secuenciar ADN mitocondrial de muestras extraídas de un diente y un fémur. Hasta el momento, ya se han sacado secuencias mitopcondriales de tres de los nueve individuos identificados, lo que convierte a El Sidrón en el yacimiento neandertal donde se han caracterizado genéticamente más individuos.

El proyecto Genoma Neandertal comenzó en julio de 2006, cuando el Instituto de Antropología Evolutiva de Leipzig y la compañía tecnológica 454 Life Sciences Corporation se comprometieron a lograr un borrador del genoma neandertal en un plazo de dos años. El objetivo de esta iniciativa, considerada segunda noticia científica del año para la revista 'Science', es comparar el genoma de nuestra especie con el de este homínido extinto y muy cercano evolutivamente, para conocer los rasgos exclusivos de los humanos modernos.

"Hoy en día podemos comparar el genoma humano con el de chimpancés, gorilas y otros simios, pero sería muy bueno saber los cambios genéticos de nuestro pasado reciente, del último medio millón de años", señaló Pääbo. "Para saberlo hay que comparar nuestro genoma con el de los extintos neandertales para ver cuándo se separaron ambos linajes y así saber qué nos diferencia de ellos", matizó.

Además, descifrar el genoma neandertal será útil para conocer cuales son los rasgos "exclusivamente neandertales", como ciertas adaptaciones al frío y rasgos externos que no pueden descubrirse a través de los fósiles, como el color de los ojos, la piel y el cabello.

lunes, marzo 19, 2007

F. Clark Howell (1925-2007). In memoriam

Les recomiendo el interesante artículo que escribió Memecio en memoria del paleoantropólogo F. Clark Howell, que acaba de fallecer:
No me gustan las esquelas. Pero como era una persona que venero, y no veo que ningún blog en castellano hable de ello -a diferencia de las numerosas referencias en inglés-, lo haré yo.

Ha fallecido F. Clark Howell. Tenía 81 años. Tuve la ocasión de conocerle, y me pareció fascinante su visión crítica, su amplitud de intereses y la profundidad de sus conocimientos.

Más en: Memecio: F. Clark Howell (1925-2007). In memoriam

domingo, marzo 18, 2007

Entrevista a Arsuaga sobre Xàtiva, Cova Negra

En el periódico español Levante, le realizaron una entrevista al paleoantropólogo José Luis Arsuaga sobre los yacimientos de Xàtiva en el macizo de Mondúver:

José Luis Arsuaga, de 52 años, lleva toda su vida estudiando el origen del hombre. El arqueólogo considera que el macizo del Mondúver es comparable a Atapuerca y que los yacimientos de Xàtiva ayudarán a conocer la evolución humana.

Anabel Blancas, Valencia

José Luis Arsuaga (Madrid, 1954) es uno de los directores de las excavaciones de Atapuerca (Burgos) y una eminencia en paleoantropología. En 1997, recibió el Premio Príncipe de Asturias a la investigación científica por el hallazgo del homo antecessor. También es profesor en la Universidad Complutense y ha escrito numerosos libros sobre la evolución humana. El experto en arqueología asegura que los yacimientos valencianos son hoy comparables a los de Atapuerca y que deberían estar protegidos y conservados. El último hallazgo, un cráneo adulto de neandertal de 130.000 años en la Cova de Bolomor (Tavernes de la Valldigna) es, afirma, una pieza fundamental para estudiar la evolución humana en Europa.

-¿En qué momento se encuentran los estudios de paleoantropología?

-Nunca se ha investigado tanto como ahora. Ahora hay más prehistoriadores en el mundo que los que ha habido sumados a lo largo de la historia. Y en España, nunca hemos estado tan bién como hasta ahora. Pero España, en Prehistoria, como aquí somos tan masocas, siempre hemos sido una potencia. Siempre hemos sido muy buenos, aunque, en ocasiones, pobres. Pero hoy estamos dónde siempre hemos estado. En primera fila. Y las cunas de las Prehistoria en España son Madrid, Valencia, Barcelona, Cantabria, ...

