viernes, noviembre 28, 2008

Los neandertales tenían mutaciones malignas en sus células que podrían haberlos llevado a la extinción

Los neandertales podrían haberse extinguido porque sus células no pudieron afrontar los cambios climáticos que se dieron para la época de su desaparición, al menos esos creen dos biólogos moleculares que presentaron su hipótesis en una conferencia de genética.

mujer neandertal La adaptación metabólica a la Europa glacial, podría haberse vuelto contra los neandertales luego de que el clima comenzase a cambiar hace unos 40 mil años, dice Patrick Chinnery, de la Universidad de Newcastle, Reino Unido, y uno de los autores del estudio.

Él y su colega Gavin Hudson, identificaron mutaciones dañinas en el genoma neandertal secuenciado recientemente. En particular, los investigadores hand escubierto genes que están asociados con enfermedades neurodegenerativas y con sordera. “Si fuesen descubiertos en un humano moderno serían malas noticias”, dijo Chinnery.

La extinción neandertal es un debate eterno en la paleoantropología, ya que no se sabe a ciencia cierta por qué desaparecieron del registro fósil, todo lo que se dice sobre el tema es especulación a base de ciertas evidencias. Son muchas las teorías que explican su extinción, una de ellas es que el neandertal no se pudo adaptar a los cambios climáticos que se dieron en Europa a partir del 40 mil antes del presente, luego de la terrible erupción de Campanian Ignimbrite.

El descubrimiento de mutaciones dañinas en el genoma neandertal, de Chinnery y Hudson, podría abogar en favor de esta teoría. Ellos sugieren que ciertas mutaciones en el mitocondrias de los neandertales podrían haberlos ayudado en las épocas de mucho frío, pero cuando el clima comenzó a fluctuar entre períodos cálidos y fríos, comenzaron a tener problemas.

El trabajo de una mitocondria es producir la energía que alimenta a las células, en la forma de un químico llamado ATP. Nuestras mitocondrias hacen esto lo hacen de forma eficiente bajo condiciones ideales, fabricando 36 moléculas de ATP con la energía almacenada en una única molécula de azúcar de glucosa.

Las mutaciones que minan esta eficiencia generan calor en vez, un truco potencialmente útil para los neandertales en las épocas de mucho frío que les tocó vivir, dicen los autores del estudio. Pero en climas más cálidos y menos estables estas mutaciones podrían haber generado problemas para los neandertales.

Igualmente hay que tomar esto con pinzas, todavía, ya que apenas se trata de una decodificación de una única secuencia de ADN neandertal, de un único individuo (un fósil neandertal del yacimiento de Vindija). No se puede generalizar en base a un único ejemplo, pero al menos es algo para tener en cuenta y para seguir buscando estas mutaciones en las próximas muestras que se consigan.

“Esperamos poder proveer muestras para realizar análisis realmente pronto”, dice Edward Green, investigador del Instituto de Antropología Evolutiva Max Planck en Leipzig, Alemania, responsables del proyecto Genoma Neandertal.

Fuente: New Scientist

Pueden leer también la opinión de Homorgasmus.

Fotos e ilustraciones antiguas de neandertales

La revista estadounidense LIFE, ha llegado a un acuerdo con Google para compartir todas las fotografías desde 1750 hasta la fecha. Pueden verlas todas aquí (son miles). Lo primero que hice yo, fue buscar imágenes de neandertales, y aquí les presento las fotos de fósiles y reconstrucciones artísticas más interesantes. Si hacen click irán a la foto de origen que se puede ver mucho más grande.

Esta es una reconstrucción de un neandertal realizada en 1901 en Gran Bretaña, el título es "Cave Man of Early Britain".

reconstrucción de un neandertal realizada en 1901

Esta que sigue es una foto del cráneo neandertal de La Chapelle aux Saints, Francia. La foto fue tomada en 1920.

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La que sigue es una reconstrucción de un neandertal realizada en 1914 en Inglaterra, era parte de una serie que mostraba la evolución de las especies humanas.

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Las dos que siguen son ilustraciones de Neandertales realizadas para la revista en 1901. La primera representaría a los neandertales caníbales de Krapina. Y la segunda son neandertales al aire libre.