-Se habla mucho de los yacimientos de la Comunitat Valenciana pero la relación suya con esta región ya dura veinte años.

-Sí, sí. Yo el primer fósil que estudié de la Comunitat Valenciana fue en el año 1982, si no antes. Y fue en Cova Negra (Xàtiva), en los años 70, creo.

-¿Atapuerca y Valencia están hoy al mismo nivel

-Es como Atapuerca pero desplazado al Mondúver. Los yacimientos de Mondúver son un conjunto. En Atapuerca hay de todas las épocas, hay restos de 300.000 años hacia atrás y aquí hay de 300.000 años hacia adelante. Si sumamos a Bolomor, Malladetes (Barx) que produjo un fósil humano que también he estudiado, y le sumamos Parpalló (Gandia) que es el mayor y tiene arte más antiguo que el de Atapuerca, hablamos de un conjunto con restos de 300.000 años hasta el final. Esta comunidad es muy rica. Además tiene arte rupestre y paleolítico también importante.

-¿El yacimiento de Bolomor fue una sorpresa?

-Estos tres yacimientos son antiguos, entonces lo que se ha hecho en la época moderna es retomar los anteriores. Empezamos varios yacimientos nuevos primero por la geología y hay muchos que no dan nada y los abandonas y otros que empiezan a dar material como éste y entonces pues sigues.

-¿Por qué el yacimiento de Cova Negra es tan importante para el estudio de la evolución humana?

-En Cova Negra se han encontrado neandertales clásicos, ha proporcionado muchos restos infantiles que en los procesos de desarrollo son importantes en cuanto a la morfología. Y tambien ha dado mucha información sobre la vida que hacían los neandertales que eran pocos en el territorio. Además están los últimos neandertales, ahí están las últimas agrupaciones para estudiar que pasó con ellos. Luego hay muchos niños y nosotros lo interpretamos, Valentin [Valentín Villaverde, catedrático de la Universidad de Valencia] y yo, como que se trata de enterramientos. Entonces estamos viendo un comportamiento de enterrar niños pequeños que es muy raro incluso en épocas modernas. Niños de esa edad no se consideraban personas. Nos presenta unos neandertales más humanos, que cambia la imagen de los nenadertales, mucho más parecidos a nosotros, más humanos que nosotros. En el artículo publicado en la revista Journal of Human Evolution, concluimos que gracias a estos descubrimientos hechos en Cova Negra podemos saber que los últimos neandertales de Europa vivieron en la Costera.

-¿Qué se va a hacer con el último cráneo humano encontrado en Bolomor?

-Está todavía metido en la roca. Hay que empezar sacarlo de ahí. Y eso durará años.

-¿La paleoantropología cuenta con apoyo?

-Nosotros tenemos en España un problema de infraestructura científica. Eso lo padecemos todos. Un problema de puesta en valor. El error está en la conservación de un patrimonio natural y arqueológico como el que tiene el Mondúver. Tiene tres cuevas espléndidas pero hay que cuidarlo y ponerlo en valor. Hay rutas de senderismo y rutas trazadas, no sé que figura de protección tiene pero el Mondúver es una joya. No se que protección legal tiene pero es un parque natural enraizado en el ancestral. Yo haría de todo y muchos senderos para caminar. Es un lugar mágico.

sábado, marzo 17, 2007

¡Feliz Cumpleaños!

¡Hola, Lectores!

Hoy hace exactamente un año comenzaba a publicar sobre el Hombre de Neandertal y paleoantropología en general. Parece mentira, ¿no? Ya un año, y 154 posts. Cada día disfruto más de este blog, y cada día tenemos más visitantes.