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jueves, noviembre 27, 2008

Lenguaje y socialización en primates y homínidos

Les dejo un muy interesante artículo que escribió José María Bermudez de Castro, Director del Centro Nacional de Investigación sobre Evolución Humana, Burgos. Tan sólo les pego el primer párrafo, sigan leyendo en Publico:

La ciencia es la única noticia » Lenguaje y socialización: "La aparición del lenguaje en la evolución humana sigue siendo una gran incógnita. Nos faltan las partes blandas, que darían muchas respuestas, y los restos óseos fosilizados son escasos y sólo ofrecen una información parcial. Por ese motivo, los científicos han tenido que recurrir a construir modelos sofisticados, no exentos de una cierta dosis de especulación. Es el caso de los paleo-antropólogos Leslie Aiello y Robin Dunbar, del Colegio Universitario de Londres. Varios investigadores han defendido que el lenguaje humano es una característica exclusiva de nuestra especie. Para estos científicos, tan sólo nosotros, con nuestro gran desarrollo cerebral y capacidades cognitivas, incluido el pensamiento simbólico, seríamos capaces de producir un lenguaje complejo y sofisticado.

Aiello y Dunbar, así como otros muchos colegas (entre los que me cuento), no compartimos esta opinión."

martes, noviembre 25, 2008

Charla sobre El clima, el paisaje y la edad de los fósiles humanos de Atapuerca

WeBlog Aragosaurus: El clima, el paisaje y la edad de los fósiles humanos de Atapuerca:

"El clima, el paisaje y la edad de los fósiles humanos de Atapuerca.
27 de Noviembre del 2008 en el Salón de Actos de Geológicas de la Universidad de Zaragoza
(Campus Plaza San Francisco).
Dentro del ciclo Evolución y Extinción de la Humanidad.
Hora 12,30 horas."

lunes, noviembre 24, 2008

¿Cuándo se comenzó a arrojar lanzas y proyectiles?

Ya hace unos 40 mil años los Homo sapiens arrojaban cosas. ¿Qué cosas? Podríamos decir que lanzas y otro tipo de proyectiles, una mejora en las estrategias de caza. Al menos a esa conclusión han llegado Jill A. Rhodes y Steven E. Churchill, luego de estudiar los hombros de diversos homínidos.

image Al parecer, estudios recientes en el campo de la medicina deportiva indican que los individuos que participan de deportes que involucran el arrojar cosas (beisbol, softbol, y algunos deportes olímpicos) tienen un incremento del ángulo en que el hueso húmero retrocede en el hombro. O sea, en resumen, el hombro de quienes arrojan cosas con asiduidad es diferente al de quienes no lo hacen. Eso se puede ver en los huesos.

Así fue que Rhodes y Churchill decidieron buscar estas características del hombro arrojador en sapiens antiguos y en neandertales.

Generalmente se cree que la tecnología de proyectiles apareció hace unos 80 mil años en África por primera vez. Luego también se vio en Medio Oriente y en Europa, hace unos 50 mil años.

Pero esto se supone tan sólo al ver los restos de la tecnología lítica que dejaban nuestros antepasados. Ahora el nuevo estudio publicado en el Journal of Human Evolution, se centra en el estudio de los hombros de estos antiguos homínidos.

Para ello han realizado estudios de neandertales procedentes de Europa y Asia, y de humanos modernos europeos de diversos períodos de tiempo. Los autores comenzaron con la seguridad de que sólo los humanos modernos tenían tecnología de proyectiles, y así comenzaron la búsqueda de pruebas a favor y en contra en los hombros de ambas especies.

Lo cierto es que vieron marcas en los huesos que evidencian una actividad de arrojar cosas en ambas especies. Pero para los neandertales dicen que “está más relacionado con la forma de su cuerpo y de sus actividades típicas que con arrojar cosas habitualmente”. ¿Alguien más lee discriminación en estas palabras? Sucede lo mismo que cuando se encuentra tecnología avanzada sin estas asociada a restos óseos, que enseguida se habla de tecnología sapiens y no neandertal.

Pero según los autores, la evidencia ósea de arrojar cosas está más marcada en los Homo sapiens, en quienes se puede comparar con atletas actuales.

En New Scientist Erik Trinkaus, paleoantropólogo experto en neandertales, dice que la tecnología de proyectiles no tuvo un rol importante en la cultura humana hasta hace unos 25 mil años, bastante después de la extinción de los neandertales.

viernes, noviembre 21, 2008

Reconstrucción en 3D de Homo antecessor

Del blog de Eudald Carbonell

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Esta semana hemos hecho pública la noticia de la reconstrucción completa y en 3D del cráneo de Homo antecesor, con músculos y piel incluidos. Quiero aprovechar este acontecimiento para hablar sobre quién era este homínido y cómo decidimos crear una nueva especie.

Esto ocurrió en el año 1994 y fue un hito para la prehistoria europea. Junto con los otros dos codirectores del Proyecto Atapuerca, José María Bermúdez de Castro (CENIEH – Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana) y Juan Luis Arsuaga (Instituto Carlos III), decidimos establecer una nueva especie en el panorama evolutivo mundial. Por primera vez, un equipo español daba nombre a una especie humana.