Generalmente lo que uno hace en estas fechas es abrir regalos, ¿no? Aunque en los blogs se suele hacer estadística. Pero yo voy a hacer las dos cosas: Hace unos días me compré un libro por Internet: The Neandertals, de Erik Trincakaus y Pat Shipman, libro que hace un racconto de todas las teorías que se han barajado sobre nuestros interesantes parientes los neandertales. Lo compré usado, obviamente, porque sino es muy caro para mí comprar en dólares. Y oh casualidad llegó justo hoy, en el cumpleaños del blog, jeje. Así que... ¡tenemos regalo! (sí, ustedes también porque pienso hablarles de lo que lea en él). Lo compre en AbeBooks, que si no la conocen se la recomiendo, se encuentran libros clásicos de nuestro ambiente a 1 dólar, 2 dólares, muy baratos, y el mío llegó en muy buen estado, pero ya fue suficiente de charla, vamos a las estadísticas que es lo que todos quieren, jaja.

Según webstats han pasado 56276 visitantes desde la inauguración. En la actualidad tenemos una media de 400 visitas diarias. ¿De dónde han venido esos 56276?

1.Europa2953052.5 %
2.Sudamérica1533727.3 %
3.Centroamérica714612.7 %
4.EEUU y Canadá24154.3 %
5.Australia1370.2 %
6.Asia1290.2 %
7.Africa190.0 %

Desconocido15662.8 %

¿Y de qué paises? (primeros 10)
1.España2783549.5 %
2.México592610.5 %
3.Argentina53599.5 %
4.Chile29215.2 %
5.Estados Unidos22594.0 %
6.Perú22153.9 %
7.Colombia19613.5 %
8.Venezuela13832.5 %
9.Ecuador4560.8 %
10.Bolivia4280.8 %

Y para despedirnos, un chiste:

jueves, marzo 15, 2007

Poblamiento más reciente de Europa

Un nuevo estudio dice que el cráneo de Ceprano representa una nueva especie, Homo cepranensis, y que se trataría de los primeros humanos en llegar a Europa, hace un millón de años. (Imagen: Cráneo Ceprano 1)

El estudio, realizado por Francesco Mallegni, y publicado en la revista Human Evolution, comparó a los Homo erectus de Asia con los Homo habilis y Homo ergaster de África, encontrando diferencias entre los dos grupos de poblaciones. También los compararon con los poblaciones más recientes de Europa y África, los Homo heidelbergensis. Así llegó a la conclusión que el cráneo Ceprano 1 es respresentante de una especie aparte, y que es el ancestro de los heidelbergensis, ya que presentan rasgos de estos. Este cráneo fue descubierto en 1994 por casualidad, durante la construcción de un camino.

Luego de su análisis, Mallegni armó un árbol “familiar”: “los especimenes de Homo erectus asiáticos (Zhoukoudian y Sangiran), forman un clado reconocible, separado del resto de la muestra taxonómica”. Son, dice, un grupo hermano de un clado mucho mayor que incluye dos grandes ramas los restos de Steinheim y de Sima de los Huesos–Atapuerca, la última comprendería a Ceprano, Arago, Petralona, Kabwe, Saldanha y Bodo.

Mallegni dice que su análisis proveen soporte estadístico para sostener que el clado de Ceprano, está claramente separado de los Homo erectus de Asia y del Homo georgicus de Dmanisi y OH9.

Y como resultado de todo concluye que el cráneo Ceprano 1 representa una nueva especie, el H. cepranensis, ya que presenta rasgos que son vistos por primera vez en este espécimen, y que también son encontrados en restos más recientes, tanto en África como en Europa. Y a la vez no presenta ninguna semejanza con el registro fósil de Asia.

Referencia

“The Ceprano Skull and the Earliest Peopling of Europe: Overview and Perspectives”. Francesco Mallegni. Human Evolution, In Press

miércoles, marzo 14, 2007

¿Los australopitecos eran bajitos para pelear mejor?

Según una nueva teoría los australopitecos mantuvieron las piernas cortas durante 2 millones de años porque un físico y postura baja ayudaría a los machos a luchar por el acceso a las mujeres.

"Las piernas cortas aseguraban a los australopiteco el éxito en el combate", explicó el profesor de biología David Carrier en un artículo publicado en la edición de marzo de la revista Evolution. "Los australopitecus mantuvieron las piernas cortas durante dos millones de años porque un físico compacto y más estable ayudaba a los varones a combatir por las mujeres", revela el profesor en su investigación, y explica que los hombres más bajos eran los más agresivos, probablemente porque conocían esta ventaja.

Anteriormente el argumento para explicar las piernas cortas de los australopitecos era que les ayudaba a trepar a los árboles, algo que todavía era importante para ellos, ya que formaban parte de su hábitat.

La altura de los australopitecos varía de un metro en las hembras a el metro y medio en los hombres. Vivieron entre los 4 y 2 millones de años, y durante ese período tenían piernas más largas que los chimpancés, pero bastante más cortas que las de los humanos modernos.

"Así que la cuestión es ¿por qué los australopitecos mantuvieron las piernas cortas durante 2 millones de años?", se pregunta Carrier en ScienceDaily. Y sigue: "Entre los expertos en primates, la hipótesis del australopiteco trepador es la explicación a la pregunta. Mecánicamente, tiene sentido. Si uno está caminando sobre una rama bien arrriba sobre el suelo, la estabilidad es importante porque si uno cae, y es grande no habrá otro resultado más que la muerte. Las piernas cortas harían que el centro de masa esté más bajo, y por ende tendrían más estabilidad".

Pero Carrier no está de acuerdo, él dice que: "con las piernas cortas, el centro de masa está más cerca del suelo. Eso lo deja a uno más estable para así no poder tirado al suelo de un golpe de forma tan fácil. Y con las piernas cortas, uno tiene más palanca mientras forcejea con su oponente".

Carrier analizó el largo de las piernas y los indicadores de agresión en nueve especies de primates, incluyendo humanos cazadores recolectores. Antes ya había estudiado la relación entre largo de piernas en los perros con su habilidad para luchar.

Luego de este estudio, Carrier concluye que el largo de las piernas está correlacionado inversamente con los indicadores de agresividad: primates con grandes diferencias en el tamaño corporal entre machos y hembras, y con dientes caninos más largos, tienen piernas más cortas, y por ende muestran más combates entre machos.

Pero como dice John Hawks en su blog, los australopitecos no tienen caninos largos, y el dimorfismo (diferencia macho-hembra) es un tema todavía sujeto a debate, por lo que la comparación no funcionaría.

Para más detalles ScienceDaily, en inglés, el paper no está disponible todavía.

martes, marzo 13, 2007

Descubren el fósil más antiguo de H. sapiens encontrado en el norte de África

En el periódico El Mundo publican esta interesante noticia que les pego a continuación, sobre el humano más antiguo en crecer y desarrollarse de una forma moderna. Un niño fósil de 8 años descubierto en Marruecos (primero visto en Telegraph, también en Eurekalert):

AGENCIAS

MADRID.- Investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig (Alemania) publican ahora en la edición digital de la revista 'Proceedings of the National Academy of Sciences' (PNAS) un estudio sobre los restos fósiles, en concreto restos dentales, más antiguos de un humano moderno encontrados en el norte de África.

Los restos, que se han descubierto en el yacimiento de Jebel Irhoud, a 100 kilómetros de Marrakech (Marruecos), pertenecen a un individuo joven y tienen una antigüedad de 160.000 años. El hallazgo podría situar el momento en el que el 'Homo sapiens' habitó el norte del continente vecino mucho antes de lo que se pensaba hasta el momento. (imagen: Mandíbula fosilizada de 160.000 años hallada en Marruecos)

Los científicos estudiaron los patrones de crecimiento de los dientes del fósil utilizando imágenes de rayos X. Debido a los cambios rítmicos que tienen lugar en el crecimiento de los dientes durante horas, días y años, el desarrollo se registra de forma permanente en cada diente, en forma similar a tres anillos.