Nos pareció muy interesante asignarle el nombre de Homo antecessor, pues antecessor era como los romanos llamaban a los exploradores de las legiones que recorrían los territorios antes de que llegara el grueso de los ejércitos.

Catorce años después del descubrimiento, los fósiles craneales y postcraneales obtenidos en las excavaciones han permitido conocer las características anatómicas de este homínido, que tenía una altura de entre 1,60 – 1,70 m, un cerebro de 1.000 cm cúbicos y que practicaba el canibalismo cultural; desconocía el fuego, pero era un buen constructor de herramientas de piedra y un gran cazador.

A partir de los fragmentos craneales, exactamente de un maxilar y de un frontal, se ha procedido por primera vez a una reconstrucción completa y en 3D que hemos presentado coincidiendo con la Semana de la Ciencia de Cataluña. Ha sido una tarea que han desarrollado Gala Gómez, Carlos Lorenzo, Jordi Espona y Álex Soler, miembros del IPHES (Instituto Catalán de Paleoecología Humana y Evolución Social).

En esta reconstrucción se pueden apreciar las características modernas del rostro del Homo antecesor junto con rasgos arcaicos, estos últimos palpables en las órbitas de los ojos.

Viaje al pasado con 'La España Prehistórica'

Viaje al pasado con 'La España Prehistórica' | elmundo.es: "Tras siete años de trabajo, en los que han recorrido buena parte de Europa y Africa, el paleontólogo Juan Luis Arsuaga y el cineasta Javier Trueba han estrenado en la Muestra de Cine Europeo de Segovia una película documental con imágenes inéditas de importantes hallazgos sobre nuestro pasado.

El documental, fruto del empeño personal de ambos, que lo han coproducido con el apoyo de una subvención de la Junta de Castilla y León, y les ha llevado a viajar en diversas ocasiones a los más importantes yacimientos africanos, en Sudáfrica, Ruanda o Tanzania."

Pueden seguir leyendo y ver un video en El Mundo.

jueves, noviembre 20, 2008

Consiga su propio clon de Neandertal

Acaban de secuenciar el genoma del Mamut, y ya lo quieren clonar para revivirlo. Sí, muy Jurassic Park, pero no queda ahí el tema, también quieren clonar a un neandertal. Así que vayan anotándose para adoptar a un neandertal fruto de los adelantos en la genética.

niño neandertal En el New York Times de hoy Stephan C. Schuster y Webb Miller, responsables del secuenciamiento del genoma del mamut, dijeron que podrían clonarlos para que vuelvan a las estepas. Y dijeron también, que podría realizarse con los neandertales, ya que el secuenciamiento del genoma neandertal es sólo cuestión de tiempo, como vimos aquí.

En el periódico aclaran “habría severas cuestiones éticas”. George Church, otro genetista, dijo que sería técnicamente posible traer nuevamente a un neandertal a la vida. Pero… ¿Para qué? ¿Para exhibirlo en un zoológico? Sería una persona pensante, ya que no eran diferentes a nosotros. ¿Los usarían de esclavos?

Dice Church que hay una alternativa para que nadie se alarme ni se produzcan protestas por lo éticamente moral que sería traer a un neandertal a la vida. Él propone que se modifique el ADN de un se humano para adaptarlo al del genoma Neandertal, y así poder clonarlo, sino que… se utilice el genoma del chimpancé.

Sí, tiene algo de razón, ya que el genoma del chimpancé es en un 98 por ciento similar al nuestro, pero… ¿es necesario mezclar a un neandertal extinto hace 40 mil años, con un chimpancé? ¿para qué?

Según Church, el genoma del chimpancé sería modificado progresivamente hasta que estuviese casi igual al de los neandertales. Luego se crearía un embrión que sería implantado en un chimpancé…

Lo gracioso es que Church se pregunta: “La gran cuestión sería si habría suficiente gente que le parezca aceptable que exista un híbrido chimpancé neandertal”.

El problema es que esto es técnicamente imposible si no interviene algo de ADN humano. ¿Ustedes qué piensan? ¿Creen que se animen a hacerlo algún día?

Vía y más info en John Hawks Blog

Nota interesante y completa sobre el tema en El País.

martes, noviembre 18, 2008

Canibalismo de neandertales en Zafarraya, España

Interesante noticia del diario español La opinión de Malaga:

Málaga posee los restos de neandertales más modernos que conoce el mundo, y el lugar donde se encontraron, la Cueva Boquete de Zafarraya, es el mejor yacimiento de Europa tanto por la información que han aportado estos restos como por el proyecto de investigación que se ha llevado a cabo en los últimos 30 años, como explicó a este periódico el arqueólogo y doctor en Prehistoria del Museo Nacional de Historia Natural de París, Cecilio Barroso Ruiz, quien ofreció ayer una conferencia en el Colegio Oficial de Graduados Sociales.