Los investigadores descubrieron que el joven de Marruecos mostraba muchas de las mismas características de los niños europeos modernos. En comparación con otros dientes de homínidos, el patrón de crecimiento individual del fósil fue más similar a los 'Homo sapiens' que a otros fósiles de especies de 'Homo', lo que implica un periodo de desarrollo e infancia de una extensión similar.

Según informa EL MUNDO, hasta ahora, los fósiles más antiguos de 'homo sapiens' que se conocían eran los descubiertos por el estadounidense Tim White, en 2003, en el este de Etiopía. El 'hombre de Erto', como se conoce por la aldea donde fue encontrado, vivió en aquel lugar hace los mismo 160.000 años.

Según los investigadores, estos resultados proporcionarán información sobre cuándo y cómo se originaron la anatomía y conducta humana, así como la relativamente larga infancia observada en los seres humanos.

¿Se extinguieron los neandertales por el frío?

Hoy publican en 20 minutos, una entrevista a José Carrión, paleobiólogo de la Universidad de Murcia que estuvo en los estudios que reseñamos en otra entrada.
La verdad que no es muy interesante porque es una muy mala entrevista. No sé si Carrión quizo decir todo lo que dijo allí, que mucho puede tildarse de animalada, viniendo de un expero, dudo que haya dicho eso, habrá sido sacado de contexto. Buscando, encontré otra entrevista a él, que sí es interesante, relacionado con los descubrimientos de la cueva Gorham (ver notas en este blog una y otra). La entrevista fue publicada en el sitio de la Universidad de Murcia, la pegamos completa a continuación:

Define su trabajo como “detectivesco”, sólo que en un escenario situado hace miles de años.

José S. Carrión es paleoecólogo. Los diminutos granos de polen aportan a sus ojos de investigador valiosos datos sobre la vegetación y el clima del pasado, de cuál fue el entorno, en definitiva, en el que se desenvolvieron nuestros ancestros.

Y es que, según él, el polen y su contexto, aportan pistas definitivas para conocer no sólo como eran nuestros paisajes en épocas remotas, sino también prever qué entorno espera a nuestros descendientes.

La paleoecológía nos ha permitido saber, por ejemplo, que Murcia –al igual que buena parte del extremo meridional de la península- fue una especie de jardín botánico durante las crisis frías y áridas acaecidas en los últimos dos millones de años, o que desde hace más de 4000 años estamos atravesando una racha de aridez que no parece dispuesta a abandonarnos.

Gracias a esta especialidad, podemos saber, por ejemplo, que el cambio climático es imparable; que una glaciación nos espera a la vuelta de la esquina, como quien dice, o que el efecto invernadero existía ya en la Tierra hace centenares de miles de años.

La prestigiosa revista Nature se hizo eco de sus investigaciones sobre los últimos neandertales europeos, que habitaron un sur de la península ibérica convertido en un edén entre inhóspitos territorios helados. Su presencia en la península parece que fue bastante más próxima en el tiempo de lo que se suponía.

-P: ¿Cuáles son los procedimientos usados por los paleoecólogos para reconstruir escenarios pasados?

-R: En cierto modo, un contingente de granos de polen fosilizado es una muestra de la atmósfera que había en un momento determinado. Con diferentes muestras secuenciadas en el tiempo tenemos un registro temporal de eventos del paisaje vegetal.

Este tipo de análisis, estudiado en series temporales suficientemente largas, puede incluso permitir prever cómo serán los climas del futuro, como serán los escenarios que se avecinan.

-P: ¿Cómo es el trabajo de un paleobiólogo?

-R: En realidad, nuestra actividad cotidiana se asemeja la de los miembros del CSI, sólo que nos alejamos más en el tiempo: hemos de intentar reconstruir algo que no vemos, y lo hacemos con evidencias.