"Hay restos de diez individuos, adultos, adolescentes y niños", indicó el experto, quien explicó que estos Neandertales "no vivían aquí, sino que venían periódicamente para cazar cabras pirenaicas". La edad de los fósiles: entre 30.000 y 27.000 años.

"Son los Neandertales más modernos del mundo. La Cueva Boquete de Zafarraya es la prueba de que los Neandertales venían a la zona antes de que el hombre moderno llegase a Europa", indicó Barroso.

"La pregunta del millón es la razón por la que desaparecieron de la zona. Y puedo decir que no fue por las condiciones climatológicas, porque el clima era de ámbito mediterráneo, como el de ahora, y tampoco dejaron de venir porque desaparecieran las presas... Todavía es una incógnita para los científicos", dijo.

El doctor en Prehistoria añadió que este yacimiento, colindante entre Málaga y Granada, posee las mayores muestras de los rituales de canibalismo de Europa.

Durante las excavaciones, producidas en dos etapas -de 1981 a 1983 y de 1990 a 1994-, se encontraron dos fémures y una tibia de una mujer y una mandíbula pequeña de un varón, todas con restos "irrefutables" de canibalismo.

"Primero troceaban el cuerpo, cortaban la carne, y tras comérsela, tiraban los huesos al fuego, donde estallaban", especificó Barroso. Durante la investigación (en la que han participado 90 expertos) se han reconstruido las piezas óseas, dando como evidencia marcas de canibalismo.

"Se ha dicho que el Neandertal enterraba a sus niños, y aquí se ha demostrado que no, que eran usados como mera comida al morir", sentenció el arqueólogo.

Pero cabe aclarar que hoy en día todas estas tipo de pruebas a favor del canibalismo están en duda, en vistas de los descubrimientos que se hicieron en Krapina, Croacia.

Extinción de los neandertales en la región del Cáucaso y el Mar Negro

Un nuevo estudio, focalizado en el abrigo rocoso Ortvale Klde, República de Georgia, demuestra que los neandertales sobrevivieron en la región hasta una fecha entre 42 y 39 mil años antes del presente, fecha en que se ve un rápido declive de la población neandertal al tiempo que crece la de humanos modernos.

image El estudio, publicado en el Journal of Human Evolution por Daniel S. Adler y colegas, se centra en nuevas dataciones de 76 restos óseos descubiertos en Ortvale Klde, pero también toma en consideración los yacimientos cercanos de Bronze, Dzudzuana y la cueva de Mezmaiskaya.

“Los datos hablan sobre la permanencia prolongada de los neandertales en la región, pero también su rápida desaparición y el establecimiento de las poblaciones de humanos modernos”, dicen los autores.

“Descubrimos”, concluyen, “que si bien ambas poblaciones subsistían con la misma especie como presa (Capra caucasica), los neandertales lo hacían dentro de territorios pequeños así que tenían limitado contacto con los grupos vecinos. Los mismos datos sobre materia prima para herramientas líticas indica que los humanos modernos que reemplazaron a los neandertales explotaban territorios mucho más amplios”.

Referencia

Dating the demise: Neandertal extinction and the establishment of modern humans in the southern Caucasus. Pages 817-833. Daniel S. Adler, Ofer Bar-Yosef, Anna Belfer-Cohen, Nicholas Tushabramishvili, E. Boaretto, N. Mercier, H. Valladas, W.J. Rink. Journal of Human Evolution
Volume 55, Issue 5,  Pages 761-926 (November 2008)

lunes, noviembre 17, 2008

Descubren enterramiento de familia nuclear de 4600 años que murió violentamente

Descubren en Alemania el enterramiento de una familia nuclear de hace 4600 años. Madre, padre y sus dos hijos fueron enterrados juntos, y dispuestos de una forma especial, luego de que al parecer hubiesen muerto de forma violenta.

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La familia fue descubierta en 2005 cerca de Eulau, Alemania. En el yacimiento había muchos enterramientos, con 13 individuos en total, con edades desde 60 a 10 años.

Ya de entrada al ver la tumba que contenía los restos de un hombre adulto de entre 40 y 60 años, una mujer de unos 40 también, y dos niños de 4 y 8, era bastante lógico pensar que se trataba de una familia. Pero para probarlo fehacientemente los investigadores realizaron estudios genéticos, ya que los restos estaban en muy buen estado.

image Esta sería la familia nuclear más antigua probada genéticamente, si bien hay evidencias de lo que podrían ser también familias muchos miles de años atrás, incluso millones si pensamos que las huellas de Laetoli retrataron a una familia de australopitecos.