Se trata de un trabajo científico que no se parece a muchos procedimientos de cálculo matemático ni a otros relacionados con las ciencias experimentales. Se trata de algo muy estimulante, porque de alguna manera hay que conjugar la imaginación con el rigor científico.

-P: ¿Qué tipo de cosas permite averiguar el análisis polínico?

-R: El contexto del polen permite saber cuál era el ambiente en el que se desenvolvía un determinado tipo de hombre o de cultura.

Cuando se tiene una secuencia temporal y se compara con la paleovegetación se puede saber la paleotemperatura que había en la superficie del agua en un momento determinado. Eso, a lo largo de una secuencia sedimentaria amplia permite establecer una curva de paleotemperaturas de miles de años. Si al mismo tiempo se compara con cómo ha ido variando la vegetación, la cuenca lacustre…, y si encima tienes restos de homínidos, el cuadro puede ser fantástico.

El sur de la península y los últimos neanderthales

-P: Usted ha estado investigando en torno a las causas de la extinción de los Neandertales y ha llegado a conclusiones muy interesantes. Uno de sus artículos apareció en la revista científica Nature , con un título muy significativo: ‘Los últimos neandertales de Europa'.

-R: Durante mucho tiempo se consideró que los neandertales se extinguieron en el continente europeo hace 35.000-40.000 años. En la última década estas fechas se han ido rebajando: se aceptaba entre 32 y 33.000 años. En nuestra península ya existen hombres modernos por esas fechas. Hemos demostrado que, en Gibraltar, los neandertales sobrevivieron hasta hace 28.000 años como mínimo, e incluso es probable que sobrevivieran hasta hace 25.000 años.

-P: ¿Por qué sobrevivieron tanto los neandertales en el sur de la península cuando ya se habían extinguido mucho antes en el resto de Europa?

-R: El extremo sur de Iberia fue un importantísimo refugio glaciar de especies vegetales que facilitaron la supervivencia de los bosques.

Mientras que en el resto del continente la última glaciación supuso una desaparición de estepas y praderas, el sur de la península, sobre todo la zona litoral que va desde Murcia hasta Huelva, fue una especie de jardín botánico en épocas muy frías y muy áridas.

En el sur de Iberia había robles, avellanos, fresnos, abedules, olivos, arces y muchas especies con frutos y raíces comestible. Aquí se refugiaron bosques y sabanas, lo que atrajo a una fauna de la que se venía alimentando el neandertal 200.000 años antes. Ellos aquí se mantuvieron en casa.

-P: Pero la imagen típica del Neandertal es la de un ser con pieles, adaptado al frío…

-R: Eso es mitología. El neandertal es, sobre todo, un animal de ambiente mediterráneo. De hecho, cada vez que había una glaciación y las condiciones climáticas se volvían inhóspitas, los neandertales se refugiaban en las latitudes más meridionales del continente.

El neandertal no es un animal de estepa fría, quien es un animal de estepa fría es ya el hombre moderno.

-P: ¿Se ha podido establecer cómo era la dieta de estos homínidos?

-R: Su dieta era increíblemente variada.

En los yacimientos de Gibraltar, por ejemplo, hemos identificado huesos quemados de muchas aves marinas. También restos de focas monje. Es decir, que probablemente nadaban y navegaban. También habían conchas, mejillones, lapas…, se hacían una especie de ‘paella'.

Hay también muchos restos de codorniz, y este ave no es fácil de cazar, se necesitan estatregias de mimetismo y trampa. Es decir, que la visión brutal y simiesca del neandertal hay que desecharla.

Inteligentes y espirituales

-P: Es decir, nada de ese tipo de ojos extraviados y ademanes torpes que siempre nos presentaron…

-R: El neandertal se ha considerado una especie fallida, pero sobrevivió muchos más años de los que nosotros llevamos sobre la tierra.

Los neandertales tenían una capacidad craneana importante. Su dieta y el paisaje en el que vivían dice mucho sobre su modo de vida.