El estudio fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences. “Los lazos genéticos entre los dos adultos y los dos niños enterrados juntos demuestran la presencia de la familia nuclear clásica en un contexto prehistórico en Europa central”, dijo Wolfgang Haak, autor principal de la investigación y profesor de la Universidad de Adelaida (Australia). “Su unidad en la sepultura sugiere una unidad también en vida, pero no establece a la familia como un modelo universal ni como la institución más antigua de las comunidades humanas”.

El yacimiento tiene un estado de conservación tan bueno, que los investigadores han podido reconstruir los acontecimientos que precedieron a la muerte de las familias allí enterradas con un enorme detalle.

“Medimos los isótopos de estroncio de su dientes para tener una idea de dónde pasaron su juventud los individuos”, cuenta Hylke de Jong, de la Universidad de Bristol. “Por ello sabemos que las mujeres se alimentaban en diferente lugar que los hombres y los niños”.

image Eso facilitaba el intercambio de genes entre poblaciones distintas y favorecía la diversidad genética del grupo.

Los investigadores lograron averiguar que todos ellos murieron tras una fuerte oleada de violencia. El cuerpo de uno de los varones adultos presentaba varias fracturas en el cráneo y signos de haber sido atacado por hachas y armas de piedra en su espalda. Además, tiene varias fracturas en los antebrazos y en las manos que dan idea de que intentó defenderse. La mujer alberga un proyectil de piedra entre sus vértebras. Los niños debieron ser tarea más fácil, ya que no demuestran tanta brutalidad.

Los autores señalan en su relato de los hechos la ausencia en todas las sepulturas de adultos jóvenes y de adolescentes. El gran cuidado que se puso en el entierro sugiere que los supervivientes debieron regresar al lugar de la matanza para enterrar a sus muertos.

Muchas de las sepulturas presentaban a los cadáveres enterrados cara a cara o con los brazos entrelazados, lo que también sugiere fuertes lazos familiares en vida.

Fuentes en inglés: Eurekalert, LiveScience, National Geographic

Fuente en castellano: El Mundo, BBC Mundo

sábado, noviembre 15, 2008

Bibliografía para Encuentro entre Neandertales y Humanos Modernos: un repaso

[1] Trinkaus E, Shipman P (1993) The Neandertals: Changing the Image of Mankind (Knopf, New York).

[2] Bednarik, Robert G. “The Mythical Moderns”. Journal of World Prehistory, 21:2,85-102. 2008.

[3] Mcbrearty, S; Brooks, AS. “The revolution that wasn't: a new interpretation of the origin of modern human behavior”. Journal of Human Evolution, 2000.

[4] Stringer, C. B. ; J. C. Finlayson, R. N. E. Bartond, Y. Fernandez-Jalvo. Caceres, R. C. Sabin, E. J. Rhodesi, A. P. Curranta, J. Rodriguez-Vidal, F. Giles-Pacheco, y J. A. Riquelme-Cantall. “Neanderthal exploitation of marine mammals in Gibraltar”. PNAS September 23, 2008 vol. 105 no. 38 14319–14324 .

[5] Blasco, Ruth. “Human consumption of tortoises at Level IV of Bolomor Cave (Valencia, Spain)”. Journal of Archaeological Science, Volume 35, Issue 10, October 2008, Pages 2839-2848.

[6] Balter, V; Simon, L. “Diet and behavior of the Saint-Césaire Neanderthal inferred from biogeochemical data inversion”. Journal of Human Evolution, 2006.

[7] Henry, Amanda. Paleoanthropology Society meeting Vancouver, Canada, 2008.

[8] Trinkaus, Eric. “European early modern humans and the fate of the Neandertals”. PNAS, May 1, 2007. vol. 104, no. 18.

[9] Smith FH, Falsetti AB, Donnelly SM (1989) Yrbk Phys Anthropol 32:35–68.

[10] Smith, F. Jankovic, I. Karavanic, I. “The assimilation model, modenr human origins in Europe, and the extintion of Neandertals”. Quaternary International 137 (2005) 7–19.

[11] Zilhao, Juao. “Neandertals and Moderns Mixed, and it matters”. Evolutionary Anthropology 15:183-195 (2006)

jueves, noviembre 13, 2008

La infancia humana típica habría comenzado hace 1,2 millones de años, según un nuevo hallazgo

En Science se publica un hallazgo de lo más interesante, la pelvis más intacta de Homo erectus descubierta hasta ahora, datada en 1,2 millones de años. Los científicos la han reconstruido y han descubierto que los niños erectus de esos tiempos ya nacían con cerebros grandes, de lo que se deduce que ya en esos tiempos existía la infancia prolongada que tenemos los Homo sapiens.

pelvis de homo erectus Si algo nos caracteriza con respecto al resto de los demás primates, es nuestra larga, elaborada y costosa infancia. Los bebés sapiens vienen a este mundo tan desvalidos que necesitan de sus padres para la supervivencia, algo que se alarga durante años. Pero los bebés de chimpancés prácticamente se las arreglan por sí solos después del destete.