-P: ¿Qué otras cosas nos aporta el análisis polínico en cuanto a la forma de vida del Neandertal?

-R: Nos ha permitido saber cosas muy interesantes de esta especie. Por ejemplo, en la Cueva de Shanidar, en Irak, se detectó polen de plantas exóticas. No eran comestibles, simplemente eran llamativas. Se encontraron en las zonas de enterramiento, lo que dejaba claro que poseían ya cierta espiritualidad, porque echaban flores en las tumbas. Ese fue un importante hallazgo a favor del carácter humano, más que humanoide, de los neandertales.

-P: Es decir, que estamos hablando de algo así como nuestros hermanos mayores…

-R: Es una especie muy próxima a nosotros. El debate de nuestra relación con ellos sigue vivo. Ahora mismo se está trabajando con ADN fósil de huesos de neandertales, lo que está proporcionando una información valiosísima sobre la distancia genética tan nimia que existe entre ellos y nosotros. Y no sería raro que en el futuro nos encontrásemos con una sorpresa: la de que quizás seamos dos variedades distintas de la misma especie. Aunque esto, de momento, es simple conjetura.

La hibridación es algo muy posible, pues hubo territorios donde compartieron nicho. Al principio de la formación de una especie, las barreras genéticas que impiden el cruzamiento son muy laxas. No es improbable que hubiese cruzamientos exitosos.

Hay que tener en cuenta que nuestra especie y los neandertales coexistieron durante 10.000 años en el sur de la península ibérica.

jueves, marzo 08, 2007

Un escáner de muy alta resolución para estudiar los ancestros del hombre

Vía Terra nos enteramos de la utilización de un nuevo sistema para estudiar los fósiles humanos sin dañarlos. Pero gracias a nuestro lector Txema M., podemos leer la noticia sin los terribles fallos de traducción de Terra. Acá pueden ver un video demostración del asunto. A continuación la traducción de Txema de la noticia publicada en el periódico Le Monde:

LE MONDE | 09.03.07
Un escáner de muy alta resolución para estudiar los ancestros del hombre

Un escáner de muy alta resolución –de nombre XtremeCT-, inicialmente concebido para estudiar la osteoporosis de los astronautas, acaba de ser utilizado para estudiar los dientes y los maxilares de dos australopitecos descubiertos en Sudáfrica: Australopitecus africanus (2’5 millones de años) y Paranthropus robustus (2 millones de años.) La idea de utilizar este aparato, construido por la sociedad SCANCO y financiado por el Centro Nacional de Estudios Espaciales, la Agencia Espacial Europea y la Unión Europea, fue propuesta por José Braga, profesor de antropología en la universidad Paul-Sabatier de Toulouse.

Este ingenio permite estudiar la microestructura de los dientes de modo no invasivo, gracias a los cortes virtuales que realiza, con una distancia de 40 micrones. Las primeras imágenes han sido presentadas el jueves 8 de marzo en la facultad de medicina de Purpan. Cuatro mil setecientos cortes han sido realizados en Australopithecus africanus (un joven adulto de 18 años) mientras que las de Paranthropus robustus no habrían sido todavía acabadas.

Estudiando las crestas (cúspides) presentes en la parte superior de la dentina, sustancia rodeada por el esmalte, José Braga espera distinguir lo específico del patrimonio genético de lo ambiental, debido sobre todo a la alimentación. Pues, tal como explica, “ la interfaz entre la dentina y el esmalte es una de las primeras estructuras anatómicas que se desarrollan en el feto. Esta estructura, de la que se conoce su origen genético, no se desarrolla posteriormente.”

Queda todavía por efectuar un gran trabajo de análisis e interpretación de los datos. Extendiendo el estudio a otros especímenes de homínidos y de grandes simios, el investigador espera precisar lus lugares respectivos en la filogenia humana.