La pelvis de H. erectus, apodada pelvis de Busidima, fue descubierta en Gona, en el norte de Etiopía, en un área desértica que en el Pleistoceno era un pantano próximo a una pradera. Un hallazgo realmente importante, ya que antes tan sólo se conocía una pelvis del “niño de Turkana”, un H. erectus que vivió hace 1,5 millones de años.

El antropólogo Sileshi Semaw, de la Universidad de Indiana, y su equipo, han realizado una minuciosa reconstrucción computarizada del hueso. "Es la pelvis más completa jamás desenterrada de un Homo erectus correspondiente a este periodo, lo que nos proporciona información sobre el canal del parto y el tamaño de los bebés. Esta reconstrucción nos dice que el canal del parto era al menos un 30% más grande de lo que se pensaba, por lo que los bebés ya nacían con un cerebro bastante grande”, dice Semaw.

Hasta ahora, se pensaba que las hembras de Homo erectus daban luz a bebés con un cerebro relativamente pequeño, el cual experimentaría un rápido crecimiento durante la infancia, algo parecido a los chimpancés de hoy en día, sólo que con un cerebro mucho más grande.

Sus infancias serían mas cortas que las nuestras, pero mucho más largas que las de los australopitecinos como Lucy, dice Semaw. Pero ya hace 1,2 millones de años podría haber aparecido una infancia que se iría acercando cada vez más a la nuestra.

Imagen de abajo: La primera de la izquierda es la de Lucy, Australopitecus, la del medio es la nueva H.e., y la de la derecha una humana actual.

Más en inglés John Hawks Blog, New Sienctist, National Geographic, Eurekalert

Más en castellano Ecodiario, El Mundo

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Los primeros Homo erectus de Asia del este tendrían 1,7 millones de años

La fecha en que los representantes del género Homo más antiguos se asentaron en Asia del este no ha sido clara nunca por problemas de datación, pero ahora un nuevo estudio ha logrado datar tanto restos homínidos, como herramientas líticas y fauna relacionada, que indican que la presencia más antigua de Homo erectus en Asia del este fue hace 1,7 millones de años.

image Paleoantropólogos chinos han realizado una datación totalmente nueva de los restos del yacimiento Yuanmou, en la provincia de Yunnan, en el sudoeste de China.

“Este descubrimiento”, dicen los autores, “representa la edad de la presencia más antigua documentada de Homo, con afinidades a Homo erectus, en el continente de Asia del este. Esta estimación de edad es la misma que la de H. erectus de las islas del Sudeste asiático e inmediatamente previo a la evidencia arqueológica más antigua del norte de Asia”.

En el mismo estudio han descubierto que la fauna mamífera y el polen obtenido directamente del yacimiento chino indica que los homínidos de Yuanmou vivieron en un hábitat variado de vegetación abierta con parches de terrenos arbustivos y bosques, cerca de un lago o pantano.

“La edad y la localización son consistentes con una migración rápida por una ruta sureña de la población inicial de homínidos hacia Asia del este”, dicen los autores en el estudio.

Referencia

- “Early evidence of the genus Homo in East Asia”. Journal of Human Evolution. R X Zhu, R Potts, Y X Pan, H T Yao, L Q Lü, X Zhao, X Gao, L W Chen, F Gao, C L Deng.

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miércoles, noviembre 12, 2008

Spy, los primeros neandertales completos (1886)

Como parte de la sección Conoce a tus fósiles, hoy presentamos a los restos neandertales de Spy, un yacimiento ubicado en Bélgica que fue revolucionario para la historia de la paleoantropología en su momento y para la historia de los fósiles neandertales, también.

neandertal de Spy

La cueva de Spy d’Orneau es una de los yacimientos más ricos de Bélgica, que fue descubierto en 1885 por dos belgas, Marcel de Puydt, arqueólogo aficionado y abogado, y el geólogo Marie Joseph Maximin Lohest, de la Universidad de Liège.

La cueva está ubicada en un promontorio conocido como Betche-aux-Rotches, y su boca da a un pequeño valle. Ya era conocida desde 1880 por tener muchos fósiles y herramientas líticas, por lo cual había sido bastante saqueada por arqueólogos amateur.

Pero de Puydt y Lohest comenzaron a trabajar en la entrada de la cueva, que no había sido excavada por nadie. Lo hicieron de forma sistemática desde 1885, con la ayuda del minero A. Orban, quien se encargó de cavar una galería para llegar a los niveles más bajos.

neandertal de Spy 1 Y esta táctica arrojó muy buenos frutos para los paleoantropólogos  amateur, ya que en julio de 1886 descubrieron dos esqueletos casi perfectos de neandertales (Spy 1 y Spy2), que estaban también asociados a tecnología Musteriense.

Hasta este descubrimiento se conocían pocos fósiles neandertales, el Neandertal 1 de Fedhofer, y uno fragmentario de Gibraltar, junto con la mandíbula de Naulette. Y recién con estos fósiles de Spy se comenzó a reconocer que esta podría ser una especie nueva. Hasta la fecha, se dudaba, y la mayoría decía que no eran fósiles de una especie anterior, sino que eran individuos con deformidades. 

El anatomista Julien Fraipont, también de Liège, ayudó a de Puydt y Lohest con la descripción e identificación de los dos fósiles. Entre los tres escribieron una monografía que publicaron en 1887, un año después del descubrimiento.

Esta monografía es realmente una joya de aquellos tiempos, ya que fue la primera tan completa y de calidad. Documentaron a la perfección el contexto de los restos, dieron medidas exactas de cada hueso, etc. Sólo tanto detalle podría haber servido para silenciar a quienes no creían en la antigüedad de los fósiles neandertales.

Aunque aportó mucho para mejorar el estatus de los neandertales, también terminó de enterrarlos como brutos y simiescos, ya que en la monografía se describían sus piernas como primitivas, ya que el ángulo de los fémures les sugería que habrían caminado con las rodillas flexionadas, o sea un andar simiesco. Hoy en día se ha descartado esta posibilidad, pero el andar simiesco neandertal duró muchísimos años en la literatura científica.

Pero también hay que reconocerle a los dos fósiles de Spy, que la especie se llame Homo neanderthalensis, ya que si bien el nombre había sido propuesto por William King en 1863, no estaba siendo utilizado, sino que se llamaba Homo primigenius a los fósiles robustos que hoy en día se identifican con los neandertales. El paleontólogo estadounidense Edward Drinker Cope resucitó el nombre de King para estos nuevos fósiles, y para los demás que habían sido descubiertos hasta esa fecha.

Igualmente la prensa de la época ya los llamaba Hombre de Neandertal.

Los restos de los neandertales de Spy fueron datados recientemente en 36 mil años de antigüedad. Excavaciones posteriores han arrojado un total de 26 individuos más en la cueva, 24 de los cuales eran neandertales.

Referencias

- Fraipont J, Lohest M. 1887. La Race humaine de Ne´anderthal
ou de Canstadt en Belgique. Recherches ethnologiques sur
des ossements humains, de´couverts dans des de´poˆts quaternaires
d’une grotte a` Spy et de´termination de leur aˆge ge´ologique.
Arch Biol 7 (1886):587–757.

- New data on the late Neandertals: Direct dating of the Belgian Spy fossils. Patrick Semal et al. merican Journal of Physical Anthropology 10.1002/ajpa.20954

- The Neandertals, de Erik Trinkaus y Pat Shipman

sábado, noviembre 08, 2008

El Gigante de Cardiff, uno de los engaños más grandes

En 1869, el 16 de octubre, se descubrió en Cardiff, Nueva York, el cuerpo de un gigante de más de tres metros de altura, totalmente petrificado. Lo encontraron en la granja de William C. “Stub” Newell mientras excavaban un pozo de agua.

La palabra corrió como liebre y miles de personas acudieron a la granja para ver al apodado Gigante de Cardiff, incluso pagando los 50 centavos por cabeza que pedía Newell.

gigante de cardiff / wikipedia

Así comenzó uno de los más grandes engaños de la antropología. Ubiquémonos en la época. En 1856 se había descubierto el primer neandertal, el famoso Neandertal 1 de Fedhofer. En 1863 William King lo nombró como especie aparte en la Sociedad Británica. En 1859 salió publicado El origen de las especies, de Charles Darwin. O sea que en resumidas cuentas, ya se había creado la paleoantropología, el interés y estudio de las especies anteriores a la nuestra, y el pasado evolutivo de la nuestra propia.

Recordemos que corría el año 1869 cuando descubrieron al Gigante de Cardiff, y las especulaciones comenzaron enseguida. El debate se centraba en si era un hombre petrificado o si se trataba de una antigua estatua. Pero no es tan simple, ya que dentro de los petrificacionistas, estaban los que pensaban que era uno de los gigantes mencionados en la Biblia (Génesis 6:4), donde dice que “había gigantes en la Tierra en esos días”.

Los que opinaban que era una estatua antigua, liderados por el Dr. John F. Boynton, especulaban que había sido creada por los misioneros jesuitas para impresionar a los indígenas locales.

La verdad es que se trató de un engaño que lo único que perseguía era hacer dinero, no tenía pretensiones de probar alguna teoría o ideología.