“Los escáneres y los haces de rayos X producidos por los sincrotones son instrumentos utilizados en paleoantropología desde hace 10 años”, precisa Patrick Vignaud, director adjunto del laboratorio de palentología de Poitiers. “El estudio de las cúspides, en pleno desarrollo, es interesante para hacer interpretaciones en biología del desarrollo. Pero hay que tomar muchas precauciones para no hacer paleo-poesía.”1

Para Amélie Vialet, paleoantropóloga del instituto de paleontología humana de París, los escáneres ofrecen también la posibilidad de “reconstruir virtualmente los cráneos deformados por su larga estancia bajo el suelo.” Este trabajo ha sido efectuado sobre un cráneo fósil de Homo erectus de 936.000 años de antigüedad hallado en Yunxian (China.)

Estos útiles permiten igualmente acceder a todas las estructuras internas del fósil, a veces ocultas tras la ganga de piedra: el endocráneo, los senos faciales y el oído interno. El instituto, que está elaborando una “escanoteca”, dispone ya de escáneres de una quincena de fósiles europeos y asiáticos.

Original
Christiane Galus
Un scanner à très haute résolution pour étudier les ancêtres de l'homme

Un scanner à très haute résolution - du nom de XtremeCT -, initialement conçu pour étudier l'ostéoporose chez les astronautes, vient d'être utilisé pour étudier les dents et les mâchoires de deux australopithèques découverts en Afrique du Sud : Australopithecus africanus (vieux de 2,5 millions d'années) et Paranthropus robustus (2 millions d'années). L'idée d'employer cet appareil, financé par le Centre national d'études spatiales, l'Agence spatiale européenne et l'Union européenne, et réalisé par la société SCANCO, est venue de José Braga, professeur de paléoanthropologie à l'université Paul-Sabatier, à Toulouse.

Cet engin permet d'étudier la microstructure des dents de manière non invasive, grâce aux coupes virtuelles qu'il délivre, avec un écart de 40 microns. Les premières images ont été présentées, jeudi 8 mars, à la faculté de médecine de Purpan. Quatre mille sept cents coupes ont été réalisées sur Australopithecus africanus (un jeune adulte de 18 ans), celles concernant Paranthropus robustus (6 ans) n'étant pas encore achevées.

En étudiant les crêtes (les cuspides) présentes sur la partie supérieure de la dentine, cette substance enrobée par l'émail, José Braga espère distinguer ce qui relève du patrimoine génétique de ce qui est dû à l'environnement, et notamment à la mastication. Car, explique-t-il, "l'interface entre la dentine et l'émail est une des premières structures anatomiques qui se mettent en place chez le foetus. Cette structure, dont on connaît l'origine génétique, ne bouge plus ensuite."

Reste à effectuer un très gros travail d'analyse des données et d'interprétation. En élargissant l'étude à d'autres spécimens d'hominidés et de grands singes, le chercheur espère préciser leurs places respectives dans la lignée humaine.

"Les scanners performants et les faisceaux de rayons X produits par les synchrotrons sont des outils utilisés en paléoanthropologie depuis dix ans, précise Patrick Vignaud, directeur adjoint du laboratoire de paléontologie de Poitiers. L'étude des cuspides, en plein développement, est intéressante pour des interprétations en biologie du développement. Mais il faut prendre beaucoup de précautions pour ne pas faire de la paléo-poésie."

Pour Amélie Vialet, paléoanthropologue à l'Institut de paléontologie humaine à Paris, les scanners offrent aussi la possibilité de "reconstituer virtuellement des crânes déformés par leur long séjour dans le sol". Ce travail a été effectué sur le crâne d'un fossile d'Homo erectus vieux de 936 000 ans trouvé au Yunxian (Chine).

Ces outils permettent également d'accéder à toutes les structures internes du fossile, parfois cachées par la gangue de pierre : l'endocrâne, les sinus de la face et l'oreille interne. L'institut, qui est en train de constituer une "scannothèque", dispose déjà des scanners d'une quinzaine de fossiles européens et asiatiques.