El Gigante de Cardiff fue una creación de un empresario del tabaco llamado George Hull, de Nueva York. Hull tuvo la idea luego de escuchar a un reverendo metodista hablar sobre si la Biblia debía ser tomada literalmente. Hull era ateo, y por supuesto estaba en contra de tomar la palabra de la Biblia de forma literal. Se enfrascó en una discusión con el metodista, y este le dijo que incluso el pasaje de la Biblia en que dice que había gigantes en el mundo hay que tomarlo como un hecho.

Según el mismo Hull, enseguida se le ocurrió la idea del engaño. Así que pensó que mientras se burlaba del metodista podría ganar una buena cantidad dinero. Y efectivamente fue un negocio redondo, a Hull sólo le costó 2600 dólares la aventura, pergeñada junto con el granjero Newell y los empleados que “descubrieron” al gigante.

Las ganancias fueron grandes, no sólo por las visitas, que fueron miles de personas, sino porque terminó vendiendo el gigante por 37,500 dólares a un grupo de empresarios de Syracuse.

Recién allí en Syracuse un paleontólogo de Yale, Othniel C. Marsh, tuvo oportunidad de estudiar al Gigante de Cardiff con detenimiento, y lo declaró un fraude bastante burdo. Dijo que incluso eran visibles las marcas de los cinceles.

Entonces Hull confesó, al ver que le juego había terminado. Pero el público que la visitaba en Syracuse no se preocupó mucho, siguieron visitando al gigante. Incluso el famoso dueño de circos estadounidenses P.T. Barnum, les ofreció a los nuevos dueños 60 mil dólares para pasearlo durante tres meses. Pero fue rechazado, así que hizo su propia copia del Gigante de Cardiff y la paseó de todos modos.

gigante en la actualidadLo gracioso es que la réplica atrajo a muchos más visitantes que la “real”,  así que los dueños del Gigante de Cardiff demandaron a Barnum. Pero como el gigante no era un genuino gigante, el juez no les prestó atención.

La gente luego se fue olvidando del gigante, si bien permaneció siendo algo popular. Todavía hay gente que acude a visitar al Gigante de Cardiff en su hogar permanente en el Farmer’s Museum, en Cooperstown, Nueva York.

La réplica de Barnum se puede visitar hoy en día en el Marvin’s Marvelous Mechanical Museum, en Detroit.

 

Referencias

  • MuseumofHoax
  • Ross, Irwin. (1968). “The Cardiff Giant Hoax.” American History Illustrated. 3(5): 38-41.
  • Sears, Stephen W. (1975). “The Giant In The Earth”. American Heritage. 26(5): 94-99.
  • Franco, Barbara. (1969). “The Cardiff Giant: A Hundred Year Old Hoax”. New York History. 50(4): 421-440.

sábado, noviembre 01, 2008

Descubren 57 restos óseos neandertales en El Sidrón, España

Se han descubierto 57 restos óseos en el yacimiento neandertal de El Sidrón, en Asturias, España.

Durante la última campaña, se descubrieron 57 restos óseos y también 30 herramientas líticas, y restos de fauna, según ha dicho el profesor Javier Fortea, director de excavaciones del yacimiento.

Al parecer en las últimas semanas de excavación salió a la luz un bloque de piedra en el que "se hallaron unos diecisiete huesos" con fragmentos de tibia, costilla y dientes en el que se trabajará una vez se reanuden las tareas el próximo año.

"Sidrón es único en el mundo", ha comentado Encarna Rodríguez Cañas, consejera de Cultura y Turismo de la región, quien ha matizado, respecto a los restos humanos, que "hasta el momento se han identificado nueve individuos", de los cuales, cinco eran adultos, dos adolescentes, uno joven y otro niño.

Esta última campaña del Sidrón "ha permitido conocer que la cavidad actual se corresponde con un antiguo abrigo o refugio, que desapareció por la erosión, en el que se refugiaron los neandertales", dijo Javier Fortea.

Fortea ha añadido que uno de los mejores laboratorios del mundo está estudiando los restos encontrados, y que "todo parece indicar que la fecha de datación está en 50.000 años y no en 43.000 como se pensaba hasta ahora.

De ser así, ha continuado Fortea, "sabremos que hace 50.000 años no habría ni un sólo Homo sapiens en Europa", aunque ha dicho que hay que esperar a conocer los resultados definitivos.

Entre los restos que se han encontrado, Fortea ha destacado el hallazgo de un fémur de oso, "algo inusual" porque había poca fauna en el lugar.

"Aún no ha habido tiempo de levantar y separar todos los restos pero se sabe que hay huesos de la mandíbula de un adolescente", ha destacado.

Fuente: EFE